Dental clinic sets a high standard for farm worker care

A local farmworker receives dental care at Puente’s dental clinic.

Marisa Pérez had never seen a dentist in the United States. It had been three years since she had moved to San Gregorio, on the San Mateo County Coast, from Morelos, Mexico – three years since she had seen a dentist. She knew her teeth needed some attention, but where to find a dentist, let alone the money and the time to see one? She had other needs to focus on.

Then she heard that Puente had a dental clinic in Pescadero for farm workers and their families, and that it was free. She quickly made an appointment for herself and her husband, who works on a local ranch.

“We both had X-rays and deep cleanings. I had a molar cavity filled. And my husband had a molar extracted. We’re both due back for a follow up, because my husband might need another extraction,” says Marisa, whose name has been changed.

Puente’s dental clinic has been open in its former childcare co-op space since October 2021. (The co-op has been on hiatus due to the Covid-19 pandemic, but will be returning soon). Previously, the dental clinic was located in a spare room at Pescadero High School, but that stint ended early in the pandemic.

The Puente dental clinic is staffed by Sonrisas Dental Health, the pioneering nonprofit that exists to provide world-class dental care to low-income, marginalized individuals throughout San Mateo County, regardless of ability to pay. The Pescadero clinic is able to offer services for free, thanks to a contract with Sonrisas administered by the County of San Mateo Healthcare for the Homeless & Farmworker Health (HCH/FH) Program.

Since October 2021, 62 participants have visited the clinic 184 times so far. The dental clinic is open one day per week, and there is a waiting list.

“Participants don’t come for just one visit for a cleaning. It’s extensive work that they need, because they haven’t been to the dentist for a while, or some of them for their entire lives,” explains Ophelié Vico, Community Health Director for Puente. “So they come every week, essentially, or some come once a month. It’s a long process. There’s a participant who has had eight visits in less than a year.”

Puente works hand-in-hand with Sonrisas staff. Puente’s promotoras, Spanish-speaking health promoters, stand outside the clinic to greet participants ahead of their appointments and answer questions, assist with filling our new patient forms, soothe nerves and help make people comfortable. Sonrisas’ bilingual dentist and assistant carefully explain procedures and provide aftercare, including dental care instructions, and they schedule follow-up appointments.

Marisa cleans houses for a living, and she has to be at work early every day. Thankfully, the Pescadero dental clinic has been able to work around her schedule. “I usually get an 8:30 a.m. appointment so that I’m out of there within an hour, or hour and a half, and then I can go off to work. At first, my boss was not as understanding of why I needed to take time off. But now when I tell him I have a dental appointment, he is more supportive,” she says.

Experiences like Marisa’s – access to free dental care in her language, close to home – are far too rare in this country, especially for agricultural workers and their families. The Pescadero dental clinic’s priorities reflect the reality that for farm workers and others earning a minimum wage, the chance of accessing a dentist on a regular basis is often greatly diminished.

“You know, there’s money that needs to be spent elsewhere for rent, for food, for clothing. And some people just have had to make the sacrifice. And one of the aspects of their lives that they may have had to neglect was their oral health,” says Dr. Torrey Rothstein DDS, Dental Director at Sonrisas Dental Health. He goes by ‘Dr. Torrey.’

According to Dr. Torrey, years of deferred dental maintenance can result in serious problems. Dr. Torrey has been with Sonrisas for 16 years and until very recently, he was the primary dentist on staff who drove down to Pescadero from Half Moon Bay to treat participants. In his career he has encountered a great diversity of farm workers with dental issues, ranging from a few cavities to far worse.

“There are definitely some participants who have been lucky enough to know how to take care of their oral health – but those are few and far in between,” he says. “We generally see cases where  participants come in with infections, broken teeth, periodontal disease, at risk of losing most of their teeth because they have not had access to dental care. Their oral health is dire and in great need.”

Dental health is a human right

The realities of a farm worker’s lived experience can easily out-compete even the advantages of a dental clinic like the one in Pescadero. Maricela Zavala, Puente’s Community Health Associate who works closely with dental patients, cites the case of a young man of perhaps 20 who has been to the dentist at Puente’s offices nearly ten times. Specialized procedures like a dental bridge or periodontal surgery require a referral to the Sonrisas clinic in Half Moon Bay, and Zavala says this young man just can’t afford to take care of it.

“He doesn’t have enough money to do that right now. I told him we can get him an appointment. And he said, ‘Oh, no, Maricela, I have too much work. Right now I can’t ask for a day off or even hours off.’ He doesn’t have the money or the time. Right now it’s summer and they can’t lose hours.”

If a Puente participant is referred to Sonrisas in Half Moon Bay, they automatically get a 45% discount and they also qualify for a Puente dental assistance program that covers up to $3,000 of their dental bill, based on income. But even with financial assistance and transportation provided by Puente, the obstacles remain significant.

“He’s just waiting. And we do try everything to help him, but it’s hard for him,” says Zavala.

Nationwide, structural inequalities in access to oral care and ability to pay for care, as well as access to transportation in rural areas, often lead to health disparities between migrant farm worker populations and other groups, according to the National Center for Farmworker Health.

A survey back in 2016 found that migrant agricultural workers made 869,000 dental visits that year – out of more than three million migrant and seasonal farm workers in the United States.

“In this country, we define health care by excluding dental care and by excluding mental health care. We partition it in ways that don’t make sense from a holistic view of what health care is,” says Dr. Gabriel Garcia, a Professor of Medicine at Stanford University and a member of Puente’s Board of Directors.

Dr. Garcia is acutely aware that these disparities can extend to certain ethnic groups, like Mexican-Americans, who have higher rates of tooth decay and periodontal disease in the U.S. Statistically, they typically visit the dentist less frequently than white Americans. Black Americans and Native Americans have a similarly low proportion of dental visits as compared with white Americans.

“I worry that we may think of these as ‘lesser’ than general health issues, but they’re just as important,” adds Dr. Garcia. “And particularly with dental health, the prevention aspects that include a dental visit on a regular basis are very well established.”

San Mateo County recognized the unique needs of farm workers when HCH/FH first partnered with Sonrisas in 2015, by bringing Sonrisas dentists directly to farm workers in Pescadero.

There is no permanent dental clinic with regular hours between Half Moon Bay and Santa Cruz. Since 2015, access to dentistry on the South Coast has been touch-and-go. During the COVID-19 pandemic, Sonrisas did not have a location to provide dental services in Pescadero but continued to serve farmworker clients in its Half Moon Bay location. As the Sonrisas contract term came to an end in June 2021, the HCH/FH Board elected to fund a free weekly Saturday Dental Clinic at Coastside Clinic that would be dedicated to farmworkers throughout the Coastside.

Unfortunately, that Saturday Dental Clinic has only had the capacity to open one day each month. The waitlist for services quickly ballooned, and the extensiveness of the dental work required made it even longer, according to Ophelié Vico.

“We were getting so many phone calls, and in no time, we had 70 people on a waitlist just from Pescadero. And that’s when we realized that it was never going to work out for a clinic open just one day a month – people were going to be on the waitlist for 5 to 7 years at that rate.”

That’s when Puente advocated for bringing a weekly clinic back to Pescadero, and presented the county with demographic research to reflect that need. Puente also offered up its former childcare co-op space as a venue, giving Sonrisas a place to utilize its mobile medical equipment.

“Participants were really struggling to get critical dental services. Puente came to us and made a really strong case that the county couldn’t ignore, that this clinic really needed to be re-established,” says Sofia Recalde, who works closely with Puente and Sonrisas as Management Analyst for the HCH/FH program, which contracts with Sonrisas to provide dental services in Pescadero.

The county contract states that the dental clinic is not just for farm workers, but their immediate family members as well, including their kids. But even with just the farm workers coming in so far, the waitlist sits at 25. Puente and Sonrisas are currently in talks about opening the Pescadero clinic two days a week to address the appointment backlog, starting in 2023.  

“We’re nimble. We’re able to mobilize because of our size and because of the type of people that work our organization, whose heart is in it. You know, we see the challenges and we try to find ways to make it work,” says Dr. Torrey.

The future of dental care on the coast

As anyone who has been to the dentist knows, a dental bill can rapidly stretch into the thousands of dollars. Before the pandemic, a visit to the dentist in Pescadero (located in the local high school at the time) was $25. Now it’s free.

The county knows that even those small differences matter. The San Mateo County Public Health Policy Planning Division has a mobile health van that brings urgent care, screenings and vaccinations to several cities on the Bayside. Its services are targeted to any county resident who happens to be homeless, uninsured, or using public health insurance.  

Dr. Garcia emphasizes just how unusual it is to see a county step up on behalf of a population like farmworkers with reliable, affordable dental care. Outside of private coverage, even programs like Medi-Cal really do not cover all of a patient’s dental needs, and Medi-Cal dentists have backlogs. Many farm workers have medical coverage through ACE (San Mateo County Access and Care for Everyone), but it does not cover dental. That’s why the partnership with Sonrisas and Puente is so important, he says.

“I think that we have not only the ability to provide the care in San Mateo County, but an understanding that farm workers are a special population. We know we require conversations with them to say, ‘What will it take for this to be successful for you?’ Those conversations happen, and that’s an important statement of the will to actually do this,” says Dr. Garcia.

Sofia Recalde agrees. “I think serving the South Coast region is very important to our program. But we also want to beef up the availability of services for the entire coast. We want to keep a good thing going. And we’re looking at other ways to expand services coast-wide.”

How would the county achieve such an expansion of services, and what could it look like?

There are a few possible models. Dr. Garcia cites as an example the Potawot Health Village, a community center administered by United Indian Health Services in Arcata, California, as something that could work in Pescadero and serve coastal populations from Half Moon Bay to Santa Cruz.

The Potawot Health Village unites medical and dental care, behavioral health, elder care, a pharmacy, and public workshops on a single site. Most importantly, it is open on a regular schedule and it is a permanent resource the community can count on.

Building anything on the South Coast is notoriously complicated. A thicket of regulations limit development in the Coastal Zone, which encompasses much of Pescadero. But it’s a vision that could unite a lot of stakeholders. And difficult does not mean impossible.  

Another solution might entail a ‘permanent’ mobile dental clinic that could be parked in Pescadero…  similar to what that county administers for homeless and low-income residents on the Bayside, or what some dental schools do with mobile dental clinic vans.  

Puente is about to reopen its childcare co-op after a lengthy closure, which means the dental clinic will be moving once again – this time to the Puente Learning Center, which is located in a portable behind the main Puente offices.

Regardless of the clinic’s future location, the vision is to transition into preventative dentistry for a population that currently still needs a fair bit of acute care. Dr. Torrey defines preventative dentistry as coming in to see the dentist for regular check-ups and cleanings, and having the knowledge and tools necessary to prevent future tooth decay. The phrase he uses is “dental IQ.”

“Obviously we want to take care of the acute conditions and the chronic conditions, but our overall goal is not to have to see somebody for fillings every time they come in, but to eventually find a way to get to a point of stability where participants have control over their oral health,” he says.

Marisa Pérez and her husband have increased their understanding of dental and health care as a result of their recent visit to Dr. Torrey and his staff at the Puente clinic in Pescadero.

“We got some good tips on what to do with aftercare. And the team also gave us floss, toothbrushes, and toothpaste to really help us continue taking care of our teeth. I think the most important thing for us is to do the cleaning carefully, and to brush three times a day at home,” she says.

Marisa and her husband also give back to Puente through volunteering their time and donating when they can. “I’m very grateful for what they have done, and that’s why I also make the time out to support what they’re doing,” she adds.

Please consider making a gift to Puente’s dental program and make a difference today. 

La clínica dental establece un alto estándar para la atención de los trabajadores agrícolas

Marisa Pérez nunca había visto a un dentista en Estados Unidos. Habían pasado tres años desde que se mudó a San Gregorio, un pueblo en la costa del condado de San Mateo, desde Morelos, México, y tres años desde que vio a un dentista. Sabía que sus dientes necesitaban un poco de atención, pero ¿dónde encontrar un dentista, y mucho menos el dinero y el tiempo para verlo? Tenía otras necesidades en las que concentrarse.

Luego escuchó que Puente tenía una clínica dental en Pescadero para los trabajadores agrícolas y sus familias, y que era gratis. Rápidamente hizo una cita para ella y su esposo, que trabaja en un rancho local.

“A ambos nos hicieron radiografías y limpiezas profundas. Me taparon una muela. Y a mi marido le extrajeron una muela. Ambos debemos regresar para un seguimiento, porque mi esposo podría necesitar otra extracción”, dice Marisa, cuyo nombre ha sido cambiado.

La clínica dental de Puente ha estado abierta en su antiguo espacio cooperativo de cuidado infantil desde octubre de 2021. (La cooperativa ha estado en pausa debido a la pandemia de COVID-19, pero volverá pronto). Anteriormente, la clínica dental estaba ubicada en una habitación libre en la Escuela Secundaria Pescadero, pero ese período terminó temprano en la pandemia.

La clínica dental de Puente cuenta con el personal de Sonrisas Dental Health, la organización sin fines de lucro pionera que brinda atención dental de primera clase a personas de bajos ingresos en todo el condado de San Mateo, independientemente de su capacidad de pago. La clínica de Pescadero puede ofrecer servicios de forma gratuita, gracias a un contrato con Sonrisas administrado por el programa de atención médica para personas sin hogar y trabajadores agrícolas (HCH/FH, por sus siglas en inglés) del condado de San Mateo.

Desde octubre de 2021, 62 participantes han visitado la clínica 184 veces hasta el momento. La clínica dental está abierta un día a la semana y hay lista de espera.

“Los participantes no vienen solo por una visita para una limpieza. Es un trabajo extenso el que necesitan, porque hace tiempo que no van al dentista, o algunos de ellos no han visitado a un dentista en toda su vida”, explica Ophelié Vico, Directora de Salud Comunitaria de Puente. “Así que vienen todas las semanas, esencialmente, o algunos vienen una vez al mes. Es un proceso largo. Hay un participante que ha tenido ocho visitas en menos de un año”.

Puente trabaja de la mano con el personal de Sonrisas. Las promotoras de Puente, promotoras de salud de habla hispana, se verán afuera de la clínica para saludar a los participantes antes de sus citas y responder preguntas, ayudar a llenar formularios para pacientes nuevos y ayudar a que las personas se sientan cómodas. El dentista bilingüe y el asistente de Sonrisas explican cuidadosamente los procedimientos y brindan atención posterior, incluidas las instrucciones para el cuidado dental, y programan citas de seguimiento.

Marisa limpia casas y tiene que llegar temprano al trabajo todos los días. Afortunadamente, la clínica dental de Pescadero ha podido adaptarse a su horario. “Por lo general, tengo una cita a las 8:30am para salir de allí en una hora u hora y media, y luego puedo irme a trabajar. Al principio, mi jefe no entendía por qué necesitaba tomarme un tiempo libre. Pero ahora, cuando le digo que tengo una cita con el dentista, me apoya más”, dice.

Experiencias como la de Marisa (acceso a atención dental gratuita en su idioma, cerca de casa) son demasiado raras en este país, especialmente para los trabajadores agrícolas y sus familias. Las prioridades de la clínica dental de Pescadero reflejan la realidad de que para los trabajadores agrícolas y otras personas que ganan un salario mínimo, la posibilidad de acceder a un dentista de manera regular a menudo se ve muy reducida.

“Sabes, hay dinero que debe gastarse en otros lugares para el alquiler, la comida, la ropa. Y algunas personas simplemente han tenido que hacer el sacrificio. Y uno de los aspectos de sus vidas que tal vez tuvieron que descuidar fue su salud bucal”, dice el Dr. Torrey Rothstein DDS, Director Dental de Sonrisas Dental Health. Se hace llamar ‘Dr. Torrey.

Según Dr. Torrey, años de mantenimiento dental diferido pueden provocar problemas graves. El Dr. Torrey ha estado con Sonrisas durante 16 años y, hasta hace muy poco, era el dentista principal del personal que conducía hasta Pescadero desde Half Moon Bay para tratar a los participantes. En su carrera se ha encontrado con una gran diversidad de trabajadores agrícolas con problemas dentales, que van desde unas pocas caries hasta mucho peores.

“Definitivamente, hay algunos participantes que han tenido la suerte de saber cómo cuidar su salud bucal, pero son pocos y distantes entre sí”, dice. “Por lo general, vemos casos en los que los participantes llegan con infecciones, dientes rotos, enfermedad periodontal, en riesgo de perder la mayoría de los dientes porque no han tenido acceso a la atención dental. Su salud bucal es grave y muy necesitada”.

La salud bucal es un derecho humano

Las realidades de la experiencia vivida por un trabajador agrícola pueden superar fácilmente incluso las ventajas de una clínica dental como la de Pescadero. Maricela Zavala, Asociada de Salud Comunitaria de Puente que trabaja de cerca con pacientes dentales, cita el caso de un joven de unos 20 años que ha ido al dentista en las oficinas de Puente casi diez veces. Los procedimientos especializados como un puente dental o una cirugía periodontal requieren una remisión a la clínica Sonrisas en Half Moon Bay, y Zavala dice que este joven simplemente no puede permitirse el lujo de pagar tal servicio.

“Él no tiene suficiente dinero para hacer eso en este momento. Le dije que podemos conseguirle una cita. Y él dijo: ‘Ay, no, Maricela, tengo demasiado trabajo’. En este momento no puedo pedir un día libre o incluso horas libres. Él no tiene el dinero ni el tiempo. Ahora mismo es verano y no pueden perder horas”.

Si un participante de Puente es referido a Sonrisas en Half Moon Bay, obtiene automáticamente un descuento del 45% y también califica para un programa de asistencia dental de Puente que cubre hasta $3,000 de su factura dental, según sus ingresos. Pero incluso con la asistencia financiera y el transporte provistos por Puente, los obstáculos siguen siendo significativos.

“Él solo está esperando. E intentamos todo para ayudarlo, pero es difícil para él”, dice Zavala.

A nivel nacional, las desigualdades estructurales en el acceso a la atención bucal y la capacidad de pago de la atención, así como el acceso al transporte en áreas rurales, a menudo conducen a disparidades de salud entre las poblaciones de trabajadores agrícolas migrantes y otros grupos, según el Centro Nacional para la Salud de los Trabajadores Agrícolas.

Una encuesta realizada en 2016 encontró que los trabajadores agrícolas migrantes realizaron 869,000 visitas al dentista ese año, de más de tres millones de trabajadores agrícolas migrantes y temporales en los Estados Unidos.

“En este país, definimos el cuidado de la salud excluyendo el cuidado dental y excluyendo el cuidado de la salud mental. Lo dividimos de maneras que no tienen sentido desde una visión holística de lo que es el cuidado de la salud”, dice el Dr. Gabriel García, profesor de medicina en la Universidad de Stanford y miembro de la Junta Directiva de Puente.

El Dr. García es muy consciente de que estas disparidades pueden extenderse a ciertos grupos étnicos, como los mexicoamericanos, que tienen tasas más altas de caries y enfermedad periodontal en los Estados Unidos. Estadísticamente, visitan al dentista con menos frecuencia que los estadounidenses blancos. Los afroamericanos y los nativos americanos tienen una proporción igualmente baja de visitas al dentista en comparación con los estadounidenses blancos.

“Me preocupa que podamos pensar en estos como ‘menores’ que los problemas generales de salud, pero son igual de importantes”, agrega el Dr. García. “Y particularmente con la salud dental, los aspectos de prevención que incluyen una visita dental regular están muy bien establecidos”.

El condado de San Mateo reconoció las necesidades únicas de los trabajadores agrícolas cuando HCH/FH se asoció por primera vez con Sonrisas en 2015, al acercar a los dentistas de Sonrisas directamente a los trabajadores agrícolas en Pescadero.

No hay una clínica dental permanente con horario regular entre Half Moon Bay y Santa Cruz. Desde 2015, el acceso a la odontología en la Costa Sur ha sido sencillo. Durante la pandemia de COVID-19, Sonrisas no tenía un lugar para brindar servicios dentales en Pescadero, pero continuó atendiendo a clientes trabajadores agrícolas en su ubicación de Half Moon Bay. Cuando el plazo del contrato de Sonrisas llegó a su fin en junio de 2021, la Junta de HCH/FH eligió financiar una Clínica dental semanal gratuita los sábados en la Clínica Coastside que estaría dedicada a los trabajadores agrícolas en todo la Costa.

Desafortunadamente, esa Clínica Dental de los Sábados solo ha tenido capacidad para abrir un día cada mes. La lista de espera para los servicios se disparó rápidamente y la extensión del trabajo dental requerido la hizo aún más larga, según Ophelié Vico.

“Estábamos recibiendo tantas llamadas telefónicas y en poco tiempo teníamos 70 personas en una lista de espera solo de Pescadero. Y fue entonces cuando nos dimos cuenta de que nunca iba a funcionar para una clínica abierta solo un día al mes; a ese ritmo, la gente estaría en la lista de espera durante 5 a 7 años”.

Fue entonces cuando Puente abogó por traer de vuelta una clínica semanal a Pescadero y presentó al condado una investigación demográfica para reflejar esa necesidad. Puente también ofreció su antiguo espacio cooperativo de cuidado infantil como sede, lo que le dio a Sonrisas un lugar para utilizar su equipo médico móvil.

“Los participantes estaban realmente luchando para obtener servicios dentales críticos. Puente acudió a nosotros y presentó un caso realmente sólido que el condado no podía ignorar, que esta clínica realmente necesitaba restablecerse”, dice Sofia Recalde, quien trabaja en estrecha colaboración con Puente y Sonrisas como analista de gestión para el programa HCH/FH., que contrata a Sonrisas para brindar servicios dentales en Pescadero.

El contrato del condado establece que la clínica dental no es solo para trabajadores agrícolas, sino también para sus familiares inmediatos, incluidos sus hijos. Pero incluso con solo los trabajadores agrícolas llegando hasta ahora, la lista de espera es de 25. Actualmente, Puente y Sonrisas están en conversaciones para abrir la clínica de Pescadero dos días a la semana para abordar la acumulación de citas, a partir de 2023.

“Somos ágiles. Somos capaces de movilizarnos por nuestro tamaño y por el tipo de personas que trabajan en nuestra organización, cuyo corazón está en ella. Ya sabes, vemos los desafíos y tratamos de encontrar formas de hacer que funcione”, dice el Dr. Torrey.

El futuro de la atención dental en la Costa

Como sabe cualquiera que haya ido al dentista, una factura dental puede ascender rápidamente a miles de dólares. Antes de la pandemia, una visita al dentista en Pescadero (ubicado en la escuela secundaria local en ese momento) costaba $25. Ahora es gratis.

El condado sabe que incluso esas pequeñas diferencias son importantes. La División de Planificación de Políticas de Salud Pública del Condado de San Mateo tiene una camioneta de salud móvil que brinda atención de urgencia, exámenes de detección y vacunas a varias ciudades en Bayside. Sus servicios están dirigidos a cualquier residente del condado que no tenga hogar, no tenga seguro o use un seguro médico público.

El Dr. García enfatiza cuán inusual es ver a un condado dar un paso adelante en nombre de una población como los trabajadores agrícolas con atención dental confiable y asequible. Fuera de la cobertura privada, incluso los programas como Medi-Cal realmente no cubren todas las necesidades dentales de un paciente, y los dentistas de Medi-Cal tienen retrasos. Muchos trabajadores agrícolas tienen cobertura médica a través de ACE (Acceso y Atención para Todos del Condado de San Mateo), pero no cubre servicios dentales. Por eso es tan importante la sociedad con Sonrisas y Puente, dice.

“Creo que no solo tenemos la capacidad de brindar atención en el condado de San Mateo, sino también la comprensión de que los trabajadores agrícolas son una población especial. Sabemos que necesitamos conversaciones con ellos para decir: ‘¿Qué se necesita para que esto sea exitoso para usted?’ Esas conversaciones suceden, y esa es una declaración importante de la voluntad de hacer esto realmente”, dice el Dr. García.

Sofía Recalde está de acuerdo. “Creo que servir a la región de la Costa Sur es muy importante para nuestro programa. Pero también queremos reforzar la disponibilidad de servicios para toda la Costa. Queremos que algo bueno siga funcionando. Y estamos buscando otras formas de expandir los servicios en toda la Costa”.

¿Cómo lograría el condado tal expansión de servicios y cómo sería?

Hay algunos modelos posibles. El Dr. García cita como ejemplo Potawot Health Village, un centro comunitario administrado por United Indian Health Services en Arcata, California, como algo que podría funcionar en Pescadero y servir a las poblaciones costeras desde Half Moon Bay hasta Santa Cruz.

Potawot Health Village une la atención médica y dental, la salud del comportamiento, el cuidado de los ancianos, una farmacia y talleres públicos en un solo sitio. Lo que es más importante, está abierto en un horario regular y es un recurso permanente con el que la comunidad puede contar.

Construir cualquier cosa en la Costa Sur es notoriamente complicado. Una maraña de regulaciones limita el desarrollo en la Zona Costera, que abarca gran parte de Pescadero. Pero es una visión que podría unir a muchas partes interesadas. Y difícil no significa imposible.

Otra solución podría implicar una clínica dental móvil “permanente” que podría estar estacionada en Pescadero… similar a lo que ese condado administra para los residentes sin hogar y de bajos ingresos en Bayside, o lo que hacen algunas escuelas de odontología con camionetas de clínicas dentales móviles.

Puente está a punto de reabrir su cooperativa de cuidado infantil después de un largo cierre, lo que significa que la clínica dental se mudará una vez más, esta vez al uno de sus otros salones, que está ubicado en un portátil detrás de las oficinas principales de Puente.

Independientemente de la ubicación futura de la clínica, la visión es hacer la transición a la odontología preventiva para una población que en la actualidad todavía necesita bastante atención aguda. El Dr. Torrey define la odontología preventiva como visitar al dentista para chequeos y limpiezas regulares, y tener el conocimiento y las herramientas necesarias para prevenir futuras caries. La frase que usa es “Conocimiento dental”.

“Obviamente, queremos ocuparnos de las condiciones agudas y las condiciones crónicas, pero nuestro objetivo general no es tener que ver a alguien para los empastes cada vez que ingresan, sino encontrar eventualmente una manera de llegar a un punto de estabilidad donde los participantes tienen control sobre su salud bucal”, dice.

Marisa Pérez y su esposo han aumentado su comprensión de la atención médica y dental como resultado de su reciente visita al Dr. Torrey y su personal en la clínica Puente en Pescadero.

“Recibimos algunos buenos consejos sobre qué hacer con el cuidado posterior. Y el equipo también nos dio hilo dental, cepillos de dientes y pasta de dientes para ayudarnos realmente a seguir cuidando nuestros dientes. Creo que lo más importante para nosotros es hacer la limpieza con cuidado y cepillarnos tres veces al día en casa”, dice.

Marisa y su esposo también retribuyen a Puente ofreciendo su tiempo como voluntarios y donando cuando pueden. “Estoy muy agradecida por lo que han hecho, y es por eso que también me tomo el tiempo para apoyar lo que están haciendo”, agrega.

Considere hacer una donación al programa dental de Puente y haga la diferencia hoy.

IDEA youth pioneers storm the world

Edgard Cervantes and Mairol Hernandez, graduate in the class of 2022

What a difference three years can make. In 2019, when she was a high school sophomore, it seemed to Mairol Hernandez that college was something for other people. The education system in the United States was foreign to her family, although they encouraged her to do her best in school, she was not fully aware of the different educational pathways after high school or even how to begin the process. 

“It was the same with the SAT — I didn’t know I could take the SAT,” she recalls. “I thought it was only for, like, ‘the smart kids’, (quote unquote). So when I realized I could take it, I was flabbergasted.” Most often, and due to various life experiences, youth face doubts about what they can or cannot do academically. Offering support services and resources at an early age can help demystify some of those doubts and help youth work through their fears and become strong advocates for themselves. 

Not only did Mairol take the SAT, she was accepted into three colleges – including her first choice, San Francisco State. She was also awarded several academic scholarships when she graduated from Pescadero High School in May, which came as a nice surprise. But the biggest surprise to Mairol herself is how much she’s changed from when she was a young, introverted kid, hesitant about taking risks and trying new things. Her attitude now? “I just think, what’s the worst thing that could happen?”

Edgard Cervantes is headed to Cañada College this fall for two years before he transfers into a prestigious architecture program at University of San Francisco, which has already accepted him. But before his college adventure begins, he gets to spend this summer completing a paid internship at Bartos Architecture Inc. 

“When I was younger, I would often say I wanted to be an architect. But I didn’t realize there’s many different kinds of career fields in the architecture industry – interior design, landscape, etc.. I know there’s a lot more than that, too,” he says. “As I grew older, I was able to access more information and get a better understanding on what it meant to be an architect. I had no idea where this journey would take me, yet I can say with certainty that it was definitely not what I expected. Nevertheless I am happy to be where I am and to have met all these amazing people who helped me through my journey so far.”

Both of these recent high school graduates are in the first-ever cohort of Puente’s IDEA program, an ambitious and transformative three-year experience that supports incoming high school sophomores all the way to the cusp of adulthood. IDEA (Individual Development: Economic and Academic) wraps students in a suite of supportive academic programs, life skills-building workshops, and a rigorous check-in system that lasts all school year. During the summers, IDEA youth get to pursue paid internships that relate directly to their blossoming professional areas of interest. IDEA follows each cohort until six months following high school graduation.

The first cohort of 11 IDEA graduates just wrapped up their time in high school, and Puente is finally able to take stock of just how far they’ve come. “Three years of hard work meant something to these youths. In retrospect, we didn’t see it throughout the year. But we can see it now. And having that validated is so rewarding – for them and for us,” says Lizeth Andrea Hernandez, Education Director for Puente.

IDEA is a hands-on labor of love run by three Puente staff members and the counselor at Pescadero High. The program has three components: the paid summer internships; one-on-one case management sessions with program staff, who have regular check-ins with each student; and a cohort meetup every three months where students participate in sessions led by the Education team who partner with organizations like San Mateo Jobs for Youth, San Mateo Credit Union as well as guest speakers in fields related to the cohort’s interests. Students began to explore transferable skills, such as time management, resume building, professional development, networking… basically, preparing students to thrive as young adults.

“The closer they get to senior year, the more we start talking about life after high school,” explains Hernandez.

The IDEA program grew out of a 2018 grant from PropelNext, an initiative that bolsters youth programming in disadvantaged areas. From there, Puente embarked on a process of building an entirely new program model.

It also split its wildly successful summer youth employment program, which was created for youth aged 14-21, into two separate summer programs going forward: one for students aged 14-18, and one for those aged 18-22.

Those two summer-only programs now have very different strategies. The YES program (Youth Enrichment Series) enrolls younger students in summer workshops to impart important skills which will help them cope in the real world: practical things like managing credit, budgeting,  Financial Aid, time management, responsibility and communication. At the end of the summer, youth participants receive a financial scholarship based on their participation.

The newly-renamed summer program for older students, YPEP (Young Professionals Employment Program) continues and expands the tradition of connecting youth like Edgard and Mairol with paid summer internships that directly correspond to their professional interests.

Puente’s redesign of the youth program kicked off with Edgard, Mairol and a group of their 10th grade classmates in 2019. For a time, from August 2019 to March 2020, everything was going swimmingly: “We were seeing them every two weeks in person at the high school,” recalls Hernandez.

Guess what happened next.

When COVID came along

When COVID-19 swept the globe, it cut off the possibility of in-person field trips, which had been a perk of the IDEA program, as well as in-person visits at the school. Instead, the program went online. Going remote was “drastically different” from the type of programming the students were used to, says Hernandez.  

The IDEA program is built to support academic excellence, and Puente staff started seeing some issues emerge.

“When COVID hit, we saw a common trend across all of our students, but mostly our high-performing students, that they were suffering academically. And so we had to provide tutoring remotely for those students. So we were able to track those types of trends,” explains Hernandez.

But the COVID era has also provided some significant benefits to the IDEA program. For one thing, the newer cohorts have found it very convenient to hop into an evening workshop that fits with their school schedules and other online studies they are required to do.

Being remote also opens up a vastly greater range of possibilities for programming. Puente Education Associate, Monica Resendiz, was able to recruit all kinds of fascinating professionals to talk to the youth about what they do for work, and those career details left students “intrigued and excited,” she says.

One of Puente’s most popular workshops on financial literacy now comes remotely via partners at the San Mateo Credit Union. “We’re able to grab more collaborations with ‘over the hill’ organizations, something that was difficult prior to the pandemic.” says Resendiz.

There are significant interpersonal benefits as well. “The way the IDEA program is structured, we’re involved in their lives all year round. Prior to the pandemic, we weren’t as informed, especially when it comes to why students make the decisions that they do for college or what they’re going to do after high school,” says Hernandez. “We have so much more time with them now. We got to know more about students’ family dynamics, for example.”

Sometimes students would text us after work hours, and that was totally fine. “They were telling us that they were feeling anxiety. The fact that they felt comfortable reaching out to us actually speaks to the bonds that we’ve built with the youth that I don’t think we expected to become so deep,” adds Hernandez.

Resendiz agrees. “I almost thought, well, I’m becoming a nuisance for them because I’m just always calling,” she laughs. “But a lot of the students have said they really appreciated that.”

The IDEA program has been redesigned to incorporate those new practices going forward.

Ready for what’s next

The IDEA program is intended to prepare youth for whatever they decide to do after high school, whether that’s four-year college, community college, pursuing a vocational path, or entering the workforce full-time.

As Edgard and Mairol have both discovered, the best solution is to be flexible. After gaining admission to a four-year university, they both opted to defer enrollment for two years and stay home, save money, catch up on school credits, and work.

Edgard realized he couldn’t swing the $75,000-a-year price tag for tuition, room and board at University of San Francisco, even with financial aid. Instead, he’s attending Cañada College in the fall, where he will gain an introduction to architectural drafting and software design. He’ll also take calculus and swimming. “That’s out of my comfort zone,” he laughs. He plans to transfer to USF two years from now.

He hopes his summer internship with an architecture firm might lead to a job down the road. Either way, he’s working hard this summer – not just as an intern, but at the gas station in Pescadero on weekends, for extra cash.

“I graduated with $8,000 in scholarships, and that was really helpful. I will save up as much as I can and put it in a savings account, just start saving up from now on,” he says. He plans to continue working at the gas station on weekends during the school year.

Edgard is no stranger to hard work. When Pescadero schools closed for COVID, at first he walked to Puente every day to sit under a tree and take classes online because his house did not have reliable WIFI, until he was able to get a bicycle. Recently, his family was evicted, and they had to move to an apartment farther away from his school. Edgard raced to get his drivers’ license so he could get to classes.

“I know it’s going to take a lot of work and sacrifices to find success. All my teachers have told me that. And anything that will help me get closer to my goal, I’m focusing on,” he says.

Mairol will also head to Cañada College in the fall to begin accruing credits before she transfers. “I’ll be getting my AA [Associate degree] in Latino/Latina studies. And then when I complete that, I will transfer to San Francisco State and get my B.A. in Latino/Latina studies as well,” she says, outlining her plan.

Mairol has a strong interest in Spanish/English interpretation as a possible career path. For years, she’s been called on to informally translate between her monolingual Spanish speaking-peers and anglophone teachers in the classroom, and during school events.

“During the pandemic, I came to the conclusion I should do something in interpretation because I’ve done it for the school. I’ve done it for the community,” she says. “I’m not that good at it yet, but I’m going to get good at it in order to help out my community.”

Mairol has participated in Puente youth programs every summer since the age of 14. As a child, she describes herself as being socially awkward due to growing up away from other children her age. Suddenly as a Puente youth, she was thrust into a variety of contexts that transformed her personality – starting with a summer spent interning at a senior center in Half Moon Bay. “That experience helped me learn how to deal with people that I don’t know personally,” she reflects.

Now she thrives in social situations – not only as an interpreter, but as a leader. She recently led her high school volleyball team on to a series of victories, culminating in a league championship. This summer, she’s working at Pie Ranch, where she leads events with children and adults, doing cooking workshops. She also assembles food subscription boxes and interacts with the farm animals. “The animals are a lot of fun. And it gives me a boost of serotonin, because it’s just what I need after dealing with a bunch of kids sometimes!” she laughs.

The exit interviews

Day by day, week by week, Puente’s education staff surfed COVID’S “new normal”

alongside the first, experimental IDEA cohort which started the program together in person, and then spent the next school year (and summer) in their homes. It was a group that struggled.

At a time when their isolation was acute, the IDEA connection meant more to the youth than Hernandez and Resendiz even realized. “I feel like we went in thinking, ‘Gosh, we’ve changed the whole model. We’re going virtual. Can these youth even get any skills?” says Resendiz.

But recently, Puente staff conducted exit interviews with the 11 students in the pioneer cohort – and realized just how effective their hands-on approach had been, and how much knowledge the youth had retained.

“I was shocked that they really left with all the information they were able to get from us, in terms of financial stability, college planning, talking to their parents, and having us talk to their parents. It was very moving for me during the exit interviews. I left there thinking, ‘Wow. I did my job,’” reflects Resendiz.

The exit interviews were a morale boost and an important data point for Hernandez and her team. The number of overall youth participants enrolled in the IDEA program – a few dozen – is rather low when compared with the quantitative impact of, say, a Puente-led food distribution event, or the number of adults Puente enrolls in Medi-Cal each year, points out Hernandez. “And internally, we would have these conversations about, are we doing enough?”

The answer is a ringing yes – according to the students themselves.

“When we got to do these exit interviews with the youth, I think for the first time it really hit us that it’s not a question of quantity – it was the quality of the service that we were providing. And so to have youth, for example, quote back to us something we said three years ago that stuck with them, that was super chilling for some of us to realize: ‘Wow. I’m over here nagging you and you actually took it to heart!’” laughs Hernandez.

The IDEA program has never been just a program. It’s a commitment from everyone. The adults who manage it get the chance to see something in a young, developing teen that they may not even see in themselves yet, and then to nurture it. These are some of the most significant years in a young person’s life, where their brains fully mature and they form their ethical and moral framework for operating in the world.

For the youth, knowing they were on a path to success made a world of difference.

“One of my youth told me, ‘You were like my coach! You coached me through to make sure that I was able to complete all my tasks,” reports Resendiz with a smile. “One said, ‘I really appreciated that you checked in with me because I would forget that I needed to pay more attention to a certain class, or I need to make up work. It’s almost like you were reminding me I could do it. That somebody was there to hold some accountability for me.”

Thanks to the generosity of many donors, Puente can continue providing supportive academic programs, life skills-building workshops, and scholarships for youth every year in June. If you would like to make a contribution to youth scholarships, please click the donate button today.  

Jóvenes pioneros del programa IDEA se preparan para el mundo

Qué diferencia pueden hacer tres años. En 2019, cuando estaba en segundo año de secundaria, a Mairol Hernández le parecía que la universidad era algo para otras personas. El sistema educativo en los Estados Unidos era ajeno a su familia, aunque la alentaron a dar lo mejor de sí en la escuela, ella no estaba completamente al tanto de los diferentes caminos educativos después de la escuela secundaria o incluso cómo comenzar el proceso.

“Pasaba lo mismo con el SAT (exámenes de aptitud para entrar a las universidades): no sabía que podía rendir el SAT”, recuerda. “Pensé que era solo para, como, ‘los chicos/chicas inteligentes’, (entre comillas). Entonces, cuando me di cuenta de que podía tomar los exámenes, me quedé sorprendida”. La mayoría de las veces, y debido a diversas experiencias de vida, los jóvenes enfrentan dudas sobre lo que pueden o no hacer académicamente. Ofrecer servicios y recursos de apoyo a una edad temprana puede ayudar a desmitificar algunas de esas dudas y ayudar a los jóvenes a superar sus miedos y poder abogar por sí mismos.

Mairol no solo tomó el SAT, sino que fue aceptada en tres universidades, incluida su primera opción, San Francisco State. También recibió varias becas académicas cuando se graduó de Pescadero High School en mayo, lo que fue una agradable sorpresa. Pero la mayor sorpresa para la propia Mairol es cuánto ha cambiado desde que era una niña pequeña e introvertida, que dudaba en tomar riesgos y probar cosas nuevas. ¿Su actitud ahora? “Solo pienso, ¿qué es lo peor que podría pasar?”

Edgard Cervantes se dirige a Cañada College este otoño por dos años antes de transferirse a un prestigioso programa de arquitectura en la Universidad de San Francisco, que ya lo ha aceptado. Pero antes de que comience su aventura universitaria, pasa este verano completando una práctica profesional en Bartos Architecture Inc.

“Cuando era más joven, a menudo decía que quería ser arquitecto. Pero no me di cuenta de que hay muchos tipos diferentes de campos profesionales en la industria de la arquitectura: diseño de interiores, paisajismo, etc. Sé que también hay mucho más que eso”, dice. “A medida que fui creciendo, pude acceder a más información y comprender mejor lo que significa ser arquitecto. No tenía idea de a dónde me llevaría este viaje, pero puedo decir con certeza que definitivamente no era lo que esperaba. Sin embargo, estoy feliz de estar donde estoy y de haber conocido a todas estas personas increíbles que me ayudaron en mi viaje hasta ahora”.

Estos dos recién graduados de la escuela secundaria están en la primera cohorte del programa IDEA de Puente, una experiencia ambiciosa y transformadora de tres años que apoya a los estudiantes de segundo año de la escuela secundaria que ingresan hasta la cúspide de la edad adulta. IDEA (Desarrollo Individual: Económico y Académico) envuelve a los estudiantes en un conjunto de programas académicos de apoyo, talleres de desarrollo de habilidades para la vida y un riguroso sistema de registro que dura todo el año escolar. Durante los veranos, los jóvenes de IDEA obtienen prácticas profesionales que se relacionan directamente con sus florecientes áreas profesionales de interés. IDEA sigue a cada cohorte hasta seis meses después de la graduación de la escuela secundaria.

El primer grupo de 11 graduados de IDEA acaba de terminar su tiempo en la escuela secundaria, y Puente finalmente puede hacer un balance de lo lejos que han llegado. “Tres años de arduo trabajo significaron algo para estos jóvenes. En retrospectiva, no lo vimos durante todo el año. Pero podemos verlo ahora. Y tener eso validado es muy gratificante, para ellos y para nosotros”, dice Lizeth Andrea Hernandez, Directora de Educación de Puente.

IDEA es una labor práctica de amor dirigida por tres miembros del personal de Puente y la consejera de Pescadero High School. El programa tiene tres componentes: las prácticas profesionales; juntas regulares con cada estudiante; y una reunión del grupo cada tres meses donde los estudiantes participan en sesiones dirigidas por el equipo de Educación que se asocia con organizaciones como San Mateo Jobs for Youth, San Mateo Credit Union, así como oradores invitados en campos relacionados con los intereses de la grupo. Los estudiantes comenzaron a explorar habilidades transferibles, como manejar su tiempo eficientemente, la creación de currículums, el desarrollo profesional, la creación de redes sociales… básicamente, preparar a los estudiantes para prosperar como adultos jóvenes.

“Cuanto más se acercan al último año, más comenzamos a hablar sobre la vida después de la escuela secundaria”, explica Hernández.

El programa IDEA surgió de una subvención de 2018 de PropelNext, una iniciativa que refuerza la programación para jóvenes en áreas rurales. A partir de ahí, Puente se embarcó en un proceso de construcción de un modelo de programa completamente nuevo.

También dividió su exitoso programa de empleo de verano para jóvenes, que fue creado para jóvenes de 14 a 21 años, en dos programas de verano separados en el futuro: uno para estudiantes de 14 a 18 años y otro para aquellos de 18 a 22 años.

Esos dos programas solo son de verano y tienen estrategias muy diferentes. El programa YES (Serie de Enriquecimiento para Jóvenes) inscribe a estudiantes más jóvenes en talleres de verano para impartir habilidades importantes que los ayudarán a desenvolverse en el mundo real: aspectos prácticos como administración de crédito, elaboración de presupuestos, ayuda financiera, administración del tiempo, responsabilidad y comunicación. Al final del verano, los jóvenes participantes reciben una beca económica en función de su participación.

El nuevo programa de verano para estudiantes mayores, YPEP (Programa de Empleo para Jóvenes Profesionales) continúa y amplía la tradición de conectar a jóvenes como Edgard y Mairol con tener prácticas profesionales de verano que corresponden directamente a sus intereses profesionales.

El rediseño del programa para jóvenes de Puente comenzó con Edgard, Mairol y un grupo de sus compañeros de décimo grado en 2019. Durante un tiempo, desde agosto de 2019 hasta marzo de 2020, todo iba sobre ruedas: “Los veíamos cada dos semanas en persona en la escuela secundaria”, recuerda Hernández.

Adivina lo que pasó después.

Cuando llegó el COVID

Cuando COVID-19 barrió el mundo, cortó la posibilidad de realizar excursiones en persona, que habían sido una ventaja del programa IDEA, así como visitas en persona a la escuela. En cambio, el programa se puso en línea. Ir a distancia fue “drásticamente diferente” del tipo de programación al que estaban acostumbrados los estudiantes, dice Hernández.

El programa IDEA está diseñado para apoyar la excelencia académica, y el personal de Puente comenzó a ver surgir algunos problemas.

“Cuando llegó COVID, vimos una tendencia común en todos nuestros estudiantes, pero principalmente en nuestros estudiantes de alto rendimiento, que estaban sufriendo académicamente. Y entonces tuvimos que brindar tutoría de forma remota para esos estudiantes. Entonces pudimos rastrear ese tipo de tendencias”, explica Hernández.

Pero la era COVID también ha brindado algunos beneficios significativos al programa IDEA. Por un lado, a los frupos más nuevos les ha resultado muy conveniente participar en un taller que se ajuste a sus horarios escolares y otros estudios en línea que deben realizar.

Ser remoto también abre una gama mucho mayor de posibilidades para la programación. La asociada de educación de Puente, Mónica Resendiz, pudo reclutar todo tipo de profesionales fascinantes para hablar con los jóvenes sobre lo que hacen en el trabajo, y esos detalles profesionales dejaron a los estudiantes “intrigados y emocionados”, dice.

Uno de los talleres más populares de Puente sobre educación financiera ahora se realiza de forma remota a través de socios en San Mateo Credit Union. “Podemos obtener más colaboraciones con organizaciones ‘sobre la colina’, algo que era difícil antes de la pandemia”. dice Reséndiz.

También hay importantes beneficios interpersonales. “Por la forma en que está estructurado el programa IDEA, estamos involucrados en sus vidas durante todo el año. Antes de la pandemia, no estábamos tan informados, especialmente cuando se trata de por qué los estudiantes toman las decisiones que toman para la universidad o qué harán después de la escuela secundaria”, dice Hernández. “Tenemos mucho más tiempo con ellos ahora. Llegamos a saber más sobre la dinámica familiar de los estudiantes, por ejemplo”.

A veces, los estudiantes nos enviaban mensajes de texto después de las horas de trabajo, y eso estaba totalmente bien. “Nos decían que sentían ansiedad. El hecho de que se sintieran cómodos comunicándose con nosotros en realidad habla de los lazos que hemos construido con los jóvenes que no creo que esperábamos que fueran tan profundos”, agrega Hernández.

Reséndiz está de acuerdo. “Casi pensé, bueno, me estoy convirtiendo en una molestia para ellos porque siempre estoy llamando”, se ríe. “Pero muchos de los estudiantes han dicho que realmente aprecian los recordatorios”.

El programa IDEA ha sido rediseñado para incorporar esas nuevas prácticas en el futuro.

Listos para lo que sigue

El programa IDEA tiene como objetivo preparar a los jóvenes para lo que sea que decidan hacer después de la escuela secundaria, ya sea una universidad de cuatro años, un colegio comunitario, seguir un camino vocacional o ingresar a la fuerza laboral a tiempo completo.

Como han descubierto Edgard y Mairol, la mejor solución es ser flexible. Después de obtener la admisión a una universidad de cuatro años, ambos optaron por diferir la inscripción por dos años y quedarse en casa, ahorrar dinero, ponerse al día con los créditos escolares y trabajar.

Edgard se dio cuenta de que no podía pagar el precio de $75,000 al año por matrícula, alojamiento y comida en la Universidad de San Francisco, incluso con ayuda financiera. En cambio, asistirá a Cañada College en otoño, donde obtendrá una introducción al dibujo arquitectónico y al diseño de software. También tomará cálculo y natación. “Eso está fuera de mi zona de confort”, se ríe. Planea transferirse a la USF dentro de dos años.

Espera que su pasantía de verano en una firma de arquitectura lo lleve a un trabajo en el futuro. De cualquier manera, está trabajando duro este verano, no solo como pasante, sino también en la gasolinera de Pescadero los fines de semana, para ganar dinero extra.

“Me gradué con $8,000 en becas y eso fue muy útil. Ahorraré todo lo que pueda y lo pondré en una cuenta de ahorros, solo comience a ahorrar de ahora en adelante”, dice. Planea seguir trabajando en la gasolinera los fines de semana durante el año escolar.

Edgard no es ajeno al trabajo duro. Cuando las escuelas de Pescadero cerraron por COVID, al principio caminaba a Puente todos los días para sentarse debajo de un árbol y tomar clases en línea porque su casa no tenía WIFI confiable, hasta que pudo conseguir una bicicleta. Recientemente, su familia fue desalojada y tuvieron que mudarse a un apartamento más alejado de su escuela. Edgard se apresuró a obtener su licencia de conducir para poder asistir a clases.

“Sé que va a tomar mucho trabajo y sacrificios encontrar el éxito. Todos mis profesores me han dicho eso. Y me estoy enfocando en cualquier cosa que me ayude a acercarme a mi meta”, dice.

Mairol también se dirigirá a Cañada College en el otoño para comenzar a acumular créditos antes de transferirse. “Obtendré mi AA [título de asociado] en estudios latinos/latinas. Y luego, cuando complete eso, me transferiré a San Francisco State University y obtendré mi B.A. en estudios latinos/latinas también”, dice, delineando su plan.

Mairol tiene un gran interés en la interpretación español/inglés como una posible carrera profesional. Durante años, ha sido llamada para traducir informalmente entre sus compañeros monolingües de habla hispana y maestros anglófonos en el salón de clases y durante eventos escolares.

“Durante la pandemia, llegué a la conclusión de que debería hacer algo en interpretación porque lo he hecho para la escuela. Lo he hecho por la comunidad”, dice. “Todavía no soy tan bueno en eso, pero voy a ser bueno en eso para ayudar a mi comunidad”.

Mairol ha participado en los programas juveniles de Puente todos los veranos desde los 14 años. Cuando era niña, se describe a sí misma como socialmente incómoda debido a que creció lejos de otros niños de su edad. De repente, como joven de Puente, se vio envuelta en una variedad de contextos que transformaron su personalidad, comenzando el verano pasado con una práctica profesional trabajando con personas mayores en Half Moon Bay. “Esa experiencia me ayudó a aprender a tratar con personas que no conozco personalmente”, reflexiona.

Ahora prospera en situaciones sociales, no solo como intérprete, sino también como líder. Recientemente llevó a su equipo de voleibol de la escuela secundaria a una serie de victorias, que culminaron en un campeonato de liga. Este verano está trabajando en Pie Ranch, donde lidera eventos con niños y adultos, realizando talleres de cocina. También arma cajas de suscripción de alimentos e interactúa con los animales de la granja. “Los animales son muy divertidos. ¡Y me da un impulso de serotonina, porque es justo lo que necesito después de tratar con un montón de niños a veces!” ella ríe.

Las entrevistas de salida

Día a día, semana a semana, el personal educativo de Puente surfeó la “nueva normalidad” de COVID junto con el primer grupo de IDEA que comenzó el programa juntos en persona y luego pasó el próximo año escolar (y el verano) en sus hogares. Era un grupo que luchaba.

En un momento en que su aislamiento era agudo, la conexión de IDEA significó más para los jóvenes de lo que Hernández y Reséndiz se dieron cuenta. “Siento que entramos pensando, ‘Dios, hemos cambiado todo el modelo. Nos estamos volviendo virtuales. ¿Pueden estos jóvenes incluso obtener alguna habilidad? dice Reséndiz.

Pero recientemente, el personal de Puente realizó entrevistas de salida con los 11 estudiantes de la cohorte pionera y se dieron cuenta de cuán efectivo había sido su enfoque práctico y cuánto conocimiento habían retenido los jóvenes.

“Me sorprendió que realmente se fueran con toda la información que pudieron obtener de nosotros, en términos de estabilidad financiera, planificación universitaria, hablar con sus padres y hacernos hablar con sus padres. Fue muy conmovedor para mí durante las entrevistas de salida. Me fui de allí pensando, ‘Wow. Hice mi trabajo’”, reflexiona Resendiz.

Las entrevistas de salida fueron un impulso moral y un punto de datos importante para Hernández y su equipo. La cantidad total de participantes jóvenes inscritos en el programa IDEA (unas pocas docenas) es bastante baja en comparación con el impacto cuantitativo de, por ejemplo, un evento de distribución de alimentos dirigido por Puente, o la cantidad de adultos que Puente inscribe en Medi-Cal cada año. , señala Hernández. “E internamente, tendríamos estas conversaciones sobre, ¿estamos haciendo lo suficiente?”

La respuesta es un rotundo sí, según los propios estudiantes.

“Cuando llegamos a hacer estas entrevistas de salida con los jóvenes, creo que por primera vez nos dimos cuenta de que no se trata de una cuestión de cantidad, sino de la calidad del servicio que brindamos. Y entonces, para que los jóvenes, por ejemplo, nos citen algo que dijimos hace tres años que se quedó con ellos, fue súper escalofriante para algunos de nosotros darnos cuenta: ‘Wow. ¡Estoy aquí regañandote y realmente me hicistes caso!’”, se ríe Hernández.

El programa IDEA nunca ha sido solo un programa. Es un compromiso de todos. Los adultos que lo apoyan tienen la oportunidad de ver algo en un adolescente joven en desarrollo que tal vez ni siquiera vean en sí mismos todavía . Estos son algunos de los años más significativos en la vida de un joven, donde sus cerebros maduran completamente y forman su marco ético y moral para operar en el mundo.

Para los jóvenes, saber que estaban en el camino hacia el éxito marcó una gran diferencia.

“Uno de los jóvenes me dijo: ‘¡Eres como mi mentora! Me asesoraste para asegurarte de que pudiera completar todas mis tareas”, informa Resendiz con una sonrisa. “Uno dijo: ‘Realmente aprecio que me hayas consultado porque olvidaría que necesitaba prestar más atención a cierta clase, o necesito recuperar el trabajo’. Es casi como si me estuvieras recordando que puedo hacerlo. Que alguien estaba allí para responsabilizarme por mí”.

Gracias a la generosidad de muchos donantes, Puente puede continuar brindando programas académicos de apoyo, talleres de desarrollo de habilidades para la vida y becas para jóvenes todos los años en junio. Si desea hacer una contribución a las becas para jóvenes, haga clic en el botón de donar hoy.

Rain gear highlights advocacy led by farmworkers

When Astor De Léon found an agricultural job in Pescadero after crossing over from Central America last year, he considered himself lucky. People were friendly and welcoming; he had his own bedroom in rented housing provided by his employer. The climate reminded him of his home region in Guatemala.

But there were some pretty obvious drawbacks, and one of them became clear every time it rained. “On those rainy days, I would get wet. Water would get in my shoes. And so it was depressing to feel so uncomfortable in those situations,” he says. (De Léon’s name has been changed).

‘Uncomfortable’ is an understatement when you hear him describe long, wet, cold days harvesting brussel sprouts and fava beans in the rain. 

“I would get home at the end of the work day, wash my tennis shoes, and hang them upside down to dry. And then the next day I would wear them again. They were only halfway dry. And I think that would add to the feeling of depression, because that moment would come and I’d be like, ‘Why am I here? Why am I doing this work?’” says De Léon.

Agricultural employers are not strictly required to provide full rain gear to workers in their employment. The federal Occupational Safety and Health Administration does not specify standards for working in the rain, and Cal/OSHA labor laws are more focused on shade, water, rest and other safety concerns. 

De Léon is, by far, not the only agricultural worker in this situation – locally or nationally. Fortunately, a recent grant from San Mateo County made it possible for Puente to distribute nearly 200 sets of rain jackets and rain boots to South Coast farmworkers who needed them.

The $50,000 grant came from Measure K funds that San Mateo county voters approved in 2016. Puente purchased and distributed the high-quality rain gear to workers this past March.

It all came about because the workers themselves advocated for it, according to Corina Rodriguez-Perez, Puente’s Community Development Director.

“We were approached by Supervisor Don Horsley after he had met with a group of farm workers from Pescadero,” she explains.

At the request from Don Horsley, Puente set up two meetings in 2021 and 2022 between agriculture workers and the staff of Supervisor Horsley’s office, which represents the unincorporated South Coast, part of District 3. It was an opportunity for workers to talk about their biggest concerns and ask for the county’s support. Three of the biggest issues that came up were the lack of affordable housing, raising minimum wages for farmworkers, and the need for decent work equipment like raincoats and rainboots.

“We all realize that housing is a bigger issue that won’t easily be solved. So the county decided to  tackle what they could and demonstrate that they were making an effort to not just listen, but actually act on the words that they were hearing from the farm workers,” recalls Rodriguez-Perez. “It felt really good when we got that call from the county.”

It was just in time, too. For years, she’d observe workers in the fields without proper work equipment. And when she saw them around Puente, she would hear the stories about how they would “cope” without it.

“People usually had lower-quality boots that were more affordable. And so what was happening was that they would also wear double socks, because that first sock would still get wet from the little bit of water that would go through the boots,” she says.

And that’s not all.

“They would also double up on sweaters… So that when they finished for the day and went to get into their cars, they would take that top wet layer off and hopefully be dry underneath.”

These are the sorts of chronic issues that oblige farmworkers to invent workarounds. It takes a toll on farmworker health and morale. Living conditions and labor conditions are core to what farmworkers need and deserve. De Léon attended both community meetings with Supervisor Horsley and, in addition to rain gear, 

But when it comes to the rain gear the county committed to, and delivered.

“Our bodies are “like precious objects. We’ve got to take care of them. And if we don’t, they start deteriorating,” says De Léon. “That’s what I think about when we’re not wearing the right clothes for the right weather. It just makes us feel uncomfortable, not wanting to be there, and unhappy with our work. But when we’re wearing all of those things, we do our jobs a little bit better. We’re protected against the wind or the rain.”

De Léon now owns a gray rain jacket, black rain boots, and brown rain pants. “I don’t have to worry about getting home and washing my tennis shoes to have them ready for the next day, or wearing wet shoes. I get home, clean them off, and hang up my jacket,” he says. “It just makes a big difference in what I’m doing and what I have to prepare for.”

For years, Puente has provided warm sweatshirts, blankets and socks to farm workers through regular donation drives and giveaways at La Sala and other events. And that will never change. But Rodriguez-Perez knows that at the heart of this story lies a specific moral dilemma: this was a temporary solution to a larger systemic problem that calls for more than a Band-Aid approach.

“We were on board to distribute these items and we were so grateful that there were these funds to be able to do this, but this was a one-time event,” she says. “The reality is we need to advocate for employers to provide what farm workers need in the field. Farmworkers should not have to pull money out of their already low paychecks to buy things that they need for the workplace.”

 El equipo de lluvia destaca la abogacia liderada por los trabajadores agrícolas

Cuando Astor De Léon encontró un trabajo agrícola en Pescadero después de cruzar desde Centroamérica el año pasado, se consideró afortunado. La gente era amable y acogedora; tenía su propio dormitorio en una vivienda alquilada proporcionada por su empleador. El clima le recordaba a su región natal en Guatemala.

Pero hubo algunos inconvenientes bastante obvios, y uno de ellos se hizo evidente cada vez que llovía. “En esos días de lluvia, me mojaba. El agua se metería en mis zapatos. Y era deprimente sentirse tan incómodo en esas situaciones”, dice. (El nombre de De Léon ha sido cambiado).

“Incómodo” es un eufemismo cuando lo escuchas describir días largos, húmedos y fríos cosechando coles de bruselas y habas bajo la lluvia.

“Llegaba a casa al final de la jornada laboral, lavaba mis tenis y los colgaba boca abajo para que se secaran. Y luego, al día siguiente, los volvería a usar. Solo estaban medio secos. Y creo que eso aumentaría el sentimiento de depresión, porque llegaría ese momento y diría: ‘¿Por qué estoy aquí? ¿Por qué estoy haciendo este trabajo?’”, dice De Léon.

Los empleadores agrícolas no están estrictamente obligados a proporcionar ropa de lluvia completa a los trabajadores en su empleo. La Administración Federal de Salud y Seguridad Ocupacional no especifica estándares para trabajar bajo la lluvia, y las leyes laborales de Cal/OSHA se enfocan más en la sombra, el agua, el descanso y otras cuestiones de seguridad.

De Léon no es, con mucho, el único trabajador agrícola en esta situación, a nivel local o nacional. Afortunadamente, una subvención reciente del condado de San Mateo hizo posible que Puente distribuyera casi 200 juegos de impermeables y botas impermeables a los trabajadores agrícolas de la costa sur que los necesitaban.

La subvención de $50,000 provino de los fondos de la Medida K que los votantes del condado de San Mateo aprobaron en 2016. Puente compró y distribuyó ropa impermeable de alta calidad a los trabajadores en marzo pasado.

Todo sucedió porque los propios trabajadores lo abogaron, según Corina Rodríguez-Pérez, Directora de Desarrollo Comunitario de Puente.

“El supervisor Don Horsley se acercó a nosotros después de que se reunió con un grupo de trabajadores agrícolas de Pescadero”, explica.

A pedido de Don Horsley, Puente organizó dos reuniones en 2021 y 2022 entre trabajadores agrícolas y el personal de la oficina del supervisor Horsley, que representa a la costa sur no incorporada, parte del Distrito 3. Fue una oportunidad para que los trabajadores hablaran sobre su mayor inquietud y pidieran el apoyo del condado. Tres de los problemas más importantes que surgieron fueron la falta de viviendas asequibles, el aumento del salario mínimo para los trabajadores agrícolas y la necesidad de equipo de trabajo decente como impermeables y botas de lluvia.

“Todos nos damos cuenta de que la vivienda es un problema mayor que no se resolverá fácilmente. Así que el condado decidió abordar lo que pudo y demostrar que estaban haciendo un esfuerzo no solo para escuchar, sino para actuar de acuerdo con las palabras que escuchaban de los trabajadores agrícolas”, recuerda Rodríguez-Pérez. “Me sentí muy bien cuando recibimos esa llamada del condado”.

Fue justo a tiempo, también. Durante años, observó a los trabajadores en los campos sin el equipo de trabajo adecuado. Y cuando los veía alrededor de Puente, escuchaba las historias sobre cómo “se las arreglaron” sin él.

“La gente por lo general tenía botas de menor calidad que eran más asequibles. Entonces, lo que estaba pasando era que también usaban calcetines dobles, porque ese primer calcetín todavía se mojaba por la poca agua que pasaba por las botas”, dice ella.

Y eso no es todo.

“También duplicaban los suéteres… De modo que cuando terminaran el día y fueran a subirse a sus autos, se quitarían la capa húmeda superior y, con suerte, estarían secos por debajo”.

Estos son los tipos de problemas crónicos que obligan a los trabajadores agrícolas a inventar soluciones alternativas. Tiene un costo en la salud y la moral de los trabajadores agrícolas. Las condiciones de vida y laborales son fundamentales para lo que los trabajadores agrícolas necesitan y merecen. De Léon asistió a ambas reuniones comunitarias con el supervisor Horsley y, además del equipo de lluvia,

Pero cuando se trata del equipo de lluvia, el condado se comprometió y cumplió.

“Nuestros cuerpos son “como objetos preciosos. Tenemos que cuidarlos. Y si no lo hacemos, empiezan a deteriorarse”, dice De Léon. “Eso es lo que pienso cuando no usamos la ropa adecuada para el clima adecuado. Simplemente nos hace sentir incómodos, sin querer estar allí y descontentos con nuestro trabajo. Pero cuando usamos todas esas cosas, hacemos nuestro trabajo un poco mejor. Estamos protegidos contra el viento o la lluvia”.

De Léon ahora posee una chaqueta impermeable gris, botas impermeables negras y pantalones impermeables color marrón. “No tengo que preocuparme por llegar a casa y lavar mis tenis para tenerlos listos para el día siguiente, o por usar zapatos mojados. Llego a casa, me los limpio y cuelgo mi chaqueta”, dice. “Simplemente hace una gran diferencia en lo que estoy haciendo y para lo que tengo que prepararme”.

Durante años, Puente ha brindado sudaderas, mantas y calcetines abrigados a los trabajadores agrícolas a través de campañas regulares de donación y obsequios en La Sala y otros eventos. Y eso nunca cambiará. Pero Rodríguez-Pérez sabe que en el centro de esta historia se encuentra un dilema moral específico: esta fue una solución temporal a un problema sistémico más amplio que requiere más que un enfoque de curita.

“Estábamos a bordo para distribuir estos artículos y estábamos muy agradecidos de que hubiera estos fondos para poder hacer esto, pero este fue un evento único”, dice ella. “La realidad es que debemos abogar por que los empleadores proporcionen lo que los trabajadores agrícolas necesitan en el campo. Los trabajadores agrícolas no deberían tener que sacar dinero de sus cheques de pago ya bajos para comprar cosas que necesitan para el lugar de trabajo”.