A step closer to their dreams: Puente U.S. Citizenship program

Puente’s most recent group of naturalized U.S. Citizens. El grupo más reciente de Puente de ciudadanos naturalizados de los Estados Unidos.

Growing up in Pescadero has helped me to appreciate everything I have and not take it for granted. I admire my mother’s strength, her willingness to work, and the love for her family – traits that allowed her to become the person she is today. My mother is a naturalized US Citizen who crosses goals off her checklist month after month. I witness these same traits in the people I see walk through Puente’s doors on a daily basis.

Community members are my motivation to continue my work at Puente. They come in with a clear idea of the goals they wish to reach—goals that often present several obstacles to overcome along the way, including confusing applications to complete. That is exactly where my coworker, Laura Rodriguez, and I come in. Through Puente’s citizenship program Laura connects community members to one-on-one tutoring sessions with local volunteers, explains the citizenship application process, offers partial scholarships as well as zero-interest loans to pay for the fees to submit their applications for naturalization to Homeland Security. With a cost of $725, this becomes a hardship for those with little disposable income.

Community members are willing to work very hard everyday, often two jobs, in order to provide for their family. They came here aiming to get their children a step closer to freedom and are determined to do anything they can to achieve that. I am overwhelmed with joy when I see individuals after their naturalization ceremonies. There is a special glow in their faces. A glow that was concealed by the fear that they will be noticed in our society and targeted for being permanent residents. After their naturalization ceremony community members can now affirm this is in fact their land. A land where they are now free to speak up, help others along this same process, and vote in elections.

My family as well as other families in the community made so many sacrifices to be in the United States. They have earned an opportunity to demonstrate how great they would be as U.S. citizens. They work hard and have proved to me that my work at Puente is important. We are living in an era in which our country is divided by walls and I am proud to be in a community that is overcoming obstacles by building bridges along the way.

Puente has provided assistance with immigration services since 2009. It has helped file 56 U.S. Citizenship application and provided tutoring to 98 individuals. Puente has two staff and one volunteer that are BIA Representatives to the Board of Immigration Appeals.

We greatly appreciate the time that many volunteers in the community have given to help one of the many participants prepare for their citizenship test and even take them to their naturalization ceremony. It’s truly a memorable experience. We are looking for bilingual tutors who can help participants prepare for the interview and the test in Spanish. To sign up for citizenship tutoring contact: Laura Rodriguez, by email at lrodriguez@mypuente.org or call at (650)262-4121.

If you would like to support Puente’s Immigration Services Program please consider donating today.

Story written by:

Corina Rodriguez, Puente’s Safety Net Manager

Un paso más cerca de sus metas: programa de ciudadanía en Puente.

Crecer en Pescadero me permitió apreciar todo lo que tengo y no darlo de menos. Admiro la fuerza de mi madre, su disposición para trabajar y el amor por su familia, rasgos que le permitieron convertirse en la persona que es hoy. Mi madre es una ciudadana estadounidense naturalizada que repasa sus metas mes por mes, cruzando una por una cuando las termina. Soy testigo de estos mismos rasgos en las personas que veo a través de las puertas de Puente a diario.

Los miembros de la comunidad son mi motivación para continuar mi trabajo en Puente. Vienen con una imagen perfecta de los objetivos que desean alcanzar. Metas que tienen varios obstáculos que superar en el camino, incluidas aplicaciones confusas para completar. Ahí es exactamente donde entramos mi compañera de trabajo, Laura Rodriguez y yo. A través del programa de ciudadanía de Puente, Laura conecta a los miembros de la comunidad con sesiones de tutoría individuales con voluntarios locales, explica el proceso de solicitud de ciudadanía, ofrecemos becas parciales y préstamos con zero interés para pagar las tarifas para presentar su solicitud de naturalización a Seguridad Nacional. Con un costo de $725, esto se convierte en una dificultad para aquellos con pocos ingresos disponibles.

Los miembros de la comunidad están dispuestos a trabajar muy duro todos los días, a menudo dos trabajos, para mantener a su familia. Vinieron aquí con el objetivo de acercar a sus hijos a la libertad y están decididos a hacer todo lo posible para lograrlo. Me siento abrumada de alegría cuando veo individuos después de sus ceremonias de naturalización. Hay un brillo especial en sus caras. Un resplandor que se ocultó por el temor de que se noten en nuestra sociedad y se los apunte por ser residentes permanentes. Después de su ceremonia de naturalización, los miembros de la comunidad ahora pueden afirmar que esto es de hecho su tierra. Una tierra donde ahora son libres de hablar, ayudar a otros en este mismo proceso y votar en las elecciones.

Mi familia y otras familias de la comunidad hicieron tantos sacrificios por estar en los Estados Unidos. Se han ganado la oportunidad de demostrar cómo serían como ciudadanos de los Estados Unidos. Trabajan duro y me han demostrado que mi trabajo en Puente es importante. Vivimos en una era en la que nuestro país está dividido por muros y me enorgullece estar en una comunidad que está superando obstáculos construyendo puentes en el camino.

Puente ha brindado asistencia con servicios de inmigración desde 2009. Ayudando a presentar 56 solicitudes de ciudadanía de los Estados Unidos y brindó tutoría a 98 personas. Puente tiene dos empleados y un voluntario que son Representantes de BIA ante la Junta de Apelaciones de Inmigración.

Estamos muy agradecidos con los voluntarios que han apoyado a participantes a estudiar para sus exámenes e incluso llevarlos a sus ceremonias de naturalización. Es verdaderamente una experiencia única. Todavía estamos buscando tutores bilingües que puedan ayudar a los participantes a estudiar para el examen de ciudadanía. Para inscribirse en tutoría de ciudadanía, comuníquese con: Laura Rodriguez, por correo electrónico a lrodriguez@mypuente.org o al (650) 262-4121.

Si desea apoyar el programa de apoyo de inmigración de Puente, por favor considere hacer una donación hoy.

Escrito por:

Corina Rodriguez, Gerente de desarollo comunitario

Early Childhood Development class offers grads a second career. La clase de educación y desarrollo de la primera infancia ofrece una segunda carrera a las graduadas.


Growing up in Mexico, Laura Romero had a plan for her future. “It was always my goal to finish school in Mexico and become a teacher,” she says. But life doesn’t always work out according to plan. Her family’s financial struggles obliged Romero to drop out of school and go to work instead.  

“I didn’t finish high school because it was pricey,” she explains today. “I’m one of ten kids in my family.”

A few years later, she moved to the Bay Area, where she started a family. Her early dreams of becoming a teacher started to fade – it was a challenge just learning enough English to get by. Today, Romero (whose name has been changed to protect her privacy) has three kids, aged 21, 13 and 9.

But her life changed again two years ago, when Puente announced that it would launch its first-ever college-level Early Childhood Education (ECE) class in partnership with Cañada College and La Costa Adult School. When a Puente staff member handed her a flyer for the class, Romero felt her old ambitions stirring. The course was designed to improve understanding of early childhood development for the benefit of parents and children in the South Coast community. Also, there was potential for real career advancement.

The course would require an unprecedented level of commitment and academic rigor, with classes two nights a week for two years. In return, participants would gain professional support and experience working with children aged 0-5 in a classroom setting.

Perhaps best of all, it was a certificate program through Cañada College, which would enable them to work towards qualifying as a teachers’ aide, or work towards an AA in Early Childhood Development.

“What motivated me was, first, I wanted to better understand children when I take care of them,” says Romero, who babysits two young children. “My second goal was to develop what I learned and translate that into a professional setting where I could use those skills.”

There are so many women and men like Romero in this country – smart and ambitious immigrants who leave whole lives behind, including schooling and professional opportunities. Most never get a second bite at the apple, let alone a chance to build a future career, says Rita Mancera, Executive Director of Puente.

“These are women that had dreams a long time ago, and for certain reasons they put them off.

And so, when this opportunity opened up, they took advantage of our program and went again to seek out those goals that they had,” she says.

In May, Puente held a special dinner to celebrate an extraordinary milestone: graduation day for nineteen hardworking Early Childhood Education (ECE) students, all of whom were women. Each woman received her certificate, a crucial step towards amassing enough credits to work as a teacher’s aide.

One of the graduates was Maricela Zavala, who moved to Pescadero from Mexico when she was 17. “I came right in the middle of the semester and had to finish high school over here,” she recalls. She finished high school in Pescadero in only six months, and went on to community college for 1 year to improve her English.

Zavala is 37. In Mexico, she was studying to be a nurse. But she had to drop out of her program when she left for the U.S., and the language barrier here prevented her from resuming that career path. Then she had her two children, who are aged 7 and 13 now.

Zavala works full-time at Puente as a Community Health Associate. She says it was her mother who suggested she take the ECE class to unlock a potential new career. She’s glad she listened – the class was fascinating, and it transformed her relationship with her children. All those hours of learning about child development and parenting skills have totally re-oriented Zavala’s relationship with her kids and other children under her care.

She gave an example of a parenting skill that she learned.

“We always say ‘don’t do this’ or ‘don’t do that.’ Instead of saying no, we can say something else.

Like when they’re playing and they run, instead of saying ‘don’t run!’ – I say, ‘here, you can play with this instead of running, or play something else – as long as you’re not running and you don’t hurt yourself.’”  

She also learned a lot about children’s brain development.

“We cannot judge kids by their behavior, because each child is different. A child’s neurons make different connections based on their experiences and have not developed the right tools to express their feelings.”

Romero’s parenting was equally transformed by the knowledge she received in class. She says that before, when her child would act out, she would think, ‘oh, my child is spoiled’. But her perspective has changed.

“The teacher told us that there’s always a reason a child is crying or misbehaves. I try not to judge quickly and to try to find out the reason. Sometimes all a child wants is for a parent to listen to them,” she says.

Rather than totally revise her perspective on child-rearing, Romero found that the curriculum actually complemented what she already knew.

“It hasn’t changed the values that were given to us by our families, but it has changed some things about the way we parent. It reinforced the good parts of what we were given by our parents and grandparents,” she says.

The ECE course was unique, and a first in many ways for both Puente and Cañada College. It was Cañada’s first onsite venture in Pescadero, made possible by its English for the Workforce program with additional support and funding from Puente and the La Costa Adult School in Half Moon Bay. Puente staff members Arlae Alston and Lizeth Hernandez first approached Cañada College about bringing its certificate program to the South Coast in 2017.

Alston, Puente’s Family Engagement Director, is an ECE specialist. She taught the ECE students in Spanish one day a week. Their other weekly lesson was an ESL class taught by Cañada College Professor Elizabeth Schuler.

Puente did everything it could to make it possible for students to attend. It provided childcare during class, with snacks for the children. It arranged round-trip bus transportation for all students and paid for their textbooks.

“This program had all the elements that you want to see in an adult education program for immigrants,” says Mancera. “The women had a safe place for their children. They had transportation, so they didn’t have to worry about not having a driver’s license or not knowing how to drive. And they had a professor, Arlae, who was both an expert in the ECE field and understood them as immigrant women – and all the challenges and all the strengths that go with it.”

“We also had the willingness of Cañada College to open up this program with an English and a Spanish class so people could learn both languages and skills at the same time,” she adds.

For her part, Zavala wouldn’t even be back in school if Puente hadn’t scheduled the onsite class.

“With my two kids, and with work, it was difficult for me to go. Any school was too far – at least 40 minutes from here. But Puente brought the class, and they had the childcare, so it was easier,” she says.  

The class pushed every student out of their comfort zone. They learned to write papers, and they become very familiar with technology – like group texts, so that they could stay in touch with Alston and help each other out when personal issues arose. Students had a pile of homework to do each week, with an emphasis on thinking through and analyzing everything they learned in class.

“I really loved the way that Arlae [Alston] taught the classes, her personality. She would always motivate us,” recalls Romero. “I would tell her, ‘I’m nervous. I don’t know if I’m doing it okay’…  And she would say, ‘You can do it!’”

A major part of the class took place not in the classroom, but ‘on the job’. Several times per semester, students were dispatched to Pescadero Elementary Preschool and Puente’s bilingual parent cooperative to take turns observing children as they learned and played. They would assess a child’s level of development – tracking, for instance, their fine and gross motor skills, how they moved, how they spoke, and cognitive development.

The observers would then compare the results with child-development guidelines to see whether their growth level was age-appropriate. Then they wrote up a developmental report. As one of their many projects.

Separately, students also worked as supervised teachers’ aides in childcare centers in and around the South Coast. Not only did it give them valuable hands-on experience, it also helped them fulfill the 150 hours that are required to apply for a permit to work as a salaried, official teachers’ aide.

Students worked as far afield as Santa Cruz, and it gave them the chance to compare notes about how childcare centers differed in terms of support and resources. It became clear that some facilities had more to offer kids, and others were under-resourced. It prompted some interesting class discussions about equity.

Mancera says that going forward, these ECE graduates can be more discerning about whether their children are getting the high-quality support they need at school – and they now have the vocabulary to speak up when there’s a problem.

“They want their children to have the best classrooms they can have. So I think that in addition to being teachers, they became advocates,” she says.

In June, Puente helped all 19 graduates take the next step by recording their fingerprints and preparing their permit applications –  which they can submit as soon as their work hours are fulfilled. Many of the students aspire to work at Puente’s parent co-op – including both Zavala and Romero.

“I want to keep learning English, and my goal is to do work at a daycare facility. I can now do that with this certificate,” says Romero.

For her part, Zavala remembers that one of her classmates in high school once told her that she would never be able to learn english.

“They told me that I was too old and that I wouldn’t learn English. Now I think about that person and I feel very proud of myself and where I am right now. I went to school. I learned English and I’m still learning. And I found better opportunities for employment.”

We are grateful for the support from Canada College and La Costa Adult School. If you would like to support our Education Program, please consider making a donation today.


La clase de educación y desarrollo de la primera infancia ofrece una segunda carrera a las graduadas.

Durante su infancia en México, Laura Romero tenía planes claros para su futuro. “Siempre fue mi objetivo terminar la escuela en México y convertirme en maestra,” dice ella. Pero la vida no siempre funciona de acuerdo con nuestros planes. Las dificultades financieras de su familia obligaron a Romero a abandonar la escuela y buscar un trabajo.

“No terminé la escuela secundaria porque era cara,” explica hoy. “Somos diez hijos de mi familia.”

Unos años más tarde, se mudó al Área de la Bahía, donde formó una familia. Sus primeros sueños de convertirse en maestra empezaron a desvanecerse; aprender inglés para sobrevivir era un desafío suficiente. Hoy, Romero (cuyo nombre ha sido cambiado para proteger su privacidad) tiene tres hijos, de 21, 13 y 9 años.

Pero su vida volvió a cambiar hace dos años, cuando Puente anunció que lanzaría su primera clase de Educación y Desarrollo de la Primera Infancia (ECE, por sus siglas en inglés) en colaboración con Cañada College y La Costa Adult School. Cuando un miembro del personal de Puente le entregó un volante para la clase, Romero sintió que sus antiguas ambiciones se extremecían. El curso estaba diseñado para mejorar la comprensión del desarrollo de la primera infancia en beneficio de los padres y los niños en la comunidad de la Costa Sur. Además, había potencial para un avance profesional real.

El curso requeriría un nivel de compromiso y rigor académico sin precedentes, con clases dos noches a la semana durante dos años. A cambio, los participantes obtendrán apoyo profesional y experiencia trabajando en un aula con niños de 0 a 5 años.

Quizás lo mejor de todo era el programa de certificación a través de Cañada College, que les permitiría trabajar para calificar como ayudante de maestros, o trabajar para obtener un AA en Desarrollo de la Primera Infancia.

“Lo que me motivó fue, primero, que quería entender mejor a los niños cuando los cuido,” dice Romero, quien cuida a dos niños pequeños.” Mi segundo objetivo era poder desarrollar lo que aprendí y traducirlo en un entorno profesional donde pudiera usar esas habilidades.”

Hay muchas mujeres y hombres como Romero en este país: inmigrantes inteligentes y ambiciosos que dejan atrás vidas enteras, incluida la escolarización y las oportunidades profesionales. La mayoría nunca tiene otra ocasión, y mucho menos la oportunidad de construir una carrera futura, dice Rita Mancera, Directora Ejecutiva de Puente.

“Estas son mujeres que tuvieron sueños hace mucho tiempo y, por ciertas razones, los postergan.

Y así, cuando se abrió esta oportunidad, aprovecharon nuestro programa y fueron nuevamente a buscar los objetivos que tenían,” dice ella.

En mayo, Puente celebró una cena especial para celebrar un hito extraordinario: el día de graduación de diecinueve estudiantes de Educación de la Primera Infancia (ECE), todas ellas mujeres. Cada mujer recibió su certificado, un paso importante para acumular suficientes créditos para trabajar como ayudante de un maestro.

Una de las graduadas fue Maricela Zavala, quien se mudó a Pescadero desde México cuando tenía 17 años. “Llegué justo a la mitad del semestre y tuve que terminar la escuela de preparatoria aquí,” recuerda. Terminó la escuela en Pescadero en solo seis meses, y fue a la universidad comunitaria por un año para mejorar su inglés.

Zavala tiene 37 años. En México, ella estudiaba para ser enfermera. Pero tuvo que abandonar su programa cuando se fue a los EE.UU., y luego la barrera del idioma aquí le impidió reanudar su carrera. Luego tuvo sus dos hijas, que ahora tienen 7 y 13 años.

Zavala trabaja a tiempo completo en Puente como Asociada de Salud Comunitaria. Ella dice que fue su madre quien sugirió que tomara la clase de ECE para desbloquear una nueva carrera potencial. Está contenta de haberla escuchado, la clase fue fascinante y transformó su relación con sus hijos. Todas esas horas de aprendizaje sobre desarrollo infantil y habilidades de crianza de los hijos han reorientado totalmente la relación de Zavala con sus hijos y otros niños bajo su cuidado.

Ella nos dió un ejemplo de algo que aprendió en la clase:

“Siempre decimos” no hagas esto “o” no hagas eso.” En lugar de decir no, podemos decir otra cosa.

Como cuando juegan y corren, en lugar de decir ‘¡no corras!’ – Yo digo ‘aquí, puedes jugar con esto en lugar de correr, o jugar otra cosa – siempre y cuando no estés corriendo y corriendo. No te hagas daño.”

Ella también aprendió mucho sobre el desarrollo del cerebro de los niños.

“No podemos juzgar a los niños por su comportamiento, porque cada niño es diferente. Las neuronas de un niño hacen diferentes conexiones según sus experiencias y no han desarrollado las herramientas adecuadas para expresar sus sentimientos.”

La crianza de los hijos de Romero se transformó igualmente por el conocimiento que ella recibió en clase. Ella dice que antes, cuando su hijo actuaba de alguna manera especial, ella pensaba: “oh, mi hijo es un mimado.” Pero ahora su perspectiva ha cambiado.

“La maestra nos dijo que siempre hay una razón por la que un niño llora o se porta mal. Ahora intento no juzgar rápidamente y tratar de averiguar la razón. A veces, todo lo que un niño quiere es que un padre los escuche,” dice ella.

En lugar de revisar totalmente su perspectiva sobre la crianza de los hijos, Romero descubrió que el plan de estudios era un complemento a lo que ella ya sabía.

“No ha cambiado los valores que nos dieron nuestras familias, pero sí ha cambiado algunas cosas sobre la forma en que somos padres. Reforzó las partes buenas de lo que nos dieron nuestros padres y abuelos,” dice ella.

El curso de ECE fue único, y fue el primero en muchos aspectos tanto para Puente como para Cañada College. Fue la primera oportunidad que Cañada ofreció en Pescadero, gracias a su programa de Inglés para la Fuerza Laboral con apoyo adicional y fondos de Puente y La Costa Adult School en Half Moon Bay. Los miembros del personal de Puente Arlae Alston y Lizeth Hernández se acercaron por primera vez a Cañada College para llevar su programa de certificación a la Costa Sur en 2017.

Alston, la Directora de Compromiso Familiar de Puente, es una especialista en ECE. Ella enseñaba a los estudiantes de ECE en español un día a la semana. Su otra lección semanal fue una clase de ESL impartida por la profesora de Cañada College, Elizabeth Schuler.

Puente hizo todo lo posible para que los estudiantes pudieran asistir. Proporcionó cuidado de niños durante la clase, con bocadillos para los niños. Organizó transporte de ida y vuelta en autobús para todas las estudiantes y también se les proporciona libros.

“Este programa tenía todos los elementos que se desea ver en un programa de educación para adultos para inmigrantes,” dice Mancera. “Las mujeres tenían un lugar seguro para sus hijos. Tenían transporte, por lo que no tenían que preocuparse por no tener una licencia de conducir o no saber cómo conducir. Y tenían una profesora, Arlae, que era experta en el campo de ECE y las entendía como mujeres inmigrantes, y todos los desafíos y todas las fortalezas que la acompañan.”

“También tuvimos la disposición de Cañada College para abrir este programa con una clase de inglés y de español para que las personas puedan aprender ambos idiomas y habilidades al mismo tiempo,” agrega.

Por su parte, Zavala ni siquiera regresaría a la escuela si Puente no hubiera programado la clase en el sitio.

“Con mis dos hijas y con el trabajo, me era difícil ir. Cualquier escuela estaba demasiado lejos, al menos a 40 minutos de aquí. Pero Puente trajo la clase, y ellos tenían el cuidado de los niños, así que fue más fácil,” dice ella.

La clase empujó a cada estudiante fuera de su zona de confort. Aprendieron a escribir artículos y se familiarizaron con la tecnología, como los textos de grupo, para poder  mantenerse en contacto con Alston y ayudarse mutuamente cuando surgieran problemas personales. Las estudiantes tenían un montón de tareas para hacer cada semana, con un énfasis en pensar y analizar todo lo que aprendieron en clase.

“Realmente me encantó la forma en que Arlae [Alston] enseñó las clases, y también su personalidad. Ella siempre nos motivaba,” recuerda Romero. “Le decía a ella, ‘estoy nerviosa. No sé si lo estoy haciendo bien…”Y ella me decía:” ¡Puedes hacerlo! “”

Una parte importante de la clase se llevó a cabo no en el aula, sino en el trabajo. Varias veces por semestre, se envió a las estudiantes al preescolar de Pescadero para turnarse observando a los niños mientras aprendían y jugaban. Evaluarían el nivel de desarrollo de un niño: seguimiento, por ejemplo, sus habilidades motoras finas y gruesas, cómo se movían, cómo hablaban y si conocían sus colores.

Las observadoras luego compararon los resultados con las pautas de desarrollo infantil para ver si su nivel de crecimiento era apropiado para la edad. Luego redactaron un informe para entregarlo a la maestra de preescolar.

Por separado, los estudiantes también trabajaron como ayudantes de maestros supervisados ​​en centros de cuidado infantil alrededor de la costa sur. Esto no solo les brindó una valiosa experiencia práctica, sino que también les ayudó a cumplir las 150 horas que se requieren para solicitar un permiso para trabajar como ayudante de maestros asalariados y oficiales.

Los estudiantes trabajaron tan lejos como Santa Cruz, y esto les dio la oportunidad de comparar notas sobre cómo los centros de cuidado infantil difieren en términos de apoyo y recursos. Quedó claro que algunas instalaciones tenían más que ofrecer a los niños, y otras carecían de recursos suficientes. Impulsó algunas interesantes discusiones en clase sobre la equidad.

Mancera dice que en el futuro, estos graduados de ECE pueden ser más exigentes sobre si sus hijos reciben el apoyo de alta calidad que necesitan en la escuela, y ahora tienen el vocabulario para hablar cuando hay un problema.

“Quieren que sus hijos tengan las mejores aulas que puedan tener. Así que creo que además de ser maestros, se convirtieron en defensores,” dice ella.

En junio, Puente ayudó a los 19 graduadas a dar el siguiente paso al registrar sus huellas digitales y preparar sus solicitudes de permisos, que pueden enviar tan pronto como se cumplan sus horas de trabajo. Muchos de los estudiantes aspiran a trabajar en la cooperativa de padres de Puente, incluidas Zavala y Romero.

“Quiero seguir aprendiendo inglés y mi objetivo es trabajar en una guardería. Ahora puedo hacer eso con este certificado,” dice Romero.

Por su parte, Zavala recuerda que uno de sus compañeros de la escuela preparatoria le dijo una vez que nunca podría aprender inglés.

“Me dijeron que era demasiado mayor y que no aprendería inglés. Ahora pienso en esa persona y me siento muy orgullosa de mí misma y de dónde estoy ahora. Fui a la escuela. Aprendí inglés y sigo aprendiendo. Y encontré mejores oportunidades de empleo.”

Puente está agradecido por el apoyo de Cañada College y La Costa Adult School. Si desea apoyar nuestro programa de educación, considere hacer una donación hoy.

Puente partnership with Camp Jones Gulch hits 10-year milestone

María José Arriaza Ibáñez very clearly remembers the summer her son fell out of a canoe. He was eight years old, and he was out boating with other kids in a canoe on a pond at YMCA Camp Jones Gulch when it capsized.

“He was a little scared, but in the end, everyone was laughing together. He loved canoeing after that,” she says.

That progression – an unexpected adventure that helps unlock a new level of personal resilience – is what summer camp is all about. Ibáñez, who goes by the nickname ‘Pepa,’ has seen it work wonders on her son, who has attended Camp Jones Gulch nearly every year since he turned six. His younger sister now goes there too.

“They like the outdoors,” she says. “It’s not just about learning. There’s trees, there’s animals, there’s water, there’s fresh air. They do things, they get dirty, they get tired.”

For some kids, summer camp – campfires, swimming, hiking, boating, horseback riding – is a childhood rite of passage. For other children and their families, it can be an unaffordable luxury. Thanks to a unique and groundbreaking partnership between Puente and YMCA Camp Jones Gulch, parents can send their children to a week of day camp nearly free of charge and can make overnight camp affordable for all families. 

“It’s a very active program, and it’s so important that the kids engage in physical activities, because they are healthy for them,” says Puente Executive Director Rita Mancera.

The partnership celebrates a ten-year milestone this year and shows no signs of slowing down.

Two groups have been the main beneficiaries: mostly low-income La Honda and Pescadero youth between the ages of 5 and 11, whose exposure to nature has increased alongside their social skills; and local teenagers who come from the same background, who work as camp counselors in the program through the Puente Leadership Development and Employment Program.

Hundreds of South Coast children have attended the day camp program since it started in 2009. That’s when Camp Jones Gulch first reached out to former Puente Executive Director Kerry Lobel. The YMCA wanted to provide summer camp opportunities to local children, and they were looking for a local partner who could also help with outreach and registration.

We also trained youth counselors to go to the program with the kids.” recalls Mancera.

“I love what camp brings to kids… and as a mom, these kids need to be out in nature more than anything right now. Anything to lower the barrier to bring kids into this type of environment is great,” says Carrie Herrera, Executive Director of YMCA Camp Jones Gulch.

Camp Jones Gulch is primarily a residential (sleep-away) camp. It created its day camp program just for Puente. And families who wouldn’t otherwise be able to afford the steep weekly fee ($600) have been able to send their children to camp for free. They just pay $25 to reimburse Puente for the transportation from home to Camp. And some families that can afford it, pay a little extra as a donation to Puente.

“I want to give them credit. The YMCA does their own fundraising so they can open 20 to 25 spots a week for 5 sessions to the community. We don’t pay anything to the Y, and lunch is provided.

They also provide an overall program coordinator,” says Mancera.

Herrera calls the partnership with Puente a ‘win-win.’

“It’s one of these perfect collaborations. We have the funds and the property, and Puente has the families and the ability to not only bring in counselors but to develop youth from the community to be leaders through this process.”

The day camp partnership has blossomed into a centerpiece of Puente’s summer youth program. Along the way, it hit another critical milestone: several former campers, the first of Puente’s initial cohort, have now become counselors. They are now the ones who supervise the children.

It’s a challenging internship. Counselors are on duty with their youth groups from 8 AM to 5 PM, four days a week. In addition to the long hours, it’s very physical. Days run the gamut from swim time to archery to a ropes course. Even arts and crafts time requires vigilance and attention to the campers’ needs.

Puente also holds the responsibility of registering families for camp, preparing info packets and coordinating the junior counselors.

Mancera’s own son William has attended Camp Jones Gulch for years through Puente. One extra advantage of camp, she says, is that local children who wouldn’t normally socialize get to bond with each other.

“For my family, this was the first encounter that kids from La Honda and Pescadero had before they met each other for middle school,” she explains.

Pepa Ibáñez agrees. “It brings the communities of Pescadero and La Honda together,” she says.

Community is important for Pepa too.  She likes to volunteer as a citizenship tutor through Puente. Her family lives in La Honda, and her son went to Pescadero Elementary Preschool. He has made some close friends at summer camp. Now she arranges for him to see there every year.

“And it is my son’s only experience on the bus,” she adds. “It’s a good experience for the kids to be on a bus alone. It’s a little taste of independence.”  

Ten years on, some Puente youth are taking advantage of a new opportunity: a backpacking adventure, far away from home. The YMCA’s BOLD and GOLD programs (Boys Outdoor Leadership Development, Girls Outdoor Leadership Development) bring diverse groups of teens aged 12-17 out to the California backcountry for a life-altering encounter with nature.

“They go to Yosemite, Big Sur, Big Basin to hike and backpack,” says Herrera. “There’s a curriculum to learn leadership skills and be challenged both physically and emotionally. The youth that come back just rave about it. they gain a different independence. Even if they didn’t think that they had the capacity to be a leader, it comes out naturally.”

GOLD and BOLD have been available for three years, but this is the first year that Puente has had any takers among local families, says Mancera. The notion of sending children away for a whole week doesn’t always sit with parents who don’t have any experience with something like that, so Puente has had to work to convince some parents to give it a try.

The program costs $780 per week. The YMCA has a scholarship program that covers most of the costs. Participating families pay $150 and Puente will chip in as well.

But even something as seemingly basic as swimming can be a revelation. La Honda has a swimming pool owned by a local homeowners  association, but Pescadero has no public pool. Many Pescadero children grow up without learning to swim, even though the Pacific Ocean is in their front yard.

At a free-swim event held for the local school district a few years ago, YMCA camp staffers noticed elementary school kids from Pescadero standing awkwardly in the shallows of the pool. They didn’t know how to swim.

Today, YMCA Camp Jones Gulch in partnership with Puente offer free swimming classes to under served children. The classes happen on Sundays. And when they started, it wasn’t just elementary school kids from the Pescadero area who signed up. High school students did, too.

“With this demographic, because the parents don’t know how to swim, they can’t teach the children how to swim,” explains Herrera. “So, we’re touching generations. Parents will know it’s an opportunity for their kids to swim, just like it’s okay for them to go into nature. Something as simple as learning to swim opens social and employment doors and opportunities.  So the progression is invaluable. And that will touch the next generation, and the one after that.”

If you would like to support summer camp efforts and help a child attend camp then please consider making a donation today!


La asociación de Puente con Camp Jones Gulch celebra aniversario de 10 años


María José Arriaza Ibáñez recuerda muy claramente el verano en que su hijo se cayó de una canoa. Tenía ocho años y salía a navegar en una canoa con otros niños en un estanque en YMCA Camp Jones Gulch cuando se volcó.

“Estaba un poco asustado, pero al final, todos se reían juntos. Ahora le encanta salir en canoa,” dice ella.

Esa progresión, una aventura inesperada que trae un nuevo nivel de resistencia personal, es de lo que trata lograr en el campamento de verano.  Ibáñez, quien va por el apodo de “Pepa”, ha visto que eso funciona de maravilla en su hijo, quien ha asistido a Camp Jones Gulch casi todos los años desde que cumplió seis años. Su hermana menor ahora también va allí todos los veranos.

“Les gusta el aire libre,” dice ella. “No se trata solo de aprender. Hay árboles, hay animales, hay agua, hay aire fresco. Hacen cosas, se ensucian, se cansan.”

Para algunos niños, el campamento de verano (fogatas, natación, senderismo, paseos en bote, paseos a caballo) es un rito de paso de la infancia. Y para otros niños y sus familias, también puede ser un lujo inasequible. Gracias a una asociación única e innovadora entre Puente y YMCA Camp Jones Gulch, los padres pueden enviar a sus hijos una o dos semanas de campamento a un costo mínimo y tambien participar en el campamento de noche mas acesible a todas las familias. 

“Es un programa muy activo, y es muy importante que los niños participen en actividades físicas, porque es saludable para ellos”, dice la Directora Ejecutiva de Puente, Rita Mancera.

La asociación de estas dos organizaciones celebra diez años este año y no muestra signos de desaceleración.

Dos grupos han sido los principales beneficiarios de este programa: la mayoría son jóvenes de bajos ingresos de La Honda y Pescadero entre las edades de 5 y 11 años, cuya exposición a la naturaleza ha aumentado junto con sus habilidades sociales; Se unen a ellos adolescentes locales que provienen del mismo entorno, y que trabajan como consejeros de campamento en el programa a través del Programa de Desarrollo de Liderazgo y Empleo de Puente.

Cientos de niños de la costa sur han asistido al programa de campamento desde que comenzó en 2009. Fue entonces cuando Camp Jones Gulch se acercó a la ex directora ejecutiva de Puente, Kerry Lobel. El YMCA quería brindar oportunidades de campamento de verano a los niños locales, y estaban buscando un socio local que también pudiera ayudar con la divulgación y el registro.

También capacitamos a líderes juveniles para que asistan al programa con los niños,” recuerda Mancera.

“Me encanta lo que el campamento brinda a los niños … y como madre, estos niños necesitan estar en la naturaleza más que nada ahora mismo. Cualquier cosa que ayude para llevar a los niños a este tipo de ambiente es excelente, ” dice Carrie Herrera, Directora Ejecutiva de YMCA Camp Jones Gulch.

Camp Jones Gulch es principalmente un campamento residencial (para dormir). YMCA creó su programa de campamento de día sólo para Puente. Y las familias que de otra manera no podrían pagar la elevada tarifa semanal ($600) han podido enviar a sus hijos al campamento gratis. Solo pagan $25 para reembolsar a Puente por el transporte. Y algunas familias que se lo pueden permitir pagan un poco más como donación.

“Estamos agradecidos to YMCA por todo su apoyo. YMCA realiza su propia recaudación de fondos para que puedan abrir de 20 a 25 lugares por semana durante 5 sesiones  a la comunidad. No le pagamos nada a la Y, y también proporcionan el almuerzo y un coordinador general del programa,” dice Mancera.

Herrera llama a la asociación con Puente un “ganar-ganar”.

“Es una colaboración perfecta. “Tenemos los fondos y la propiedad, y Puente tiene las familias y la capacidad no solo de traer consejeros y líderes, sino también de desarrollar a los  jóvenes de la comunidad para que sean líderes a través de este proceso.”

La asociación del campamento diurno se ha convertido en una pieza central del programa de verano para jóvenes de Puente. Y en el camino, alcanzó otro meta esencial: varios ex campistas, el primero grupo de la cohorte inicial de Puente, ahora se han convertido en consejeros. Ahora son los que supervisan a los niños.

Es una práctica profesional desafiante. Los consejeros trabajan con sus grupos de jóvenes de 8 AM a 5 PM, cuatro días a la semana. Además de las largas horas, es un trabajo muy físico. Los días abarcan toda la gama, desde el momento de la natación hasta el tiro con arco y el circuito de cuerdas. Incluso el tiempo de las artesanías requiere vigilancia y atención a las necesidades de los campistas.

Puente también tiene la responsabilidad de registrar a las familias para el campamento, preparar paquetes de información y coordinar a los consejeros juveniles.

El propio hijo de Mancera, William, ha asistido a Camp Jones Gulch durante años a través de Puente. Una de las ventajas adicionales del campamento, dice, es que los niños locales que normalmente no socializan pueden unirse entre sí.

“Para mi familia, este fue el primer encuentro que tuvimos con los niños de La Honda y Pescadero antes de que se conocieran en la escuela secundaria,” explica.

Pepa Ibáñez está de acuerdo. “Reúne a las comunidades de Pescadero y La Honda,” dice ella.

La comunidad también es importante. A Pepa le gusta ser voluntaria como tutora de ciudadanía a través de Puente. Su familia vive en La Honda, y su hijo fue a la escuela primaria de Pescadero. Él ha hecho algunos amigos íntimos en el campamento de verano, y ella lo organiza para que se vean allí cada año.

“Y es la única experiencia de mi hijo en el autobús”, agrega. “Es una buena experiencia para los niños estar en un autobús solo. Es una pequeña muestra de independencia.”

Diez años después, algunos jóvenes de Puente están aprovechando una nueva oportunidad: una aventura de mochila, lejos de casa. Los programas BOLD y GOLD de la YMCA (Boys Outdoor Leadership Development, Girls Outdoor Leadership Leadership) llevan a diversos grupos de adolescentes de 12 a 17 años al interior de California para un encuentro con la naturaleza que les cambia la vida.

“Van a Yosemite, Big Sur, Big Basin para caminar y mochilear”, dice Herrera. “Hay un plan de estudios para aprender habilidades de liderazgo y ser desafiado tanto física como emocionalmente. Los jóvenes que vuelven simplemente hablan de ello. Ganan una independencia diferente. Incluso si no pensaron que tenían la capacidad de ser un líder, se les manifiesta naturalmente.”

BOLD y GOLD han estado disponibles durante tres años, pero éste es el primer año en que Puente ha tenido interés entre las familias locales, dice Mancera. La noción de enviar a los niños lejos durante una semana completa no siempre se sienta con los padres que no tienen ninguna experiencia con algo así, por lo que Puente ha tenido que trabajar para convencer a algunos padres de que lo intenten.

El programa cuesta $780 por semana. El YMCA tiene un programa de becas que cubre la mayoría de los costos. Las familias participantes pagan $150 y Puente también apoyará.

Pero incluso algo tan aparentemente básico como nadar puede ser una revelación. La Honda tiene una piscina que es propiedad de una asociación de vivienda local, pero Pescadero no tiene piscina pública. Muchos niños de Pescadero crecen sin aprender a nadar, a pesar de que el océano pacífico está en su patio delantero.

En un evento de natación libre que se llevó a cabo en el distrito escolar local hace unos años, los miembros del personal de YMCA notaron que los niños de primaria de Pescadero se encontraban incómodos en las aguas poco profundas de la piscina. No sabían nadar.

Hoy en día, el campamento YMCA Jones Gulch se asocia con Puente para ofrecer clases gratuitas de natación. Las clases son en el verano en los domingos. Y cuando empezaron, no solo se inscribieron los niños de la escuela primaria del área de Pescadero. Los estudiantes de secundaria también lo hicieron.

“Con este grupo demográfico, porque los padres no saben nadar, no pueden enseñar a los niños a nadar,” explica Herrera. “Por lo tanto, estamos tocando generaciones. Los padres sabrán que es una oportunidad para que sus hijos naden, al igual que está bien que entren en la naturaleza. Así que la progresión es invaluable. Y eso tocará a la próxima generación, y la siguiente después de eso.”

Si desea apoyar los esfuerzos del campamento de verano y ayudar a uno o varios niños a asistir al campamento, ¡considere hacer una donación hoy!