Puente’s free tax prep program brings relief for South Coast residents

Alondra Zavala, Community Resource Navigator, works with a participant to file taxes.

It’s been a financially challenging couple of years for Ana Perez and her husband Juan. That’s how she describes it – but when you hear her story, you get the sense that she is under-emphasizing what her family has been through.

After the COVID-19 shutdowns and confusion of 2020, Ana and Juan– who both work at a Pescadero area farm, growing and harvesting organic produce – saw their hours slashed from full time and even some regular overtime to as little as 6 hours a day that year. Raising three children on a tight budget was already hard enough, not to mention clothing and other expenses for their growing family. Now they had to re-budget to make sure they could pay rent on their trailer and afford other basics.

“I am thankful I have been able to continue working, and that the work never ended. But the hours were less,” Ana says.

Then inflation hit. And all of a sudden even the basics were a bigger reach on their limited budget.

“The truth is, we have all noticed that everything has gone up in price. Everything is really expensive lately and even the clothing that our kids are going through costs a lot lately.” she says.

Ana has three children. One financial bright spot in her year was when she received her children’s federal stimulus checks totaling $4,200, which went directly towards her expenses.

That’s also why she and her husband made haste to sign up for Puente’s free tax preparation this spring. They were anticipating receiving the Child Tax Credit for 2021, which gave families with a valid Social Security number $3,600 for each child aged 0-5, and $3,000 for each child between aged 6 to 16.

It will be game-changing for her family, explains Ana. “These funds are really helping my family to be able to pay monthly bills, to be able to pay for our food, and to be able to pay for things that come up for our children.”

Ana co-files with her husband, and Puente’s team of tax preparers was able to ensure her family was receiving all of the credits they were entitled to. “We are always happy with whatever amount we get,” she says.

Ana working at a local organic farm.

Right from the start, 2021’s tax season announced itself as a busy one for Puente. As soon as Puente announced sign-up dates for its tax services on multiple days in February and March, those slots filled up – and Puente had to add an extra date in April too, says Alondra Zavala, Community Resource Navigator for Puente.

Why the big rush? “I think that people wanted to get it out of the way, because a lot of people here really depend on that refund,” she says. The newly-expanded Child Tax Credit was a major incentive for parents who didn’t even have income to declare in 2021. Once word got out that they could claim the credit just by filing, the phones started ringing, Zavala says. Many taxpayers were also entitled to economic impact stimulus payments they had not yet received.

“Individuals that regularly do not have to file were coming in through the door to claim those credits.” she says.

Puente’s Community Development team filed 144 free tax returns this spring, bringing a total of $238,693 in refunds back to the community. Most of the filers are local agricultural workers and their spouses.

Because they spend all year working intimately with participants, addressing needs that come up – often relating to help with rent, health insurance enrollments and other basic safety net needs – Alondra and her team know very well what a big deal those refunds are for local families. She told the story of a single mother who came in to file her taxes and was shocked, and then moved, to discover just how much help she was going to get from the IRS.

“There are a lot of people who are still struggling with the pandemic and not able to work full time – and they already know the monthly expenses, rent, food, childcare, whatever it is, will add up. A lot of people really rely on [these refunds] just to make it through the year, honestly,” Zavala says.

This year’s process for filing was different from last year’s in some important ways. For starters, it was indoors – as opposed to the tents Puente set up outside last year to keep everything COVID-safe.

That meant fewer papers blowing around and warmer conditions for staff to work in. But the move indoors came with a new set of COVID-19 precautions: Puente required all participants to arrive 15 minutes early to take a rapid COVID-19 test in order to be served. And masks were required for all.

Zavala explains that Puente has been doing what it can to keep all its participants safe and to keep staff members safe as well.

“When we were transitioning from working remotely to being back in the office, our priority was to keep everyone safe. That was true for our taxpayers, too. So we made it mandatory for us as a team and our taxpayers to be tested.”

For her part, Ana says she appreciated the attention to safety. This was her second year filing taxes with Puente.

“For me, it made sense for it to be outside in 2020. It seemed like all the precautions were being taken because COVID last year was in a bad situation,” she notes. “I thought it was a good process for the taxes to be done indoors this year because we continued to use our face masks.”

Zavala and her team adopted many of the new tax filing efficiencies that Puente developed as a matter of urgency last year. In 2020, Puente used an all-hands-on-deck approach to get taxpayers in and out as quickly as possible, to avoid making anyone come in twice. Staff did the intake, and then one tax preparer filled out the software while another one reviewed the paperwork. Then Puente would get the taxpayer’s consent to e-file, and they walked away with their taxes done in under two hours.

This year, a smaller team did the intakes, the checking and the filing, all within an hour. They were able to process three returns an hour, swapping returns and pivoting back and forth. It was a highly efficient process that worked very well for everyone, says Zavala.

“I think we all loved it and saw the response. Participants  said, ‘This works for all of us because we don’t have to request much time off from work, and we don’t have to come back and collect our copies.’”

“For us, they were long days and long hours, but it’s been working perfectly,” she adds. Sometimes systems developed under constraints are the most resilient – just like the people in Puente’s community.

For the past 25 years, your support and generous contributions have made this tax program and many others possible. Help us match $75,000 for Puente through Coastside Gives. This is an exciting opportunity to double your gift that is critical to low income families and individuals, youth, farmworkers and seniors in the rural San Mateo County South Coast towns of Pescadero, La Honda, Loma Mar and San Gregorio. 

Donate today at https://www.coastsidegives.org/puente anytime until midnight on May 5, 2022 or mail your gift to PO Box 554, Pescadero, CA, 94060.

 El programa gratuito de preparación de impuestos de Puente brinda alivio a los residentes de la Costa Sur

Han sido un par de años económicamente desafiantes para Ana Pérez y su esposo Juan. Así es como ella lo describe, pero cuando escuchas su historia, tienes la sensación de que está subestimando lo que le ha pasado a su familia.

Después de los cierres de COVID-19 y la confusión de 2020, Ana y Juan, quienes trabajan en una granja del área de Pescadero, cultivando y cosechando productos orgánicos, vieron cómo sus horas se redujeron de tiempo completo e incluso algunas horas extra regulares a tan solo 6 horas por día ese año. Criar a tres hijos con un presupuesto ajustado ya era bastante difícil, sin mencionar la ropa y otros gastos para su familia en crecimiento. Ahora tenían que volver a presupuestar para asegurarse de poder pagar el alquiler de su remolque y otros artículos básicos.

“Estoy agradecida de haber podido seguir trabajando y de que el trabajo nunca terminó. Pero las horas eran menos”, dice Ana.

Entonces golpeó la inflación. Y, de repente, incluso los conceptos básicos tenían un mayor alcance en su presupuesto limitado.

“La verdad es que todos nos hemos dado cuenta de que todo ha subido de precio. Todo es muy caro últimamente e incluso la ropa que usan nuestros hijos cuesta mucho más”. ella dice.

Ana tiene tres hijos. Un momento financiero brillante en su año fue cuando recibió los cheques de estímulo federal de sus hijos por un total de $4,200, que se destinaron directamente a sus gastos.

Esa es también la razón por la que ella y su esposo se apresuraron a inscribirse en la preparación de impuestos gratuita de Puente esta primavera. Anticiparon recibir el Crédito Tributario por Hijos para 2021, que otorgaba a las familias con un número de Seguro Social válido $3,600 por cada niño de 0 a 5 años y $3,000 por cada niño de 6 a 16 años.

Será un cambio de juego para su familia, explica Ana. “Estos fondos realmente están ayudando a mi familia a poder pagar las facturas mensuales, poder pagar nuestra comida y poder pagar las cosas que surgen para nuestros hijos”.

Ana prepara sus impuestos junto con su esposo, y el equipo de preparadores de impuestos de Puente pudo asegurarse de que su familia estuviera recibiendo todos los créditos a los que tenían derecho. “Siempre estamos contentos con cualquier cantidad que obtengamos”, dice ella.

Desde el principio, la temporada de impuestos de 2021 se anunció como muy ocupada para Puente. Tan pronto como Puente anunció las fechas de registro para sus servicios de impuestos en varios días de febrero y marzo, esos espacios se llenaron, y Puente también tuvo que agregar una fecha adicional en abril, dice Alondra Zavala, Navegadora de Recursos Comunitarios de Puente.

¿Por qué la gran prisa? “Creo que la gente quería sacarlo del camino, porque mucha gente aquí realmente depende de ese reembolso”, dice ella. El Crédito Tributario por Hijos recientemente ampliado fue un gran incentivo para los padres que ni siquiera tenían ingresos para declarar en 2021. Una vez que se supo que podían reclamar el crédito con solo presentar la declaración, los teléfonos comenzaron a sonar, dice Zavala. Muchos contribuyentes también tenían derecho a pagos de estímulo de impacto económico que aún no habían recibido.

“Individuos que normalmente no tienen que presentar una declaración entraban listos para reclamar esos créditos”. ella dice.

El equipo de Desarrollo Comunitario de Puente presentó 144 declaraciones de impuestos gratuitas esta primavera, con un total de $238,693 en reembolsos a la comunidad. La mayoría de los declarantes son trabajadores agrícolas locales y sus cónyuges.

Debido a que pasan todo el año trabajando íntimamente con los participantes, apoyando con las necesidades que surgen, a menudo relacionadas con el apoyo de alquiler, las inscripciones de  seguro médico y otras necesidades básicas de la red de seguridad, Alondra y su equipo saben muy bien la gran importancia que tienen esos reembolsos para las familias locales. Ella contó la historia de una madre soltera que vino a declarar sus impuestos y se sorprendió, y luego se conmovió, al descubrir la cantidad que iba a recibir del IRS.

“Hay muchas personas que todavía están luchando con la pandemia y no pueden trabajar a tiempo completo, y ya saben que los gastos mensuales, el alquiler, la comida, el cuidado de los niños, lo que sea, se sumarán. Honestamente, mucha gente realmente confía en [estos reembolsos] solo para pasar el año.” dice Zavala.

El proceso de presentación de este año fue diferente al del año pasado en algunos aspectos importantes. Para empezar, las citas fueron adentro, a diferencia de las carpas que Puente instaló afuera el año pasado para mantener todo mejor protegido de COVID.

Eso significó menos papeles y condiciones más cálidas para que el personal trabajara. Pero la mudanza al interior vino con un nuevo conjunto de precauciones de COVID: Puente requirió que todos los participantes llegarán 15 minutos antes para tomar una prueba rápida de COVID-19 para poder ser servido y se requerían máscaras para todos.

Zavala explica que Puente ha estado haciendo todo lo posible para mantener seguros a todos sus participantes y también a los miembros del personal.

“Cuando hicimos la transición de trabajar de forma remota a estar de vuelta en la oficina, nuestra prioridad era mantener a todos bien de salud. Eso también fue cierto para nuestros contribuyentes. Así que hicimos obligatorio que nosotros, como equipo y nuestros contribuyentes, nos hiciéramos el examen de COVID”.

Por su parte, Ana dice que agradeció la atención a la seguridad. Este fue su segundo año declarando impuestos con Puente.

“Para mí, tenía sentido que estuviera afuera en 2020. Parecía que se estaban tomando todas las precauciones porque el año pasado la situación de COVID no estaba muy bien”, señala. “Pensé que era un buen proceso para que los impuestos se hicieran en interiores este año porque continuamos usando nuestras máscaras faciales”.

Zavala y su equipo adoptaron muchas de las nuevas eficiencias de declaración de impuestos que Puente desarrolló con carácter de urgencia el año pasado. En 2020, Puente utilizó un enfoque práctico para que los contribuyentes entraran y salieran lo más rápido posible, para evitar que alguien entrara dos veces. El personal hizo la admisión y luego un preparador de impuestos llenaba la aplicación el línea mientras otro revisaba la documentación. Luego, Puente obtendría el consentimiento del contribuyente para la presentación electrónica, y se fueran con sus impuestos hechos en menos de dos horas.

Este año, un equipo más pequeño hizo la admisión, la verificación y el archivo, todo en una hora. Pudieron procesar tres devoluciones por hora, intercambiando declaraciones de impuestos y girando de un lado a otro. Fue un proceso altamente eficiente que funcionó muy bien para todos, dice Zavala.

“Creo que a todos nos encantó y vimos la respuesta. Los participantes decían: ‘Esto funciona para todos nosotros porque no tenemos que pedir mucho tiempo libre en el trabajo y no tenemos que volver y recoger nuestras copias'”.

“Para nosotros, fueron días largos y muchas horas, pero ha estado funcionando perfectamente”, agrega. A veces, los sistemas desarrollados bajo limitaciones son los más resistentes, al igual que las personas de la comunidad de Puente.

Durante los últimos 25 años, su apoyo y generosas contribuciones han hecho posible este programa de impuestos y muchos otros. Ayúdenos a igualar $75,000 para Puente a través de Coastside Gives. Esta es una oportunidad emocionante para duplicar su donación que es fundamental para familias e individuos de bajos ingresos, jóvenes, trabajadores agrícolas y personas mayores en las ciudades rurales de Pescadero, La Honda, Loma Mar y San Gregorio en la costa sur del condado de San Mateo. 

Haga su donación hoy en https://www.coastsidegives.org/puente  en cualquier momento hasta la medianoche del 5 de mayo de 2022 o envíe su donación por correo postal a PO Box 554, Pescadero, CA, 94060.

Growing up alongside Puente: One Family’s Story

If there was a time when Puente wasn’t a part of her family’s life, Lucia Hernandez can’t remember it.

As a younger woman more than 20 years ago, Hernandez moved to Pescadero to be near her sister. Now she and her husband, who is a local plumber, have three children. “It’s quiet here. It’s a small, tight-knit community,” says Hernandez.

Puente was a lot smaller back in the year 2000. So was Pescadero. One of Hernandez’s early memories of Puente was taking ESL classes with students at different levels, since teachers were in short supply. Puente offered childcare during evening classes, so she would drop off her infant son, Daniel, and go to class.

Over time, as more people moved to the area for work from countries like Mexico, El Salvador and Guatemala, class sizes went up, Puente’s programming expanded, and so did Puente’s role in her life. Its programs have given her parenting tools to raise her kids and teach them how to read. She has learned to cook healthy meals for them with local produce. As they grew, Puente played a role in their Christmas memories and even Transitional Kindergarten

As Puente celebrates its 25th anniversary in 2022, an entire generation of participants has grown up alongside Puente. Parents have raised their children in Puente’s embrace, and those children have gone off to college. Local workers – men and women – have found multiple points of connection, from health care to direct assistance. The entire South Coast community, Spanish and English-speaking, has made lasting memories together at Puente-backed town events like Posada, programs like Cafecito, and spaces like the Pescadero farmers’ market.

And all along the way, Puente has grown up alongside its community, spreading its roots, growing and changing to serve the evolving needs of participants year after year. Lucia Hernandez has been part of that journey.

Books and Santa 

Hernandez hadn’t researched Pescadero before moving there, but it turned out that it was the perfect place to raise a family.

“It’s very different from big cities. It’s quiet. You don’t hear much of gangs and other things happening, and I definitely like that for my kids,” she says.

Puente made it easy for the stay-at-home mom to learn essential parenting skills through Abriendo Puertas, a free Spanish-language training that teaches parents how to support their children’s growth and education.

“I think one thing that stayed with me from Abriendo Puertas was that we learned that by talking to our kids, by singing to them, having conversations with them, they were learning sounds and words and all these things that would then help with the development of the brain,” she recalls.

Puente encouraged Hernandez to focus on literacy and development with programs like Storytime and Raising a Reader: “We would pick up weekly book bags and take them home. I really liked that program,” she says. 

She also enrolled in cooking and nutrition classes from Puente, which made a difference in her family’s health. “We learned how to use better and healthier recipes that included less sodium, and used more herbs and other condiments to bring out the flavor, but still kept the meals healthy,” she remembers. And she enjoys shopping for fresh, affordable produce at the Pescadero Grown! farmers’ market.

And her whole family enjoyed attending Puente’s Posada, a Christmas-themed procession that reunites the whole town with carol-singing at the local church… and finishes with a visit from Santa, delicious homemade tamales, and stockings stuffed with gifts for all the children.

“I really like that it’s a community event for people from different cultures and backgrounds,” she says. “We shared these traditions, some of them from Mexico. And I know my kids love to see Santa and also receive gifts from him!”

An essential service

Over the years, as Hernandez’s family has matured, the nature of their connection to Puente has also evolved. Hernandez is an incredible advocate for her family, members of the community and for Puente. Through her advocacy work, Puente has gained an incredible insight into how to best support families in their quest for justice. Hernandez does not hesitate to request meetings with the school or seek second opinions. When it comes to advocating for her rights as a parent and the rights of her children and other children, she is quick to respond and act. Her commitment to equitable education and respect to all is admirable.

Most recently, the pandemic also brought Puente squarely into their lives. When COVID-19 put the South Coast into lockdown, Hernandez’s family was affected by her husband’s loss of income. “Fortunately I was able to get assistance through the monthly gift cards that Puente was giving out for groceries. That really helped our family a lot in getting through these challenging times,” she says.

And when Puente made vaccines available, her whole household took part. Now everyone is fully vaccinated.

Today, Hernandez’s 19-year-old son Daniel is nearly as old as Puente itself. A few years ago, Daniel joined Puente’s Youth Leadership and Employment Program and had his first-ever paid summer job. It taught him responsibility, and left him feeling good about himself, according to his mother.

“He was a camp counselor for the YMCA [at Camp Jones Gulch]. And he really liked that job. He saw different kids every week, and they did all sorts of outdoor activities. He really enjoyed that internship,” says Hernandez.

From his earliest days attending Storytime alongside his mother, Daniel’s story runs in parallel to the Puente story: from small and young to an independent adult with dreams for the future. There are hundreds of stories like these across the South Coast. The generational roots from families, their children, farmworkers and newcomers continue growing strong.

Crecer junto a Puente: la historia de una familia

Si hubo un momento en que Puente no era parte de la vida de su familia, Lucía Hernández no puede recordarlo.

Cuando era más joven, hace más de 20 años, Hernández se mudó a Pescadero para estar cerca de su hermana. Ahora ella y su esposo, que es plomero local, tienen tres hijos. “Es tranquilo aquí. Es una comunidad pequeña y muy unida”, dice Hernández.

Puente era mucho más pequeño en el año 2000. También lo era Pescadero. Uno de los primeros recuerdos de Hernandez de Puente fue tomar clases de ESL con estudiantes de diferentes niveles, ya que los maestros escaseaban. Puente ofreció cuidado de niños durante las clases nocturnas, así que ella dejaría a su hijo pequeño, Daniel, e iría a clase.

Con el tiempo, a medida que más personas se mudaron al área por trabajo desde países como México, El Salvador y Guatemala, el tamaño de las clases aumentó, la programación de Puente se expandió y también lo hizo el papel de Puente en su vida. Sus programas le han dado herramientas de crianza para criar a sus hijos y enseñarles a leer. Ella ha aprendido a cocinar comidas saludables para ellos con productos locales. A medida que crecían, Puente desempeñó un papel en sus recuerdos navideños e incluso en el jardín de infancia de transición.

Mientras Puente celebra su 25 aniversario en 2022, toda una generación de participantes ha crecido junto a Puente. Los padres han criado a sus hijos en el abrazo de Puente, y esos niños se han ido a la universidad. Los trabajadores locales, hombres y mujeres, han encontrado múltiples puntos de conexión, desde atención médica hasta asistencia directa. Toda la comunidad de la Costa Sur, de habla hispana e inglesa, ha creado recuerdos duraderos juntos en eventos de la ciudad respaldados por Puente como Posada, programas como Cafecito y espacios como el mercado de agricultores de Pescadero.

Y a lo largo del camino, Puente ha crecido junto con su comunidad, extendiendo sus raíces, creciendo y cambiando para satisfacer las necesidades cambiantes de los participantes año tras año. Lucía Hernández ha sido parte de ese viaje.

Libros y Papá Noel

Hernández no había investigado Pescadero antes de mudarse allí, pero resultó que era el lugar perfecto para formar una familia.

“Es muy diferente de las grandes ciudades. Esta calmado. No escuchas mucho sobre pandillas y otras cosas que suceden, y definitivamente me gusta eso para mis hijos”, dice ella.

Puente facilitó que la madre ama de casa aprendiera habilidades esenciales de crianza a través de Abriendo Puertas, una capacitación gratuita en español que enseña a los padres cómo apoyar el crecimiento y la educación de sus hijos.

“Creo que una cosa que me quedó de Abriendo Puertas fue que aprendimos que, al hablar con nuestros hijos, al cantarles, al tener conversaciones con ellos, estaban aprendiendo sonidos y palabras y todas estas cosas que luego ayudarían con el desarrollo. del cerebro”, recuerda.

Puente alentó a Hernández a enfocarse en la alfabetización y el desarrollo con programas como La Hora de Cuentos y Creando un Lector: “Recogíamos bolsas de libros semanales y las llevábamos a casa. Me gustó mucho ese programa”, dice.

También se inscribió en clases de cocina y nutrición de Puente, lo que marcó la diferencia en la salud de su familia. “Aprendimos a usar recetas mejores y más saludables que incluían menos sodio y usamos más hierbas y otros condimentos para realzar el sabor, pero aun así mantuvimos las comidas saludables”, recuerda. ¡Y disfruta comprando productos frescos y asequibles en el Mercado de agricultores.

Y toda su familia disfrutó asistiendo a la Posada de Puente, una procesión con temática navideña que reúne a todo el pueblo con el canto de villancicos en la iglesia local… y termina con la visita de Santa, deliciosos tamales caseros y medias llenas de regalos para todos los niños.

“Realmente me gusta que sea un evento comunitario para personas de diferentes culturas y orígenes”, dice ella. “Compartimos estas tradiciones, algunas de ellas de México. ¡Y sé que a mis hijos les encanta ver a Santa y también recibir regalos de él!”

Un servicio esencial

A lo largo de los años, a medida que la familia de Hernández ha crecido, la naturaleza de su conexión con Puente también ha evolucionado. Hernández es una increíble defensora de su familia, miembros de la comunidad y de Puente. A través de su trabajo de abogacía, Puente ha adquirido una visión increíble sobre cómo apoyar mejor a las familias en su búsqueda de justicia. Hernández no duda en solicitar reuniones con la escuela o buscar segundas opiniones. Cuando se trata de defender sus derechos como madre y los derechos de sus hijos y otros niños, responde y actúa rápidamente. Su compromiso con la educación equitativa y el respeto a todos es admirable.

Más recientemente, la pandemia también trajo a Puente directamente a sus vidas. Cuando COVID-19 cerró la Costa Sur, la familia de Hernández se vio afectada por la pérdida de ingresos de su esposo. “Afortunadamente pude obtener asistencia a través de las tarjetas de regalo mensuales que Puente estaba dando para comprar comestibles. Eso realmente ayudó mucho a nuestra familia a superar estos tiempos difíciles”, dice ella.

Y cuando Puente puso a disposición las vacunas, toda su familia participó. Ahora todo el mundo está completamente vacunado.

Hoy, el hijo de Hernández, Daniel, de 19 años, tiene casi la edad de Puente. Hace unos años, Daniel se unió al Programa de Empleo y Liderazgo Juvenil de Puente y tuvo su primer trabajo remunerado de verano. Le enseñó responsabilidad y lo dejó sintiéndose bien consigo mismo, según su madre.

“Fue consejero de campamento para la YMCA [en Camp Jones Gulch]. Y le gustaba mucho ese trabajo. Veía a diferentes niños cada semana y hacían todo tipo de actividades al aire libre. Realmente disfrutó esa pasantía”, dice Hernández.

Desde sus primeros días asistiendo a La Hora de Cuentos junto a su madre, la historia de Daniel corre paralela a la historia de Puente: desde pequeño y joven hasta un adulto independiente con sueños para el futuro. Hay cientos de historias como estas en toda la costa sur. Las raíces generacionales de las familias, sus hijos, trabajadores agrícolas y recién llegados siguen creciendo con fuerza.

Atkinson Foundation: One foundation’s legacy with Puente

Twenty-five years ago, all Jean Atkinson knew about Pescadero was that it was a great destination for a day trip from the “Bayside” of the Peninsula. She and her family live in Burlingame, and on the weekends, she would pack up the kids for a drive out to Phipps Ranch to pick berries, and then to Duarte’s for artichoke soup and homemade olallieberry pie.

Pescadero was a tourist destination – and they drove through it, she says, “never looking to the right or left to wonder what else was going on, who was growing the things we ate, or anything to do with the agriculture in the area.”

That all changed one day in 2005, when the Atkinson Foundation received an invitation from Puente founder Rev. Wendy Taylor to come out to Pescadero to meet with her and witness the real, everyday lives of farm workers living in barracks and working in the fields.

The timing was not a coincidence. The Atkinson Foundation, is one of several longstanding supporters of Puente and one of the oldest continuous charitable foundations in San Mateo County, began its partnership when it awarded Puente its first-ever grant from the foundation, a $5,000 gift for the purchase of bicycles for farm workers.

Jean Atkinson had only recently joined the Board of Directors of the foundation and she and several other directors drove out to Pescadero that day to meet the Rev. Taylor at Puente’s one-room office. But instead of sitting around a table and listening to a presentation about Puente’s work, Rev. Taylor piled everyone into her van to go visit the camps where the male farm workers lived, often in deplorable conditions with no support from the county.

It was a memorable visit.

“Their needs were apparent and evident to all of us,” says Atkinson. “And certainly, the trip that she took us on was startling to us.” From then on, as Puente continued to make grant requests, the Atkinson Foundation continued to honor them with contributions.

So began a remarkable partnership – one that has strengthened over nearly two decades. 

“We were pulled in with the thought of supporting bicycles for farm workers, but it very quickly turned to general program and operating support,” explains Atkinson, who is 91 today and remains on the Board of Directors.

Over 17 years, the Atkinson Foundation has made 17 grants to Puente totaling $341,000 by the end of 2022. A remarkable legacy.

Growing Hand-in-Hand

As Puente evolved, the nature of the gifts did, too. Puente’s relationship with the Atkinson Foundation has made it possible for Puente to invest in the most crucial safety net services for agricultural workers and their families. The foundation helped Puente renovate and move into its present offices, and to expand its service area to cover the entire South Coast – including the sometimes-overlooked communities of La Honda, San Gregorio and Loma Mar.

The gifts amounted to a decisive leg up in the early days of Puente. Since then, the Atkinson Foundation has become a crucial sustaining partner. 

“Puente was able to increase services and become the to go place on the South Coast in part, because Atkinson Foundation made a clear long-term commitment to the organization and the community,” says Puente Executive Director Rita Mancera. “In those early days of Puente, support such as this, for a new, inexperienced, small budget organization, was unprecedented.”

“Puente is a really important organization, and it serves an entire community, a small community that is still unknown to many,” says Atkinson, adding how impressed she and her colleagues have been by Puente’s ability to respond to needs as they come up.

“And of course, all the work that has been required to navigate the pandemic and the wildfires,” she adds. “Those are major challenges, and every time, Puente has just jumped right in and found ways to help a community that was very impacted and distressed by both events.”

According to its mission statement, the Atkinson Foundation “provides opportunities for individuals to attain their highest potential in areas of educational, social, and economic life; to assist their efforts to become independent and self-sufficient; and generally, to improve the quality of their lives.” Its purview is intentionally local – it supports organizations that lift up the children, youth, families, elderly, immigrants, and economically-impacted residents of San Mateo County. It also focuses on people with mental or physical health conditions or recovering from addiction or abuse.

It supports dozens of core programs and organizations across the Peninsula on the Bayside and Coastside, from Samaritan House in San Mateo to Coastside Children’s Programs in Half Moon Bay.

A personal cause for Atkinson

Puente has always been more than a grantee to Jean Atkinson – there’s a personal connection that she has nurtured by volunteering with Puente, by giving of her time for many years.

She has collected and transported carloads of pillows and blankets for farmworkers and families and has done the same with school supplies. She’s packed backpacks for Puente’s annual back-to-school drive on behalf of students in the La Honda-Pescadero Unified School District. And she has joined crews packing Christmas stockings with gifts for local children at holiday Posada celebrations.

“I have had great joy and pleasure for some years past helping out as a volunteer during the various seasonal drives and programs,” she recalls. “I would join a small but certainly interesting, accomplished and committed group of volunteers who obviously had a special place for Puente in their hearts.”

“Since her first visit, Jean has been attentive to the community needs of those in our region. She is a big part of the Puente story,” says Mancera.

As a matter of fact, Atkinson was the one who introduced Puente super-volunteer Ruth Shavel to the organization. Shavel became the “heart and soul” of the annual backpack drive program, funneling a remarkable amount of supplies to schoolchildren who needed them, and drumming up support for Puente within her community. In 2019, Shavel was honored with Puente’s Outstanding Volunteer Award at its Fall Harvest Celebration.

In 2011, Shavel got to know Puente on an impromptu visit to Puente with Atkinson. “From then on, we’d often load one car with things from both of us and come on down and do our volunteering together,” says Atkinson. Both women had also spent a considerable amount of time volunteering with Samaritan House.

Volunteerism and community-mindedness has always been in the Atkinson family’s DNA since 1939, when George and Mildred Atkinson founded the Atkinson Foundation in 1939. 

Their original mission remains essentially unchanged in 83 years. From the beginning, the family took an interest in both the Bayside and the Coastside, particularly the area around Half Moon Bay since it was the most populated in those days. The Guy F. Atkinson Company were heavy construction builders, and they constructed dams, roads and highways across California and the Pacific Northwest. They were also involved in the building of Candlestick Park.

Jean Atkinson married into the family. Her spouse Duane was one of the last surviving Atkinson of his generation. She is proud to be part of a legacy that will accrue to the residents of the South Coast and San Mateo beyond her lifetime. “Just to help people become independent, self-sufficient and improve the quality of their lives is very important,” she says.

El legado de Puente de una fundación

Hace veinticinco años, todo lo que Jean Atkinson sabía sobre Pescadero era que era un gran destino para un viaje de un día desde la bahia. Ella y su familia viven en Burlingame, y los fines de semana, empacaba a los niños para ir a Phipps Ranch a recoger bayas, y luego a Duarte’s para comer la famosa sopa de alcachofa y pastel de olallieberry casero.

Pescadero era un destino turístico, y conducían a través de él, dice, “sin mirar a la derecha o a la izquierda para preguntarse qué más estaba pasando, quién estaba cultivando las cosas que comíamos o cualquier cosa que tuviera que ver con la agricultura en el área.”

Todo eso cambió un día en 2005, cuando la Fundación Atkinson recibió una invitación de la fundadora de Puente, la Rev. Wendy Taylor, para ir a Pescadero a reunirse con ella y presenciar la vida real y cotidiana de los trabajadores agrícolas que viven en barracas y trabajan en los campos.

El momento no fue una coincidencia. La Fundación Atkinson, una de las fundaciones benéficas continuas más antiguas del condado de San Mateo, recientemente otorgó a Puente su primera subvención de la fundación, un regalo de $5,000 para la compra de bicicletas para trabajadores agrícolas.

Jean Atkinson se había unido recientemente a la Junta Directiva de la fundación y ella y varios otros directores viajaron a Pescadero ese día para encontrarse con el Rev. Taylor en la oficina de una habitación de Puente. Pero en lugar de sentarse alrededor de una mesa y escuchar una presentación sobre el trabajo de Puente, la reverenda Taylor amontonó a todos en su camioneta para visitar los campamentos donde vivían los trabajadores agrícolas, a menudo en condiciones deplorables sin el apoyo del condado.

Fue una visita memorable.

“Sus necesidades eran evidentes para todos nosotros”, dice Atkinson. “Y ciertamente, el viaje al que nos llevó fue sorprendente para nosotros”. A partir de entonces, a medida que Puente continuó solicitando subvenciones, la Fundación Atkinson continuó honrándolos con contribuciones.

Así comenzó una asociación notable, que se ha fortalecido durante casi dos décadas.

“Nos impulsó la idea de apoyar las bicicletas para los trabajadores agrícolas, pero rápidamente se convirtió en un programa general y apoyo operativo”, explica Atkinson, quien hoy tiene 91 años y permanece en la Junta Directiva.

Durante 17 años, la Fundación Atkinson ha otorgado 17 subvenciones a Puente por un total de $341,000 para fines de 2022. Un legado notable.

Creciendo de la mano

A medida que Puente evolucionó, también lo hizo la naturaleza de los dones. La relación de Puente con la Fundación Atkinson ha hecho posible que Puente invierta en los servicios de red de seguridad más cruciales para los trabajadores agrícolas y sus familias. La fundación ayudó a Puente a renovar y mudarse a sus oficinas actuales, y a expandir su área de servicio para cubrir toda la Costa Sur, incluidas las comunidades a veces pasadas por alto de La Honda, San Gregorio y Loma Mar.

Los obsequios representaron un puntapié decisivo en los primeros días de Puente. Desde entonces, la Fundación Atkinson se ha convertido en un socio sustentador fundamental.

“Puente pudo aumentar los servicios y convertirse en el lugar ideal en la Costa Sur, en parte, porque la Fundación Atkinson hizo un claro compromiso a largo plazo con la organización y la comunidad”, dice la directora ejecutiva de Puente, Rita Mancera. “En esos primeros días de Puente, un apoyo como este, para una organización nueva, sin experiencia y de bajo presupuesto, no tenía precedentes”.

“Puente es una organización realmente importante y sirve a toda una comunidad, una comunidad pequeña que aún es desconocida para muchos”, dice Atkinson, y agrega lo impresionados que han estado ella y sus colegas con la capacidad de Puente para responder a las necesidades a medida que surgen.

“Y, por supuesto, todo el trabajo que se ha requerido para navegar la pandemia y los incendios forestales”, agrega. “Esos son desafíos importantes, y cada vez, Puente se ha metido de lleno y ha encontrado formas de ayudar a una comunidad que se vio muy afectada y angustiada por ambos eventos”.

De acuerdo con su declaración de misión, la Fundación Atkinson “brinda oportunidades para que las personas alcancen su máximo potencial en áreas de la vida educativa, social y económica; para ayudar en sus esfuerzos por llegar a ser independientes y autosuficientes; y en general, para mejorar la calidad de sus vidas”. Su ámbito es intencionalmente local: apoya a organizaciones que ayudan a los niños, jóvenes, familias, ancianos, inmigrantes y residentes económicamente afectados del condado de San Mateo. También se enfoca en personas con problemas de salud mental o física o que se están recuperando de una adicción o abuso.

Apoya docenas de programas y organizaciones centrales en toda la península en bahia  y la Costa, desde Samaritan House en San Mateo hasta Coastside Children’s Programs en Half Moon Bay.

Una causa personal para Atkinson

Puente siempre ha sido más que un beneficiario de Jean Atkinson: hay una conexión personal que ella ha fomentado al ser voluntaria con Puente, al brindar su tiempo durante muchos años.

Ha recolectado y transportado carros llenos de almohadas y cobijas para trabajadores agricolas y familias y ha hecho lo mismo con útiles escolares. Ha empacado mochilas para la campaña anual de regreso a la escuela de Puente en nombre de los estudiantes del Distrito Escolar Unificado La Honda-Pescadero. Y se ha unido a los equipos que empaquetan calcetines navideños con regalos para los niños locales en las celebraciones de Posada.

“He tenido una gran alegría y placer durante algunos años ayudando como voluntaria durante las diversas campañas y programas de temporada”, recuerda. “Me uniría a un pequeño pero ciertamente interesante, realizado y comprometido grupo de voluntarios que obviamente tenían un lugar especial para Puente en sus corazones”.

“Desde su primera visita, Jean ha estado atenta a las necesidades de la comunidad de nuestra región. Ella es una gran parte de la historia de Puente”, dice Mancera.

De hecho, Atkinson fue quien presentó a la super voluntaria de Puente, Ruth Shavel, a la organización. Shavel se convirtió en el “corazón y el alma” del programa anual de recolección de mochilas, canalizando una cantidad notable de suministros a los escolares que los necesitaban y reuniendo apoyo para Puente dentro de su comunidad. En 2019, Shavel fue honrado con el Premio al Voluntario Sobresaliente de Puente en su Celebración de la Cosecha de Otoño.

En 2011, Shavel conoció a Puente en una visita improvisada a Puente con Atkinson. “A partir de ese momento, a menudo cargábamos un auto con cosas de las dos y bajábamos y hacíamos nuestro trabajo voluntario juntas”, dice Atkinson. Ambas mujeres también habían pasado una cantidad considerable de tiempo como voluntarias en Samaritan House.

El voluntariado y la mentalidad comunitaria siempre han estado en el ADN de la familia Atkinson desde 1939, cuando George y Mildred Atkinson fundaron la Fundación Atkinson en 1939. Su misión original permanece esencialmente sin cambios en 83 años. Desde el principio, la familia se interesó tanto en Bahia como en la Costa Sur, particularmente el área alrededor de Half Moon Bay, ya que era la más poblada en esos días. The Guy F. Atkinson Company eran constructores de construcciones pesadas y construyeron presas, carreteras y autopistas en California y el noroeste del Pacífico. También participaron en la construcción de Candlestick Park.

Jean Atkinson se casó con un miembro de la familia. Su esposo Duane fue uno de los últimos Atkinson vivientes de su generación. Está orgullosa de ser parte de un legado que se acumulará para los residentes de la Costa Sur y San Mateo más allá de su vida. “Solo ayudar a las personas a ser independientes, autosuficientes y mejorar la calidad de sus vidas es muy importante”, dice ella.