Puente fire relief fund gives back more than $700k to local businesses and organizations

WARNING: This article contains graphic images of wildfire damage, which may be triggering.

When the CZU Lightning Complex fires roared across southern San Mateo County last August, the three co-managers of Brisa Ranch dug themselves in for a fight. As neighbors evacuated, they hunkered down to try to save as much of their 12-acre farm as possible.

“We could see almost the whole thing coming at us for a 24-hour period. We created wide fire breaks around fields and homes. We used all the water in our reservoir, and we used water from the creek to put out spot fires with 5-gallon buckets over the next three days,” recalls Cole Mazariegos-Anastassiou.

With walls of fire burning unimpeded towards them from the south and east, on August 16, Cole, his wife and business partner Verónica and their business partner Cristóbal Cruz Hernández realized they were on their own. With limited firefighting resources, no one was going to help them save their organic farm, which they had just founded at historic Cascade Ranch in 2018 as part of an incubator program from Pie Ranch. They worked until past sunset, taking down trees and trying to create a perimeter around the most important structures on the property – and their croplands. They left the farm for their protection and returned the next morning to find that their perimeter had mostly held.

“You could see everything else burnt to a crisp. There was no vegetation standing outside of it,” remembers Cole.

That was the good news. The bad news was they lost 25% of their crops due to heat damage, plus the burnt patches from branches that had swept into their field. They lost equipment sheds with a lot of essential tools. Their entire irrigation system melted away, including metal irrigation pipes that ferried water from their reservoir. They lost a $1,000 air-conditioning unit. And they lost electricity for more than a month, effectively hobbling much of their operation.

Cole estimates that the fire cost Brisa Ranch roughly $50,000 at least in damages and lost revenue. “Plus, the opportunity costs. We didn’t know what we could plant, because we didn’t know if we would have enough water,” he explains. To add to their losses, August was prime time for both harvest and planting on many South Coast farms.

Stories like this reached Puente. Cristóbal Cruz Hernández, who is also a member of Puente’s Board of Directors, told them about Brisa Ranch’s struggles with rebuilding, trying to recoup insurance money, working with different agencies, and the widespread loss to infrastructure and he knew about other neighbor farms who had suffered great impact like them.

“And suddenly it just kind of hit everybody on the board at the same time: could we potentially use some of these fire relief funds that we have, to give back to businesses and organizations?” says Mark Velligan, president of the board, recalling that moment. Puente had already raised a little over one million dollars in the weeks following the CZU Complex Fires to support evacuees with housing, food and lost income. It now had an opportunity to allot resources for the hardest-hit local businesses and nonprofits.

WARNING: This article contains graphic images of wildfire damage, which may be triggering.

“It was just ashes”

A tool shed burns at Rancho Siempre Verde [Rancho Siempre Verde] 

The CZU fire approaches Brisa Ranch. [Brisa Ranch] 

The aftermath of the fire at Brisa Ranch. [Brisa Ranch]

Puente quickly created a brand-new Fire Relief Fund that awarded an unprecedented $383,750 in grants to 11 local recipients, including three non-profit organizations and eight businesses. The funds were disbursed in the spring of 2021, and the turnaround time between soliciting applications and cutting checks happened as swiftly as possible.

Grantees included farm operations like Brisa Ranch, Green Oaks Creek Farm, Rancho Siempre Verde and Farmageddon, but also essential local organizations such as Girl Scouts of Northern California and the Pescadero Foundation’s Arts & Fun Festival.

“In terms of total losses here, I think it had to be over a million dollars, easily,” says Rita Mancera, Executive Director of Puente. “I mean, some places lost all their infrastructure, their equipment. Water lines were damaged. Those projects were worth thousands of dollars.”

The first round of applications was capped at $40,000 per grant, but with the support of the Silicon Valley Community Foundation, Puente almost immediately launched a second round. The grants review team, led by Special Projects Manager Elena Betts Barahona, wanted to cast as wide a net as possible and encourage a maximum of grantees to apply for funding.

It was the right move. Puente received another influx of applications, and in September 2021, wrote checks totaling another $334,108 for round two.

“I think the one big advantage here was speed. We wanted to get this money into the hands of the people that needed it as quickly as possible, and we consulted with partners at the Philanthropic Ventures Foundation, which gave us a lot of insight as we were going through the process on how we could move faster,” says Velligan.

Fourteen grantees received support in the second round, including eight first-round recipients like Brisa Ranch, Redwood Glen Camp and Fifth Crow Farm. The new cohort included Pie Ranch, SC4 Amateur Radio Club, and Simms Organics, among others.

It became painfully obvious early on just how much damage had transpired. The entire grant review team at Puente was deeply moved, sometimes to tears, as they reviewed photos and testimonials sent in by local applicants.

“It was just so graphic. It was really personal to read those applications,” says Mancera.

Adds Barahona: “In some cases, you couldn’t even tell really what was there before, because it was just ashes. The businesses really were these families’ life’s work. And just so much of it was just decimated, like completely gone.”

Pescadero is a small town on the South Coast, a pocket region beloved to many but also known to be vulnerable to floods, landslides and wildfires. It’s a place where neighbors band together in ham radio collectives, and many have received training for disaster events. They know from experience that when a crisis hits, it happens to everyone. So, support and mutual aid are paramount, and that’s never been truer than in 2020.

“People were not only trying to save their businesses or their organizations, but at the same time evacuating their homes or trying to prevent fires from encroaching on their homes. And so, although these grants were geared towards the business and organizations, we need to acknowledge that this has been such a deeply personal experience, and probably a very traumatic experience for most people,” says Barahona.

Likewise, financial assistance for core businesses and nonprofits has the potential to lift the whole region. It has a ripple effect on labor and the local economy, which in turn touches the service economy and ultimately boosts the health and security of our families and children in local schools.

Preparing for the next wildfire  


Fire damage at Redwood Glen in Loma Mar [Redwood Glen] 

The Fire Relief Fund fell into three categories: repair or replacement of direct fire damage (things like water tanks, tools and other infrastructure); revenue loss (such as financial losses from missed planting at the height of the harvest season and other things insurance would be unlikely to cover); and fire preparedness and prevention.

“Unfortunately, we all know that this is an ongoing threat, and so we wanted to be able to help support people in having some resources to be more prepared in the future,” said Barahona.

California’s lands have gotten exponentially drier in the past few decades, both in the summer and the fall. They now see 30 percent less rainfall than back in the early 1980s, according to the Stanford Woods Center for the Environment. The average number of extreme heat days is projected to grow due to climate change. And California’s Fourth Climate Change Assessment, published in 2018, found that the average burn zone across the state will spike by 77% by the year 2100 if greenhouse gas emissions continue to rise.

No one can future-proof the South Coast. But on a local level, Puente has made preparedness a major goal both internally and externally, by making education and workshops with local experts available to different populations. At tax time last year, Puente even provided a special organizer to participants to keep and grab their most important documents in case of an evacuation.

The message has always been that the South Coast is mostly likely on its own in an emergency, at least for a few days. Cole Mazariegos-Anastassiou figured that out pretty quickly when he and his team raced to save Brisa Ranch.

“One thing the fire really showed everyone on the coast is there really hadn’t been enough of a focus on fire preparation. It was always like, ‘Just call Cal Fire, Cal Fire will take care of it.’ The firefighters who were here were incredibly heroic, but there simply weren’t enough of them in this area during that time to protect the farms and homes here. Pretty much everything would have burnt if it wasn’t for people who stayed back, fighting the fires here,” he says.

A few days after Governor Newsom declared a statewide emergency and secured federal assistance for the CZU Lightning Complex fires on August 20, the amount of fire support increased, says Cole. He could call them when spot fires ignited over the next several weeks, and when a propane tank exploded nearby.

But he believes that farmers, ranchers and other business owners should be able to obtain a special permit or other dispensation from the state to allow them to defend their properties in the future – and that they should be given the right tools for the job.

“I think one of the issues we saw was a lack of ability to fight fire because of the tools we had. We had tractors and chainsaws, and that really made a difference — but we didn’t have water trucks, and that would have been a huge deal,” he says.

Puente’s Fire Relief Fund should help fill that gap, at least part way. And in the immediate term, the grant funding made it possible for Brisa Ranch to replace its lost infrastructure, get back up to full speed, and even hire some new people.

“Puente is incredibly important to our community. Puente fills in the gaps in services that are necessary to have our small community function. This fire relief grant is another example of that. The application process was easy. It was really important for our business to continue to operate smoothly,” adds Cole. “I want to emphasize how meaningful that is for us.”

Puente is very grateful for the generosity of individuals and partners who supported the Puente Fire Relief Fund since August 2020.

The team at Brisa Ranch. Cristóbal Cruz Hernández gives a thumbs-up. [Brisa Ranch] 

El fondo de ayuda contra incendios de Puente proporciona más de $700 mil dólares a negocios y organizaciones locales

ADVERTENCIA: Este artículo contiene imágenes gráficas de daños provocados por los incendios forestales CZU, que pueden ser provocantes.

Cuando los incendios del CZU Lightning Complex prendieron en el Sur del condado de San Mateo el agosto pasado, los tres administradores de Brisa Ranch se dispusieron a pelear contra el. Cuando los vecinos fueron evacuados, se agacharon para tratar de salvar la mayor cantidad posible de su granja de 12 acres.

“Pudimos ver casi todo el fuego viniendo hacia nosotros durante un período de 24 horas. Creamos amplios cortafuegos alrededor de campos y hogares. Usamos toda el agua de nuestro tinaco y usamos el agua del arroyo para apagar incendios con baldes de 5 galones durante los siguientes tres días”, recuerda Cole Mazariegos-Anastassiou.

Con muros de fuego ardiendo sin obstáculos hacia ellos desde el sur y el este, el 16 de agosto Cole, su esposa y socia Verónica y su socio Cristóbal Cruz Hernández se dieron cuenta de que estaban solos. Con recursos limitados para combatir incendios, nadie iba a ayudarlos a salvar su granja orgánica, que acababan de fundar en el histórico Cascade Ranch en 2018 como parte de un programa de incubadoras de Pie Ranch. Trabajaron hasta después del atardecer, derribando árboles y tratando de crear un perímetro alrededor de las estructuras más importantes de la propiedad y sus tierras de cultivo. Salieron de la granja para protegerse y regresaron a la mañana siguiente para encontrar que su perímetro se había mantenido en su mayor parte.

“Se podía ver todo lo demás quemado hasta quedar achicharado. Fuera no había vegetación”, recuerda Cole.

Esas fueron las buenas noticias. La mala noticia fue que perdieron el 25% de sus cultivos debido al daño causado por el calor, además de los parches quemados de las ramas que se habían extendido a su campo. Perdieron cobertizos para equipos con muchas herramientas esenciales. Todo su sistema de riego se derritió, incluidas las tuberías de riego de metal que transportaban agua desde su depósito. Perdieron una unidad de aire acondicionado de $1,000. Y perdieron electricidad durante más de un mes, obstaculizando efectivamente gran parte de su operación.

Cole estima que el incendio le costó a Brisa Ranch aproximadamente $50,000 al menos en daños y pérdida de ingresos. “Además, los costos de oportunidad. No sabíamos qué podíamos plantar, porque no sabíamos si tendríamos suficiente agua ”, explica. Para aumentar sus pérdidas, agosto fue el mejor momento para la cosecha y la siembra en muchas granjas de la costa sur.

Historias como esta llegaron a Puente. Cristóbal Cruz Hernández, quien también era miembro de la Junta Directiva de Puente, les contó sobre las luchas de Brisa Ranch con la reconstrucción, tratando de recuperar el dinero del seguro, trabajando con diferentes agencias, y la pérdida generalizada de infraestructura y sabía de otras granjas vecinas que habían sufrido un gran impacto como ellos.

“Y de repente, todo el mundo en la junta se dio cuenta al mismo tiempo: ¿podríamos potencialmente usar algunos de estos fondos de ayuda contra incendios que tenemos para devolver a los negocios y organizaciones?” dice Mark Velligan, presidente de la junta, recordando ese momento. Puente ya había recaudado un poco más de un millón de dólares en las semanas posteriores a los Incendios de CZU Lightning Complex para apoyar a los evacuados con vivienda, comida y pérdida de ingresos. Ahora tenía la oportunidad de asignar recursos para las negocios y organizaciones sin fines de lucro locales más afectadas.

“Fueron solo cenizas”

Un cobertizo de herramientas se quema en Rancho Siempre Verde. 

El incendio de CZU se acerca a Brisa Ranch en el Historico Cascade. 
Las secuelas del incendio en Brisa Ranch.

Puente creó rápidamente un nuevo Fondo de Ayuda contra Incendios que otorgó una suma sin precedentes de $383,750 en subvenciones a 11 beneficiarios locales, incluidas tres organizaciones sin fines de lucro y ocho negocios. Los fondos se distribuyeron en la primavera de 2021, y el tiempo de respuesta entre la solicitudes al y entrevistas y repartición de cheques ocurrió lo más rápido posible.

Los beneficiarios incluyeron operaciones agrícolas como Brisa Ranch, Green Oaks Creek Farm, Rancho Siempre Verde y Farmageddon, pero también organizaciones locales esenciales como Girl Scouts of Northern California y el Arts & Fun Festival de Pescadero.

“En términos de pérdidas totales aquí, creo que tenía que superar el millón de dólares, fácilmente”, dice Rita Mancera, Directora Ejecutiva de Puente. “Quiero decir, algunos lugares perdieron toda su infraestructura, su equipamiento. Las líneas de agua resultaron dañadas. Esos proyectos valían miles de dólares”.

La primera ronda de solicitudes tenía un límite de $40,000 por subvención, pero con el apoyo de Silicon Valley Community Foundation, Puente lanzó casi de inmediato una segunda ronda. El comité de revisión de subvenciones, dirigido por la Gerente de Proyectos Especiales, Elena Betts Barahona, quería lanzar una red lo más amplia posible y alentar a un máximo de beneficiarios a solicitar fondos.

Fue la decisión correcta. Puente recibió otra afluencia de solicitudes y, en septiembre de 2021, emitió cheques por un total de otros $334,108 para la segunda ronda.

“Creo que la gran ventaja aquí fue la velocidad. Queríamos que este dinero llegará a las manos de las personas que lo necesitaban lo más rápido posible, y consultamos con socios de la Fundación Philanthropic Ventures, lo que nos dio mucha información a medida que avanzábamos en el proceso sobre cómo podríamos movernos. más rápido”, dice Velligan.

Catorce beneficiarios recibieron apoyo en la segunda ronda, incluidos ocho beneficiarios de la primera ronda como Brisa Ranch, Redwood Glen Camp y Fifth Crow Farm. La nueva cohorte incluía Pie Ranch, SC4 Amateur Radio Club y Simms Organics, entre otros.

Se hizo dolorosamente obvio desde el principio cuánto daño había ocurrido. Todo el equipo de revisión de subvenciones de Puente se conmovió profundamente, a veces hasta las lágrimas, mientras revisaban las fotos y los testimonios enviados por los solicitantes locales.

“Fue tan gráfico. Fue muy personal leer esas aplicaciones”, dice Mancera.

Agrega Barahona: “En algunos casos, ni siquiera podías saber qué había allí antes, porque eran solo cenizas. Los negocios realmente fueron el trabajo de toda la vida de estas familias. Y gran parte de ella fue destruida, desaparecida por completo”.

Pescadero es una pequeña ciudad en la Costa Sur, una región remota amada por muchos, pero también conocida por ser vulnerable a inundaciones, deslizamientos de tierra e incendios forestales. Es un lugar donde los vecinos se unen en colectivos de radioaficionados, y muchos han recibido capacitación para eventos de desastres. Saben por experiencia que cuando golpea una crisis, les pasa a todos. Por lo tanto, el apoyo y la ayuda mutua son primordiales, y eso nunca ha sido más cierto que en 2020.

“La gente no solo estaba tratando de salvar sus negocios u organizaciones, sino que al mismo tiempo estaba evacuando sus hogares o tratando de evitar que los incendios invadan sus hogares. Y así, aunque estas subvenciones estaban dirigidas a negocios y organizaciones, debemos reconocer que esta ha sido una experiencia profundamente personal, y probablemente una experiencia muy traumática para la mayoría de las personas”, dice Barahona.

Asimismo, la asistencia financiera para las empresas principales y las organizaciones sin fines de lucro tiene el potencial de impulsar a toda la región. Tiene un efecto dominó sobre el trabajo y la economía local, lo que a su vez afecta la economía de servicios y, en última instancia, mejora la salud y la seguridad de nuestras familias y niños en las escuelas locales.

Preparándose para el próximo incendio forestal

Daños por incendio en Redwood Glen en Loma Mar [Redwood Glen]

El Fondo de Alivio de Incendios se dividió en tres categorías: reparación o reemplazo de daños directos por fuego (cosas como tanques de agua, herramientas y otra infraestructura); pérdida de ingresos (como pérdidas financieras por la falta de siembra en el apogeo de la temporada de cosecha y otras cosas que es poco probable que cubra el seguro); y preparación y prevención de incendios.

“Desafortunadamente, todos sabemos que se trata de una amenaza constante, por lo que queríamos poder ayudar a las personas a tener algunos recursos para estar más preparados en el futuro”, dijo Barahona.

Las tierras de California se han secado exponencialmente en las últimas décadas, tanto en verano como en otoño. Ahora ven un 30 por ciento menos de lluvia que a principios de la década de 1980, según el Centro para el Medio Ambiente de Stanford Woods. Se prevé que el número medio de días de calor extremo aumentará debido al cambio climático. Y la Cuarta Evaluación del Cambio Climático de California, publicada en 2018, encontró que la zona de quema promedio en todo el estado aumentará en un 77% para el año 2100 si las emisiones de gases de efecto invernadero continúan aumentando.

Nadie puede preparar la Costa Sur para el futuro. Pero a nivel local, Puente ha hecho de la preparación un objetivo principal tanto a nivel interno como externo, al hacer que la educación y los talleres con expertos locales estén disponibles para diferentes poblaciones. En la época de impuestos del año pasado, Puente incluso proporcionó un organizador especial a los participantes para que guardaran y tomarán sus documentos más importantes en caso de una evacuación.

El mensaje siempre ha sido que la costa sur probablemente estará sola en caso de emergencia, al menos durante unos días. Cole Mazariegos-Anastassiou se dio cuenta de eso bastante rápido cuando él y su equipo corrieron para salvar Brisa Ranch.

“Una cosa que el incendio realmente mostró a todos en la costa es que realmente no se había prestado suficiente atención a la preparación del incendio. Siempre era como, ‘Solo llama a Cal Fire, Cal Fire se encargará de eso’. Los bomberos que estaban aquí fueron increíblemente heroicos, pero simplemente no había suficientes en esta área durante ese tiempo para proteger las granjas y los hogares. aquí. Prácticamente todo se habría quemado si no fuera por las personas que se quedaron atrás, combatiendo los incendios aquí ”, dice.

Unos días después de que el gobernador Newsom declarara una emergencia en todo el estado y asegurará la asistencia federal para los incendios del Complejo Relámpago CZU el 20 de agosto, la cantidad de apoyo contra incendios aumentó, dice Cole. Podía llamarlos cuando se encendieran incendios puntuales durante las próximas semanas y cuando un tanque de propano explotara cerca.

Pero él cree que los agricultores, ganaderos y otros propietarios de negocios deberían poder obtener un permiso especial u otra dispensa del estado que les permita defender sus propiedades en el futuro, y que deberían recibir las herramientas adecuadas para el trabajo.

“Creo que uno de los problemas que vimos fue la falta de capacidad para combatir incendios debido a las herramientas que teníamos. Teníamos tractores y motosierras, y eso realmente marcó la diferencia, pero no teníamos camiones cisterna, y eso habría sido un gran problema “, dice.

El Fondo de Ayuda para Incendios de Puente debería ayudar a llenar ese vacío, al menos en parte. Y en el plazo inmediato, el financiamiento de la subvención hizo posible que Brisa Ranch reemplazará su infraestructura perdida, recuperara la velocidad máxima e incluso contratara a algunas personas nuevas.

“Puente es increíblemente importante para nuestra comunidad. Puente llena los vacíos en los servicios que son necesarios para que nuestra pequeña comunidad funcione. Esta subvención de ayuda para incendios es otro ejemplo de eso. El proceso de solicitud fue sencillo. Era realmente importante para nuestro negocio seguir funcionando sin problemas ”, añade Cole. “Quiero enfatizar lo significativo que es para nosotros”.

Puente agradece la generosidad de las personas y los socios que apoyaron el fondo de ayuda para incendios de Puente desde agosto de 2020.

El equipo de Brisa Ranch. Cristóbal Cruz Hernández levanta el pulgar. [Brisa Ranch]

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