Overcoming Vaccine Hesitancy Among Youth and Adults

Local Youth receive their two doses of the COVID-19 vaccine through Puente’s vaccine clinic.

Los jóvenes locales reciben sus dos dosis de la vacuna COVID-19 a través de la clínica de vacunas de Puente.


Overcoming Vaccine Hesitancy Among Youth and Adults   

As soon as they knew a COVID-19 vaccine was coming, Leticia Sanchez and her husband were on board. The entire pandemic ordeal was extremely tough on her family. The sooner it could be over, the better.

“I’ve seen what Covid has done to people in my family. For me, it was really important to take care of my health,” she says.

This spring, they both got their jabs at a Puente-run vaccine event – her husband first, because he is a farm worker. And then, when the CDC approved the emergency COVID-19 vaccine for children aged 12 and older, their 14-year-old son asked to be vaccinated, too.

“My son was the one who told us that he wanted to get it, because he knew it was for his well-being. There was no hesitation there,” Sanchez recalls.

That has not been true across the board. On the South Coast as well as across the country, there are still pockets of people who have chosen not to receive a free COVID-19 vaccine. The reasons for vaccine hesitancy vary, but the outcome is the same: the fewer fully-vaccinated Americans, the greater the risk to the most vulnerable among us.

As of this writing, 65.9% of U.S. residents aged 12 and over have received at least one dose, according to the CDC. Vaccine hesitancy has declined over time, but a recent poll by the Kaiser Family Foundation found that 37% of respondents are still vaccine-averse. Young people (known as ‘Gen Z’, up to age 24) have been the most casual about it, saying they’d prefer to “wait and see” before getting the vaccine, or that they’ll “get around to it.”

And a smaller group, somewhere between 10%-14% of Americans, say they will not get the vaccine at all.

On the South Coast, the numbers are a bit harder to pin down. Puente’s vaccine drives started in February with mobile clinics at 42 local farms, ranches and nurseries, followed by several drive-through and stationary clinics for other adults. The campaign advanced through the summer, and on June 11th, Puente held a second-dose event for 12-to-18-year-olds.

As of July, Puente has administered 1,798 vaccines – which adds up to about 900 residents who have gotten both doses. Puente’s long-established relationship with the community built trust for the vaccine, and the convenience of going to Pescadero for an appoitnment (rather than having to drive to Half Moon Bay or San Mateo) made it an easy decision for local families.

“We consider it a very big success,” says Ophelie Vico, Puente’s Community Health Manager.

But, she added, “I think there may still be a few people that are waiting to see what’s happening to decide.”

Bringing youth on board  

Puente estimates that local middle and high schoolers are now the largest single group that have still not been vaccinated. “We knowthat between 50 to 60 percent of the 12-year-olds and older youth are vaccinated at the school,” says Vico, referring to Pescadero Middle/High School.

Dr. Gabriel Garcia, a member of Puente’s Board of Directors and Professor of Medicine at Stanford University, agrees that the initial wave of people who were going to get vaccinated has crested. It’s still a priority to continue providing outreach and information about the benefits of getting vaccinated, hoping that the longtime partnership with families will help  encourage more students to get the vaccine.

“The issue is, who’s left and how do we get to that population? And I think a lot of it is going to be getting parents involved in that discussion, as well as kids,” says Dr. Garcia.

Because COVID-19 infections have been low overall on the South Coast, and especially among young people, parents may not perceive a sense of urgency in ensuring they are protected against the virus, speculates Dr. Garcia. “People don’t really think about kids as getting ill in the same way. But nationally, we’ve had at least 300 children die, and every child who dies is a big tragedy. So, I think bringing the message of children and their needs for vaccination is going to be important.”

Information vs. misinformation  

Puente has mounted a vigorous campaign to reach Spanish and English speaking residents with accurate information about the vaccine, with flyers prepared by the Stanford Health Department, Facebook Live events, and in-person Q&A sessions at select work sites. Despite these efforts, vaccine misinformation continues to circulate in the community.

Vico says she’s heard people say they don’t trust the vaccine because it was “rushed”.

So how do you convince people of the science of the vaccine, in order to overcome their fears? You can’t, says Dr. Garcia.

“More knowledge won’t necessarily change someone’s mind, just because extreme bad news travels much faster than regular good stuff. And people believe the misinformation that they read,” he explains.

It’s always better to share your experience with the vaccine and point out that more than half of Americans have already been safely vaccinated. Adding more information often doesn’t really help.

“I think there’s other deep-rooted reasons why there’s resistance, which some people may not want to share,” adds Dr. Garcia. “Our only point of contact with the students is to the parents. And if the parent decides my kid’s not doing it, the kid is not doing it.”

Leticia Sanchez has observed that, too. Many of her family members fell ill with COVID-19. Some got quite sick, including a brother and a sister. In her extended family in Mexico, she even had some family members pass away.

Despite all that suffering, she still encounters people who say Covid is just a minor flu and nothing to worry about. “I think mostly it’s because they haven’t gotten sick, and so they don’t want to take the step of getting the vaccine,” she says.

The conversations always start at home. Jay Alsadir is 15 and he got both doses of the Pfizer vaccine from Puente in June. His parents also got vaccinated through Puente, he says, so he knew it was safe.

“I’m glad I got it – it feels safer now going outside and knowing you’re not putting your family or your community at risk,” he says.

Getting the vaccine was even kind of fun – he got to see some of his friends from Pescadero High at the Puente event. He says that vaccine hesitancy is low among his cohort. “Most people at school I’ve talked to have gotten vaccinated, or are planning on getting it,” he adds.

Alsadir, who is enrolled in the Puente summer youth Leadership Development and Employment Program, will never forget the experience of having to take a Covid test before every single basketball game he and his teammates played against other high schools during the pandemic. He missed seeing his classmates for most of his freshman year. It’s good to have some closure on a difficult and uncertain time, he says.

“I did feel hesitant about going out and doing things before. But now I’m less hesitant,” he says.

In the meantime, Puente’s outreach work continues as Puente’s Community Health team provides information about nearby local vaccine clinics with hopes that more youth receive the information and like Jay Alsadir and Leticia’s son, get vaccinated and the pandemic would be history and the community would be greatly fortified against a possible fourth wave. Puente plans to hold another vaccine drive for anyone who is-12-year-olds on Thursday, August 5.  Please consider donating today to support our COVID-19 efforts on the South Coast.

Superar la oposición de las vacunas entre jóvenes y adultos

Tan pronto como supieron que se acercaba una vacuna COVID-19, Leticia Sánchez y su esposo estuvieron listos para vacunarse. Toda la ordalía pandémica fue extremadamente difícil para su familia. Cuanto más pronto se acabe, mejor.

“He visto lo que COVID les ha hecho a personas de mi familia. Para mí era muy importante cuidar mi salud” dice ella.

Esta primavera, los dos recibieron sus turnos en un evento de vacunación organizado por Puente – su esposo primero porque es un trabajador agrícola. Y luego, cuando la CDC (Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades) aprobaron la vacuna COVID-19 de emergencia para niños mayores de 12 años, su hijo de 14 años también pidió ser vacunado.

“Mi hijo fue quien nos dijo que quería vacunarse porque sabía que era por su bienestar. Allí no hubo dudas” recuerda Sánchez.

Eso no ha sido cierto entre todos. En la Costa Sur, así como en todo el país, todavía hay gente que han optado por no recibir la vacuna COVID-19 gratuita. Las razones de las dudas sobre las vacunas varían, pero el resultado es el mismo: si menos americanos estén completamente vacunados, mayor será el riesgo para los más vulnerables entre nosotros.

Al momento de escribir este artículo, el 65.9% de los residentes en los Estados Unidos de 12 años o más han recibido al menos una dosis, según los CDC. La oposición por las vacunas ha disminuido con el tiempo, pero una encuesta reciente de  Kaiser Family Foundation encontró que el 37% de los encuestados todavía son reacios a las vacunas. Los jóvenes (conocidos como ‘Generación Z’, hasta los 24 años) han sido los más informales al respecto, diciendo que preferirían “esperar y ver” antes de recibir la vacuna, o que “se acostumbrarán”. “

Y un grupo más pequeño, entre el 10% y el 14% de residentes en los Estados Unidos dicen que no recibirán la vacuna en absoluto.

En la Costa Sur, los números son un poco más difíciles de precisar. Las campañas de vacunación de Puente comenzaron en Febrero con clínicas móviles en 42 granjas, ranchos, y viveros locales, seguidas de varias clínicas estacionarias y de autoservicio para otros adultos. La campaña avanzó durante el verano y el 11 de Junio, Puente realizó un evento de segunda dosis para jóvenes de 12 a 18 años.

Hasta Julio, Puente ha administrado 1,798 vacunas, lo que resulta en unos 900 residentes que han recibido las dos dosis. La relación de Puente con la comunidad generó confianza para la vacuna, y la conveniencia de ir a Pescadero para un pinchazo (en lugar de tener que conducir hasta Half Moon Bay o San Mateo) hizo que la decisión fuera fácil para las familias locales.

“Lo consideramos un gran éxito”, dice Ophelie Vico, Gerente de Salud Comunitaria de Puente.

Pero, agregó, “creo que todavía puede haber algunas personas que estén esperando a ver qué está sucediendo para decidir”.

Traer a los Jóvenes a Bordo

Puente estima que los estudiantes de secundaria y preparatoria local son el grupo más grande que no se han vacunado. “Sabemos que entre el 50 y el 60 por ciento de los niños de 12 años y los jóvenes mayores están vacunados en la escuela,” dice Vico, refiriéndose a Pescadero Middle/High School.

El Dr. Gabriel García, miembro de la Junta Directiva de Puente y profesor de medicina en la Universidad de Stanford, está de acuerdo en que la ola inicial de personas que iban a vacunarse ha llegado a su punto máximo. Sigue siendo una prioridad es proporcionando información y divulgación sobre los beneficios de vacunarse, con la esperanza de que la asociación de muchos años con las familias ayude a alentar a más estudiantes a vacunarse.

“La cuestión es, ¿quién queda y cómo llegamos a esa población? Y creo que mucho de esto involucrará a los padres en esa discusión, así como a los niños, ” dice la Dra. García.

Debido a que las infecciones por COVID-19 han sido bajas en general en la Costa Sur, y especialmente entre los jóvenes, es posible que los padres no perciban un sentido de urgencia para asegurarse de estar protegidos contra el virus, especula el Dr. García. “La gente realmente no piensa que los niños se enfermen de la misma manera. Pero a nivel nacional, hemos tenido al menos 300 niños muertos, y cada niño que muere es una gran tragedia. Entonces, creo que llevar el mensaje de los niños y sus necesidades de vacunación será importante ”.

Información versus Desinformación

Puente ha montado una vigorosa campaña para llegar a los residentes que hablan Español y Inglés con información precisa sobre la vacuna, con folletos preparados por el Departamento de Salud de Stanford, eventos en Facebook Live y sesiones de preguntas y respuestas en persona en lugares de trabajo selectos. A pesar de estos esfuerzos, la información falsa sobre vacunas continúa circulando en la comunidad.

Vico dice que ha escuchado a personas decir que no confían en la vacuna porque fue “apresurada.”

Entonces, ¿cómo convencer a la gente de la ciencia de la vacuna para superar sus miedos? No se puede, dice el Dr. García.

“Más conocimiento no necesariamente cambiará la opinión de alguien, solo porque las malas noticias extremas viajan mucho más rápido que las buenas noticias. Y la gente cree en la información falsa que lee ” el explica.

Siempre es mejor compartir su experiencia con la vacuna y señalar que más de la mitad de los residentes de los Estados Unidos ya se han vacunado de manera segura. Agregar más información a menudo no ayuda mucho.

“Creo que hay otras razones profundamente arraigadas por las que hay oposición, que algunas personas tal vez no quieran compartir”, agrega el Dr. García. “Nuestro único punto de contacto con los estudiantes es con los padres. Y si el padre decide que mi hijo nose va a vacunar, el niño no lo hara”.

Leticia Sánchez también lo ha observado. Muchos de los miembros de su familia se enfermaron de COVID-19. Algunos se enfermaron bastante, incluidos un hermano y una hermana. En su familia extendida en México, incluso fallecieron algunos miembros de la familia.

A pesar de todo ese sufrimiento, todavía se encuentra con personas que dicen que COVID es solo una gripe menor y nada de qué preocuparse. “Creo que principalmente se debe a que no se han enfermado y, por lo tanto, no quieren dar el paso de vacunarse,” ella dice.

Las conversaciones siempre comienzan en casa. Jay Alsadir tiene 15 años y recibió ambas dosis de la vacuna Pfizer de Puente en Junio. Sus padres también se vacunaron a través de Puente, dice, por lo que sabía que era seguro.

“Me alegro de haberlo recibido, ahora se siente más seguro salir y saber que no está poniendo en riesgo a su familia ni a su comunidad,” el dice.

Recibir la vacuna fue incluso divertido: pudo ver a algunos de sus amigos de Pescadero High en el evento de Puente. Dice que la oposición a la vacuna es baja entre su grupo de companeros. “La mayoría de las personas en la escuela con las que he hablado se han vacunado o están planeando vacunarse,” agrega.

Alsadir, quien está inscrito en el Programa de Empleo y Desarrollo de Liderazgo Juvenil de verano de Puente, nunca olvidará la experiencia de tener que tomar una prueba de COVID antes de cada partido de baloncesto que él y sus compañeros jugaron contra otras escuelas secundarias durante la pandemia. Echaba de menos ver a sus compañeros de clase durante la mayor parte de su primer año. Es bueno tener algún cierre en un momento difícil e incierto, dice.

“Antes tenía dudas sobre salir y hacer cosas. Pero ahora tengo menos dudas”, dice.

Mientras tanto, el trabajo de extensión de Puente continúa y el equipo de Salud de Puente está proporcionando información sobre las clínicas de vacunas locales cercanascon la esperanza de que más jóvenes reciban la información y, como Jay Alsadir y el hijo de Leticia, se vacunen y la pandemia sería historia y la comunidad se fortalecería enormemente contra una posible cuarta ola. Puente planea realizar otra campaña de vacunación el jueves 5 de agosto para jóvenes de 12 anos y mayores.

Considere hacer una donación hoy para apoyar nuestros esfuerzos para proveer servicios de COVID-19 en la Costa Sur. 


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