‘This is their home’: La Sala returns to welcome South Coast farm workers

La Sala returned May 10, 2021 with balloons and music. 

La Sala is back, and it’s a party!

After a year of enforced social distance and canceled programming, a reimagined La Sala reopened in May 2021 with balloons, music and a whole new vibe. The local workers who attended that first community dinner were treated to a raffle, gift cards, games and homemade food from Yesenia Ramirez, whose cuisine had been missed for months. It was all a little overwhelming and a little emotional. It also couldn’t have come soon enough.

Puente’s oldest program, a beloved social event geared toward agricultural workers who live hardworking lives without their families on local farms and ranches, was among the first to be canceled in the lockdown phase of the COVID-19 pandemic. The weekly get-together in the back room of the Pescadero Community Church has long been the only place for South Coast workers – who live far apart – to reliably commune over a meal together.

And losing that source of morale-boosting friendship – compounded by all the fear and uncertainty of that time – made life tough for local workers in 2020.

“Not having somewhere to go on a weekly basis, we were pretty much stuck going from home to work and then back to the house for a year. I would go out to cash my check or to buy groceries. That was it. And it was different not having a place where we could socialize with other people,” recalls Ruben Macias (whose name has been changed), a farm worker who works near Pigeon Point Lighthouse.

Macias, known as ‘Don Ruben’ to all his friends, is practically a La Sala lifer. The 66-year-old has lived in the Pescadero area for years. His gentle, easygoing manner and kindly paternal instincts have made him a popular source of local wisdom and a go-to person when a newcomer from Mexico, Guatemala or elsewhere arrives and needs the lay of the land.

Don Ruben plays dominoes at La Sala. 

“I try to invite anyone that’s new to the area to La Sala. I try to tell them that every new person will receive a welcome bag with the essentials, and even if they’re not open to it, I try to be welcoming and to tell them about Puente services, like Medi-Cal enrollment and things like that,” says Don Ruben.

Historically, La Sala has provided a welcome kit – including toiletries and essentials, as well as sometimes a bicycle – to the men who arrive on the South Coast to work. It’s also a way to connect them to Puente’s multitude of services. When the Rev. Wendy Taylor founded Puente in 1998, La Sala was her way of reaching out to what she called the “Men Alone” – a group of isolated Spanish speakers living rough in far-flung trailers and barracks, working in the fields and nurseries, and lacking any community to speak of.

From the start, La Sala has been an evolving project from, by and for its participants. Gabriel Echeverria was the first local nursery worker whom Rev. Taylor befriended. He became Puente’s first sitting board member and he set the tone for La Sala early on. He helped build the bike program and he distributed food and clothing to workers who were hard to locate. He was also known to play the guitar and sing with his friends.

Over the years, La Sala has been a constant. Although the faces change, the elements of food, music, community and material support are dependable. But for men like Don Ruben, La Sala has come to mean even more than that. His friends at La Sala were there to support him after he had a car accident several years ago, as he recuperated. And when Puente staff heard that Don Ruben had been slapped with a $66,000 hospital bill he couldn’t pay, they enrolled him in several programs that took care of the bill – and they coordinated his future medical appointments.

What was even harder for him – and other La Sala participants – was recovering from the sudden loss of their friend, Don Lupe, back in 2018. Don Lupe (whose full name was J. Guadalupe Hernandez Camacho) was a La Sala regular and a fixture in the community. He loved taking English classes at Puente, and he was known to play one of the three kings during the community holiday Posada. He would sing at La Sala when singers were needed. And he was Don Ruben’s close friend – the two of them had known each other for more than a decade before they came to Pescadero. 

The Puente and La Sala communities rallied an effort to send Don Lupe’s body back to Michoacán. It was a complicated, expensive and emotional undertaking.

“It hit me hard when Don Lupe passed away, and it was difficult for a lot of us because we had a good relationship with him,” Don Ruben recalls. “We also had support from Puente counselors. I think that the counselors talking to us at La Sala helped us get through that difficult time.”  

Laughter, smiles and dancing

When La Sala reopened its doors this May, it was with new staff coordinators, new safety protocols and a new, lively format.

Early in the spring of 2021, Puente’s  Executive Director Rita Mancera, Program Director Arlae Alston, Puente’s Community Resource Navigator Elizabeth Flores, and other Puente staff began to plan their vision for the return of La Sala. 

The vision came into focus quickly. “I knew I wanted La Sala to be the place where everybody feels welcome. Just to make them feel that this is our family, this is our home – and we’re all here to support each other and to listen to each other,” says Puente staff. “But we also wanted them to have a place for education, health education and workshops. And, to incorporate art or incorporate something else that will catch their attention.”

Flores helps run La Sala every week. Incorporated in the program are new activities like ongoing raffle (prizes have included gift cards, warm clothes, first aid kits, backpack, plastic Tupperware and bicycles), karaoke – and even dancing. Flores regularly tries to get participants into a dancing mood. “I sing with them and I sing horribly, but I mean, we have fun so I encourage them to sing along,” laughs Flores. “And I always ask, do you guys want to dance? And they’re like, no, we don’t know how to dance. Well me neither, you know, but we can learn!”

Staff describe Flores as “the light of the program. She does bring in this joy and cheer, but it’s more than just that. She just brings a smile to everybody in there.”

When it’s raffle time, that’s a game everyone plays. Flores tells participants to close their eyes, pick a ticket, and read it out loud. Raffle prizes are gift wrapped, and winners get to model it in front of everyone to general laughter.

A La Sala participant shows off his raffle prize — a beautiful handmade quilt!

Birthdays are extra-festive, with a special birthday cake for the celebrant. Holidays like the Fourth of July and Cinco De Mayo always merit creative holiday décor, courtesy of the Puente staff.

Meals have been reconsidered with the pandemic in mind – participants are now served buffet-style so there’s no potential for virus transfer. And everyone who attends La Sala is fully vaccinated.

“We do the dishes, and then towards the end of La Sala, we just take time to go to each participant and see if they want to play, if they want to talk about anything, just to make them feel safe and seen,” says a staff member.

A balm against loneliness

The new format has been a success. As word spread, more and more participants wanted to check out La Sala. On some weeks, attendance tops out at 25, including some women for the first time.

That may not sound like a lot, but it makes a huge difference on the South Coast. Loneliness and social isolation are associated with greatly increased risk of heart attack or stroke, according to a widely-cited study in the medical journal Heart. That’s an equivalent risk to light smoking or obesity. Other studies have linked loneliness with weakened immune systems, heightened risk of dementia, depression, anxiety and high blood pressure. We don’t just crave social experiences with each other, we need them to survive.

Men sing together at La Sala in the early years of the program.

The stakes for the single workers become even starker when you consider that immigration policies have made it impossible for many of them to see their families for years, or to know when they will ever see them again. Don Lupe, the La Sala regular who died in 2018, used to travel back and forth to his hometown in Mexico, but it had been eight years since he had seen his wife, son and three daughters due to his legal status.

“To have the space where they can have a nice, warm meal, get to interact with other people from the community, other farm workers, and get away from the everyday routine – that’s important. They come here tired at the end of the day, and I do notice it,” observes a Puente staff member.

Puente has lined up several interesting guest speakers in recent months. For instance, on the medical side, participants have learned about taking care of diabetes, and gotten their blood pressure tested on a portable machine while they learned about the warning signs of both conditions.

Don Ruben is enjoying La Sala these days, especially the dynamism and the variety. “They’ve changed a few things. There’s raffles, they’ll play some music, there’s singing happening. We’ll play dominoes or card games. You could say it feels like a party,” he says.

This winter, Puente is launching a gift card drive to benefit farmworkers, seniors and low-income families and individuals in Pescadero, La Honda, Loma Mar and San Gregorio as they shop for essentials. Each $50 or $100 donation will assist one of 220 families, farmworkers and individuals this season. To donate, click here or mail a check to P.O. Box 554, Pescadero, CA 94060.

“Esta es su casa”: La Sala vuelve para recibir a los trabajadores agrícolas

La Sala regresó el 10 de mayo de 2021 con globos y música.

La Sala está de vuelta, ¡y es una fiesta!

Después de un año de distancia social forzada y programación cancelada, La Sala reinventada reabrió en mayo de 2021 con globos, música y un ambiente completamente nuevo. Los trabajadores locales que asistieron a esa primera cena comunitaria fueron agasajados con un sorteo, tarjetas de regalo, juegos y comida casera de Yesenia Ramírez, cuya cocina se había extrañado durante meses. Todo fue un poco abrumador y un poco emotivo. Tampoco podría haber llegado lo suficientemente pronto.

El programa más antiguo de Puente, un amado evento social dirigido a los trabajadores agrícolas que viven vidas trabajadoras sin sus familias en granjas y ranchos locales, fue uno de los primeros en cancelarse en la fase de cierre de la pandemia COVID-19. La reunión semanal en la trastienda de la Iglesia Comunitaria de Pescadero ha sido durante mucho tiempo el único lugar para que los trabajadores de la Costa Sur, que viven lejos unos de otros, comulguen de manera confiable durante una comida juntos.

Y perder esa fuente de amistad que levanta la moral, agravada por todo el miedo y la incertidumbre de esa época, hizo la vida más difícil para los trabajadores locales en 2020.

Al no tener un lugar adonde ir semanalmente, estábamos prácticamente estancados yendo de casa al trabajo y luego de regreso a la casa durante un año. Salía a cobrar mi cheque oa comprar comida. Eso fue todo. Y era diferente no tener un lugar donde pudiéramos socializar con otras personas ”, recuerda Rubén Macias (cual nombre ha sido cambiado), un trabajador agrícola que trabaja cerca de Pigeon Point Lighthouse.

Macias, conocido como ‘Don Ruben’ por todos sus amigos, es prácticamente un salvavidas de La Sala. El hombre de 66 años ha vivido en el área de Pescadero durante años. Su manera amable y tolerante y sus instintos amables y paternos lo han convertido en una fuente popular de sabiduría local y una persona a quien acudir cuando llega un recién llegado de México, Guatemala o cualquier otro lugar y necesita la configuración del terreno.

Don Ruben juega al dominó en La Sala.

“Intento invitar a cualquier persona que sea nueva en el área a La Sala. Trato de decirles que cada persona nueva recibirá una bolsa de bienvenida con lo esencial, e incluso si no están abiertos, trato de ser acogedor y de contarles sobre los servicios de Puente, como la inscripción a Medi-Cal y cosas como eso ”, dice Don Ruben.

Históricamente, La Sala ha proporcionado un kit de bienvenida, que incluye artículos de tocador y elementos esenciales, así como a veces una bicicleta, a los hombres que llegan a la costa sur para trabajar. También es una forma de conectarlos con la multitud de servicios de Puente. Cuando la reverenda Wendy Taylor fundó Puente en 1998, La Sala fue su forma de acercarse a lo que ella llamaba los “hombres solos”: un grupo de hispanohablantes aislados que vivían en casas remotas y barracones, que trabajaban en los campos y viveros, y sin ninguna comunidad de la que hablar.

Desde sus inicios, La Sala ha sido un proyecto en evolución de, por y para sus participantes. Gabriel Echeverría fue el primer trabajador de una guardería local con quien el Rev. Taylor se hizo amigo. Se convirtió en el primer miembro de la junta de Puente y marcó la huella para La Sala desde el principio. Ayudó a construir el programa de bicicletas y distribuyó comida y ropa a los trabajadores que eran difíciles de localizar. También era conocido por tocar la guitarra y cantar con sus amigos.

A lo largo de los años, La Sala ha sido una constante. Aunque las caras cambian, los elementos de comida, música, comunidad y apoyo material son confiables. Pero para hombres como Don Ruben, La Sala ha llegado a significar aún más que eso. Sus amigos de La Sala estaban allí para apoyarlo después de que tuvo un accidente automovilístico hace varios años, mientras se recuperaba. Y cuando el personal de Puente se enteró de que Don Ruben había recibido una bofetada con una factura del hospital de $66,000 que no podía pagar, lo inscribieron en varios programas que se encargaron de la factura y coordinaron sus futuras citas médicas.

Lo que fue aún más difícil para él, y para otros participantes de La Sala, fue recuperarse de la repentina pérdida de su amigo, Don Lupe, en 2018. Don Lupe (cuyo nombre completo era J. Guadalupe Hernández Camacho) era un habitual de La Sala y un Accesorio en la comunidad. Le encantaba tomar clases de inglés en Puente y era conocido por interpretar a uno de los tres reyes durante la fiesta comunitaria Posada. Cantaba en La Sala cuando se necesitaban cantantes. Y era amigo íntimo de Don Ruben: los dos se conocían desde hacía más de una década antes de llegar a Pescadero.

Las comunidades de Puente y La Sala se unieron en un esfuerzo para enviar el cuerpo de Don Lupe de regreso a Michoacán. Fue una empresa complicada, cara y emotiva.

“Me impactó mucho cuando Don Lupe falleció, y fue difícil para muchos de nosotros porque teníamos una buena relación con él”, recuerda Don Ruben. “También tuvimos el apoyo de los consejeros de Puente. Creo que los consejeros que nos hablaron en La Sala nos ayudaron a superar ese momento difícil”.

Risas, sonrisas y bailes

Cuando La Sala reabrió sus puertas este mes de mayo, fue con nuevos coordinadores de personal, nuevos protocolos de seguridad y un formato nuevo y animado.

A principios de la primavera de 2021, la Directora Ejecutiva de Puente, Rita Mancera, la Directora del Programa, Arlae Alston, la Navegante de Recursos Comunitarios de Puente, Elizabeth Flores, y otros del personal de Puente, comenzaron a planificar su visión para el regreso de La Sala.

La visión se enfocó rápidamente. “Sabía que quería que La Sala fuera el lugar donde todos se sientan bienvenidos. Solo para hacerles sentir que esta es nuestra familia, esta es nuestra casa, y estamos todos aquí para apoyarnos y escucharnos unos a otros ”, dice el personal de Puente. “Pero también queríamos que tuvieran un lugar para la educación, información sobre la salud y otros talleres. Y, para incorporar arte o incorporar algo más que les llame la atención”.

Flores ayuda a ejecutar La Sala todas las semanas. El programa incorpora nuevas características que llaman la atención, como la rifa continua (los premios incluyen tarjetas de regalo, ropa abrigada, botiquines de primeros auxilios, mochila, tupperware de plástico y bicicletas), karaoke e incluso baile. Flores intenta con regularidad que los participantes se animen a bailar. “Canto con ellos y canto horriblemente, pero quiero decir, nos divertimos, así que los animo a cantar”, se ríe Flores. “Y siempre les pregunto, ¿ustedes quieren bailar? Y dicen, no, no sabemos bailar. Bueno, yo tampoco, ya sabes, ¡pero podemos aprender!”

Los compañeros de Flores la describen como “la luz del programa. Ella trae esta alegría y alegría, pero es más que eso. Ella solo trae una sonrisa a todos los que están allí”.

Cuando llega el momento de la rifa, es un juego que todos juegan. Flores les dice a los participantes que cierren los ojos, escojan un boleto y lo lean en voz alta. Los premios de la rifa están envueltos en papel de regalo y los ganadores pueden modelarlos frente a todos para la risa general.

Un participante de La Sala muestra su premio de la rifa: ¡una hermosa colcha hecha a mano!

Los cumpleaños son extra festivos, con un pastel de cumpleaños especial para el celebrante. Días festivos como el 4 de julio y el Cinco de Mayo siempre merecen una decoración festiva creativa, cortesía del personal de Puente.

Las comidas se han reconsiderado teniendo en cuenta la pandemia: ahora se sirve a los participantes en forma de bufé, por lo que no hay posibilidad de transmisión de virus. Y todos los que asisten a La Sala están completamente vacunados.

“Lavamos los platos, y luego hacia el final de La Sala, solo nos tomamos un tiempo para ir a cada participante y ver si quieren jugar, si quieren hablar de algo, solo para que se sientan seguros y vistos”. dice el personal de Puente.

Un bálsamo contra la soledad

El nuevo formato ha sido un éxito. A medida que se corrió la voz, más y más participantes querían visitar La Sala. Algunas semanas, la asistencia alcanza un máximo de 25, incluidas algunas mujeres por primera vez.

Puede que no parezca mucho, pero marca una gran diferencia en la Costa Sur. La soledad y el aislamiento social se asocian con un riesgo mucho mayor de ataque cardíaco o accidente cerebrovascular, según un estudio ampliamente citado en la revista médica Heart. Ese es un riesgo equivalente al tabaquismo leve o la obesidad. Otros estudios han relacionado la soledad con un sistema inmunológico debilitado, un mayor riesgo de demencia, depresión, ansiedad y presión arterial alta. No solo anhelamos experiencias sociales entre nosotros, las necesitamos para sobrevivir.

Los hombres cantan juntos en La Sala en los primeros años del programa. 

Lo que está en juego para los trabajadores solteros se vuelve aún más marcado cuando se considera que las políticas de inmigración han hecho imposible que muchos de ellos vean a sus familias durante años, o saber cuándo los volverán a ver. Don Lupe, el habitual de La Sala que murió en 2018, solía viajar de ida y vuelta a su ciudad natal en México, pero habían pasado ocho años desde que vio a su esposa, hijo y tres hijas debido a su estado legal.

“Que tengan el espacio donde puedan tener una comida agradable y caliente, interactuar con otras personas de la comunidad, otros trabajadores agrícolas y alejarse de la rutina diaria, eso es importante. Vienen aquí cansados ​​al final del día y yo sí lo noto ”, observa el personal de Puente.

Puente ha alineado a varios ponentes invitados interesantes en los últimos meses. Por ejemplo, desde el punto de vista médico, los participantes han aprendido a cuidar la diabetes y se les ha hecho una prueba de presión arterial en una máquina portátil mientras se enteran de las señales de advertencia de ambas afecciones.

Don Ruben está disfrutando de La Sala estos días, sobre todo por el dinamismo y la variedad. “Han cambiado algunas cosas. Hay rifas, tocarán algo de música, se cantará. Jugaremos dominó o juegos de cartas. Se podría decir que se siente como una fiesta”, dice.

Este invierno, Puente está lanzando una colecta de tarjetas de regalo para beneficiar a los trabajadores agrícolas, las personas mayores y las familias e individuos de bajos ingresos en Pescadero, La Honda, Loma Mar y San Gregorio mientras compran lo esencial. Cada donación de $ 50 o $ 100 ayudará a una de las 220 familias, trabajadores agrícolas e individuos esta temporada. Para donar, haga clic aquí o envíe un cheque a P.O. Box 554, Pescadero, CA 94060.

Puente fire relief fund gives back more than $700k to local businesses and organizations

WARNING: This article contains graphic images of wildfire damage, which may be triggering.

When the CZU Lightning Complex fires roared across southern San Mateo County last August, the three co-managers of Brisa Ranch dug themselves in for a fight. As neighbors evacuated, they hunkered down to try to save as much of their 12-acre farm as possible.

“We could see almost the whole thing coming at us for a 24-hour period. We created wide fire breaks around fields and homes. We used all the water in our reservoir, and we used water from the creek to put out spot fires with 5-gallon buckets over the next three days,” recalls Cole Mazariegos-Anastassiou.

With walls of fire burning unimpeded towards them from the south and east, on August 16, Cole, his wife and business partner Verónica and their business partner Cristóbal Cruz Hernández realized they were on their own. With limited firefighting resources, no one was going to help them save their organic farm, which they had just founded at historic Cascade Ranch in 2018 as part of an incubator program from Pie Ranch. They worked until past sunset, taking down trees and trying to create a perimeter around the most important structures on the property – and their croplands. They left the farm for their protection and returned the next morning to find that their perimeter had mostly held.

“You could see everything else burnt to a crisp. There was no vegetation standing outside of it,” remembers Cole.

That was the good news. The bad news was they lost 25% of their crops due to heat damage, plus the burnt patches from branches that had swept into their field. They lost equipment sheds with a lot of essential tools. Their entire irrigation system melted away, including metal irrigation pipes that ferried water from their reservoir. They lost a $1,000 air-conditioning unit. And they lost electricity for more than a month, effectively hobbling much of their operation.

Cole estimates that the fire cost Brisa Ranch roughly $50,000 at least in damages and lost revenue. “Plus, the opportunity costs. We didn’t know what we could plant, because we didn’t know if we would have enough water,” he explains. To add to their losses, August was prime time for both harvest and planting on many South Coast farms.

Stories like this reached Puente. Cristóbal Cruz Hernández, who is also a member of Puente’s Board of Directors, told them about Brisa Ranch’s struggles with rebuilding, trying to recoup insurance money, working with different agencies, and the widespread loss to infrastructure and he knew about other neighbor farms who had suffered great impact like them.

“And suddenly it just kind of hit everybody on the board at the same time: could we potentially use some of these fire relief funds that we have, to give back to businesses and organizations?” says Mark Velligan, president of the board, recalling that moment. Puente had already raised a little over one million dollars in the weeks following the CZU Complex Fires to support evacuees with housing, food and lost income. It now had an opportunity to allot resources for the hardest-hit local businesses and nonprofits.

WARNING: This article contains graphic images of wildfire damage, which may be triggering.

“It was just ashes”

A tool shed burns at Rancho Siempre Verde [Rancho Siempre Verde] 

The CZU fire approaches Brisa Ranch. [Brisa Ranch] 

The aftermath of the fire at Brisa Ranch. [Brisa Ranch]

Puente quickly created a brand-new Fire Relief Fund that awarded an unprecedented $383,750 in grants to 11 local recipients, including three non-profit organizations and eight businesses. The funds were disbursed in the spring of 2021, and the turnaround time between soliciting applications and cutting checks happened as swiftly as possible.

Grantees included farm operations like Brisa Ranch, Green Oaks Creek Farm, Rancho Siempre Verde and Farmageddon, but also essential local organizations such as Girl Scouts of Northern California and the Pescadero Foundation’s Arts & Fun Festival.

“In terms of total losses here, I think it had to be over a million dollars, easily,” says Rita Mancera, Executive Director of Puente. “I mean, some places lost all their infrastructure, their equipment. Water lines were damaged. Those projects were worth thousands of dollars.”

The first round of applications was capped at $40,000 per grant, but with the support of the Silicon Valley Community Foundation, Puente almost immediately launched a second round. The grants review team, led by Special Projects Manager Elena Betts Barahona, wanted to cast as wide a net as possible and encourage a maximum of grantees to apply for funding.

It was the right move. Puente received another influx of applications, and in September 2021, wrote checks totaling another $334,108 for round two.

“I think the one big advantage here was speed. We wanted to get this money into the hands of the people that needed it as quickly as possible, and we consulted with partners at the Philanthropic Ventures Foundation, which gave us a lot of insight as we were going through the process on how we could move faster,” says Velligan.

Fourteen grantees received support in the second round, including eight first-round recipients like Brisa Ranch, Redwood Glen Camp and Fifth Crow Farm. The new cohort included Pie Ranch, SC4 Amateur Radio Club, and Simms Organics, among others.

It became painfully obvious early on just how much damage had transpired. The entire grant review team at Puente was deeply moved, sometimes to tears, as they reviewed photos and testimonials sent in by local applicants.

“It was just so graphic. It was really personal to read those applications,” says Mancera.

Adds Barahona: “In some cases, you couldn’t even tell really what was there before, because it was just ashes. The businesses really were these families’ life’s work. And just so much of it was just decimated, like completely gone.”

Pescadero is a small town on the South Coast, a pocket region beloved to many but also known to be vulnerable to floods, landslides and wildfires. It’s a place where neighbors band together in ham radio collectives, and many have received training for disaster events. They know from experience that when a crisis hits, it happens to everyone. So, support and mutual aid are paramount, and that’s never been truer than in 2020.

“People were not only trying to save their businesses or their organizations, but at the same time evacuating their homes or trying to prevent fires from encroaching on their homes. And so, although these grants were geared towards the business and organizations, we need to acknowledge that this has been such a deeply personal experience, and probably a very traumatic experience for most people,” says Barahona.

Likewise, financial assistance for core businesses and nonprofits has the potential to lift the whole region. It has a ripple effect on labor and the local economy, which in turn touches the service economy and ultimately boosts the health and security of our families and children in local schools.

Preparing for the next wildfire  


Fire damage at Redwood Glen in Loma Mar [Redwood Glen] 

The Fire Relief Fund fell into three categories: repair or replacement of direct fire damage (things like water tanks, tools and other infrastructure); revenue loss (such as financial losses from missed planting at the height of the harvest season and other things insurance would be unlikely to cover); and fire preparedness and prevention.

“Unfortunately, we all know that this is an ongoing threat, and so we wanted to be able to help support people in having some resources to be more prepared in the future,” said Barahona.

California’s lands have gotten exponentially drier in the past few decades, both in the summer and the fall. They now see 30 percent less rainfall than back in the early 1980s, according to the Stanford Woods Center for the Environment. The average number of extreme heat days is projected to grow due to climate change. And California’s Fourth Climate Change Assessment, published in 2018, found that the average burn zone across the state will spike by 77% by the year 2100 if greenhouse gas emissions continue to rise.

No one can future-proof the South Coast. But on a local level, Puente has made preparedness a major goal both internally and externally, by making education and workshops with local experts available to different populations. At tax time last year, Puente even provided a special organizer to participants to keep and grab their most important documents in case of an evacuation.

The message has always been that the South Coast is mostly likely on its own in an emergency, at least for a few days. Cole Mazariegos-Anastassiou figured that out pretty quickly when he and his team raced to save Brisa Ranch.

“One thing the fire really showed everyone on the coast is there really hadn’t been enough of a focus on fire preparation. It was always like, ‘Just call Cal Fire, Cal Fire will take care of it.’ The firefighters who were here were incredibly heroic, but there simply weren’t enough of them in this area during that time to protect the farms and homes here. Pretty much everything would have burnt if it wasn’t for people who stayed back, fighting the fires here,” he says.

A few days after Governor Newsom declared a statewide emergency and secured federal assistance for the CZU Lightning Complex fires on August 20, the amount of fire support increased, says Cole. He could call them when spot fires ignited over the next several weeks, and when a propane tank exploded nearby.

But he believes that farmers, ranchers and other business owners should be able to obtain a special permit or other dispensation from the state to allow them to defend their properties in the future – and that they should be given the right tools for the job.

“I think one of the issues we saw was a lack of ability to fight fire because of the tools we had. We had tractors and chainsaws, and that really made a difference — but we didn’t have water trucks, and that would have been a huge deal,” he says.

Puente’s Fire Relief Fund should help fill that gap, at least part way. And in the immediate term, the grant funding made it possible for Brisa Ranch to replace its lost infrastructure, get back up to full speed, and even hire some new people.

“Puente is incredibly important to our community. Puente fills in the gaps in services that are necessary to have our small community function. This fire relief grant is another example of that. The application process was easy. It was really important for our business to continue to operate smoothly,” adds Cole. “I want to emphasize how meaningful that is for us.”

Puente is very grateful for the generosity of individuals and partners who supported the Puente Fire Relief Fund since August 2020.

The team at Brisa Ranch. Cristóbal Cruz Hernández gives a thumbs-up. [Brisa Ranch] 

El fondo de ayuda contra incendios de Puente proporciona más de $700 mil dólares a negocios y organizaciones locales

ADVERTENCIA: Este artículo contiene imágenes gráficas de daños provocados por los incendios forestales CZU, que pueden ser provocantes.

Cuando los incendios del CZU Lightning Complex prendieron en el Sur del condado de San Mateo el agosto pasado, los tres administradores de Brisa Ranch se dispusieron a pelear contra el. Cuando los vecinos fueron evacuados, se agacharon para tratar de salvar la mayor cantidad posible de su granja de 12 acres.

“Pudimos ver casi todo el fuego viniendo hacia nosotros durante un período de 24 horas. Creamos amplios cortafuegos alrededor de campos y hogares. Usamos toda el agua de nuestro tinaco y usamos el agua del arroyo para apagar incendios con baldes de 5 galones durante los siguientes tres días”, recuerda Cole Mazariegos-Anastassiou.

Con muros de fuego ardiendo sin obstáculos hacia ellos desde el sur y el este, el 16 de agosto Cole, su esposa y socia Verónica y su socio Cristóbal Cruz Hernández se dieron cuenta de que estaban solos. Con recursos limitados para combatir incendios, nadie iba a ayudarlos a salvar su granja orgánica, que acababan de fundar en el histórico Cascade Ranch en 2018 como parte de un programa de incubadoras de Pie Ranch. Trabajaron hasta después del atardecer, derribando árboles y tratando de crear un perímetro alrededor de las estructuras más importantes de la propiedad y sus tierras de cultivo. Salieron de la granja para protegerse y regresaron a la mañana siguiente para encontrar que su perímetro se había mantenido en su mayor parte.

“Se podía ver todo lo demás quemado hasta quedar achicharado. Fuera no había vegetación”, recuerda Cole.

Esas fueron las buenas noticias. La mala noticia fue que perdieron el 25% de sus cultivos debido al daño causado por el calor, además de los parches quemados de las ramas que se habían extendido a su campo. Perdieron cobertizos para equipos con muchas herramientas esenciales. Todo su sistema de riego se derritió, incluidas las tuberías de riego de metal que transportaban agua desde su depósito. Perdieron una unidad de aire acondicionado de $1,000. Y perdieron electricidad durante más de un mes, obstaculizando efectivamente gran parte de su operación.

Cole estima que el incendio le costó a Brisa Ranch aproximadamente $50,000 al menos en daños y pérdida de ingresos. “Además, los costos de oportunidad. No sabíamos qué podíamos plantar, porque no sabíamos si tendríamos suficiente agua ”, explica. Para aumentar sus pérdidas, agosto fue el mejor momento para la cosecha y la siembra en muchas granjas de la costa sur.

Historias como esta llegaron a Puente. Cristóbal Cruz Hernández, quien también era miembro de la Junta Directiva de Puente, les contó sobre las luchas de Brisa Ranch con la reconstrucción, tratando de recuperar el dinero del seguro, trabajando con diferentes agencias, y la pérdida generalizada de infraestructura y sabía de otras granjas vecinas que habían sufrido un gran impacto como ellos.

“Y de repente, todo el mundo en la junta se dio cuenta al mismo tiempo: ¿podríamos potencialmente usar algunos de estos fondos de ayuda contra incendios que tenemos para devolver a los negocios y organizaciones?” dice Mark Velligan, presidente de la junta, recordando ese momento. Puente ya había recaudado un poco más de un millón de dólares en las semanas posteriores a los Incendios de CZU Lightning Complex para apoyar a los evacuados con vivienda, comida y pérdida de ingresos. Ahora tenía la oportunidad de asignar recursos para las negocios y organizaciones sin fines de lucro locales más afectadas.

“Fueron solo cenizas”

Un cobertizo de herramientas se quema en Rancho Siempre Verde. 

El incendio de CZU se acerca a Brisa Ranch en el Historico Cascade. 
Las secuelas del incendio en Brisa Ranch.

Puente creó rápidamente un nuevo Fondo de Ayuda contra Incendios que otorgó una suma sin precedentes de $383,750 en subvenciones a 11 beneficiarios locales, incluidas tres organizaciones sin fines de lucro y ocho negocios. Los fondos se distribuyeron en la primavera de 2021, y el tiempo de respuesta entre la solicitudes al y entrevistas y repartición de cheques ocurrió lo más rápido posible.

Los beneficiarios incluyeron operaciones agrícolas como Brisa Ranch, Green Oaks Creek Farm, Rancho Siempre Verde y Farmageddon, pero también organizaciones locales esenciales como Girl Scouts of Northern California y el Arts & Fun Festival de Pescadero.

“En términos de pérdidas totales aquí, creo que tenía que superar el millón de dólares, fácilmente”, dice Rita Mancera, Directora Ejecutiva de Puente. “Quiero decir, algunos lugares perdieron toda su infraestructura, su equipamiento. Las líneas de agua resultaron dañadas. Esos proyectos valían miles de dólares”.

La primera ronda de solicitudes tenía un límite de $40,000 por subvención, pero con el apoyo de Silicon Valley Community Foundation, Puente lanzó casi de inmediato una segunda ronda. El comité de revisión de subvenciones, dirigido por la Gerente de Proyectos Especiales, Elena Betts Barahona, quería lanzar una red lo más amplia posible y alentar a un máximo de beneficiarios a solicitar fondos.

Fue la decisión correcta. Puente recibió otra afluencia de solicitudes y, en septiembre de 2021, emitió cheques por un total de otros $334,108 para la segunda ronda.

“Creo que la gran ventaja aquí fue la velocidad. Queríamos que este dinero llegará a las manos de las personas que lo necesitaban lo más rápido posible, y consultamos con socios de la Fundación Philanthropic Ventures, lo que nos dio mucha información a medida que avanzábamos en el proceso sobre cómo podríamos movernos. más rápido”, dice Velligan.

Catorce beneficiarios recibieron apoyo en la segunda ronda, incluidos ocho beneficiarios de la primera ronda como Brisa Ranch, Redwood Glen Camp y Fifth Crow Farm. La nueva cohorte incluía Pie Ranch, SC4 Amateur Radio Club y Simms Organics, entre otros.

Se hizo dolorosamente obvio desde el principio cuánto daño había ocurrido. Todo el equipo de revisión de subvenciones de Puente se conmovió profundamente, a veces hasta las lágrimas, mientras revisaban las fotos y los testimonios enviados por los solicitantes locales.

“Fue tan gráfico. Fue muy personal leer esas aplicaciones”, dice Mancera.

Agrega Barahona: “En algunos casos, ni siquiera podías saber qué había allí antes, porque eran solo cenizas. Los negocios realmente fueron el trabajo de toda la vida de estas familias. Y gran parte de ella fue destruida, desaparecida por completo”.

Pescadero es una pequeña ciudad en la Costa Sur, una región remota amada por muchos, pero también conocida por ser vulnerable a inundaciones, deslizamientos de tierra e incendios forestales. Es un lugar donde los vecinos se unen en colectivos de radioaficionados, y muchos han recibido capacitación para eventos de desastres. Saben por experiencia que cuando golpea una crisis, les pasa a todos. Por lo tanto, el apoyo y la ayuda mutua son primordiales, y eso nunca ha sido más cierto que en 2020.

“La gente no solo estaba tratando de salvar sus negocios u organizaciones, sino que al mismo tiempo estaba evacuando sus hogares o tratando de evitar que los incendios invadan sus hogares. Y así, aunque estas subvenciones estaban dirigidas a negocios y organizaciones, debemos reconocer que esta ha sido una experiencia profundamente personal, y probablemente una experiencia muy traumática para la mayoría de las personas”, dice Barahona.

Asimismo, la asistencia financiera para las empresas principales y las organizaciones sin fines de lucro tiene el potencial de impulsar a toda la región. Tiene un efecto dominó sobre el trabajo y la economía local, lo que a su vez afecta la economía de servicios y, en última instancia, mejora la salud y la seguridad de nuestras familias y niños en las escuelas locales.

Preparándose para el próximo incendio forestal

Daños por incendio en Redwood Glen en Loma Mar [Redwood Glen]

El Fondo de Alivio de Incendios se dividió en tres categorías: reparación o reemplazo de daños directos por fuego (cosas como tanques de agua, herramientas y otra infraestructura); pérdida de ingresos (como pérdidas financieras por la falta de siembra en el apogeo de la temporada de cosecha y otras cosas que es poco probable que cubra el seguro); y preparación y prevención de incendios.

“Desafortunadamente, todos sabemos que se trata de una amenaza constante, por lo que queríamos poder ayudar a las personas a tener algunos recursos para estar más preparados en el futuro”, dijo Barahona.

Las tierras de California se han secado exponencialmente en las últimas décadas, tanto en verano como en otoño. Ahora ven un 30 por ciento menos de lluvia que a principios de la década de 1980, según el Centro para el Medio Ambiente de Stanford Woods. Se prevé que el número medio de días de calor extremo aumentará debido al cambio climático. Y la Cuarta Evaluación del Cambio Climático de California, publicada en 2018, encontró que la zona de quema promedio en todo el estado aumentará en un 77% para el año 2100 si las emisiones de gases de efecto invernadero continúan aumentando.

Nadie puede preparar la Costa Sur para el futuro. Pero a nivel local, Puente ha hecho de la preparación un objetivo principal tanto a nivel interno como externo, al hacer que la educación y los talleres con expertos locales estén disponibles para diferentes poblaciones. En la época de impuestos del año pasado, Puente incluso proporcionó un organizador especial a los participantes para que guardaran y tomarán sus documentos más importantes en caso de una evacuación.

El mensaje siempre ha sido que la costa sur probablemente estará sola en caso de emergencia, al menos durante unos días. Cole Mazariegos-Anastassiou se dio cuenta de eso bastante rápido cuando él y su equipo corrieron para salvar Brisa Ranch.

“Una cosa que el incendio realmente mostró a todos en la costa es que realmente no se había prestado suficiente atención a la preparación del incendio. Siempre era como, ‘Solo llama a Cal Fire, Cal Fire se encargará de eso’. Los bomberos que estaban aquí fueron increíblemente heroicos, pero simplemente no había suficientes en esta área durante ese tiempo para proteger las granjas y los hogares. aquí. Prácticamente todo se habría quemado si no fuera por las personas que se quedaron atrás, combatiendo los incendios aquí ”, dice.

Unos días después de que el gobernador Newsom declarara una emergencia en todo el estado y asegurará la asistencia federal para los incendios del Complejo Relámpago CZU el 20 de agosto, la cantidad de apoyo contra incendios aumentó, dice Cole. Podía llamarlos cuando se encendieran incendios puntuales durante las próximas semanas y cuando un tanque de propano explotara cerca.

Pero él cree que los agricultores, ganaderos y otros propietarios de negocios deberían poder obtener un permiso especial u otra dispensa del estado que les permita defender sus propiedades en el futuro, y que deberían recibir las herramientas adecuadas para el trabajo.

“Creo que uno de los problemas que vimos fue la falta de capacidad para combatir incendios debido a las herramientas que teníamos. Teníamos tractores y motosierras, y eso realmente marcó la diferencia, pero no teníamos camiones cisterna, y eso habría sido un gran problema “, dice.

El Fondo de Ayuda para Incendios de Puente debería ayudar a llenar ese vacío, al menos en parte. Y en el plazo inmediato, el financiamiento de la subvención hizo posible que Brisa Ranch reemplazará su infraestructura perdida, recuperara la velocidad máxima e incluso contratara a algunas personas nuevas.

“Puente es increíblemente importante para nuestra comunidad. Puente llena los vacíos en los servicios que son necesarios para que nuestra pequeña comunidad funcione. Esta subvención de ayuda para incendios es otro ejemplo de eso. El proceso de solicitud fue sencillo. Era realmente importante para nuestro negocio seguir funcionando sin problemas ”, añade Cole. “Quiero enfatizar lo significativo que es para nosotros”.

Puente agradece la generosidad de las personas y los socios que apoyaron el fondo de ayuda para incendios de Puente desde agosto de 2020.

El equipo de Brisa Ranch. Cristóbal Cruz Hernández levanta el pulgar. [Brisa Ranch]

New strengths, new stories: a look into Puente’s future with a new Strategic Plan

Puente was founded 23 years ago. As a resource center that now serves over 2,500 residents annually in the South Coast’s four communities, it has grown to offer a long list of wraparound services that range from health care and child care to emergency rent and food, immigration, youth programs and beyond.

When they started creating a new Strategic Plan, Puente’s leadership team took the opportunity to re-think its programmatic framework and strategic priorities. They embraced a process with Puente’s staff and board to more clearly define what Puente stands for and why it exists, as well as which specific demographics should constitute Puente’s main focus from now until 2025.

Dozens of community members of all backgrounds and strategic partners also played a role in providing input to craft the new vision for Puente.. Finally, Puente developed a new internal language around its values and population of interest… and a beautiful new logo, as well.

The work has resulted in an exciting new mission and vision statement, a newly-articulated set of values, clearly named populations of interest, and three new strategic priorities that will keep Puente busy for the next 5 years. The entire Strategic Plan positions Puente as the trusted bridge to independence on the South Coast – a means for community members to obtain the skills, resources and confidence they need to build self-sufficiency with Puente as their partners.

For a preview of the changes and the reasons behind them, we sat down with Rita Mancera, Puente Executive Director, and Mark Velligan, Chair of Puente’s Board of Directors. What follows is an abridged conversation.

You can access the full Strategic Plan now by visiting this link

What Is Puente? Who Is Puente? Why Does Puente Exist? 

Q: This was a lengthy and careful process, involving a multiplicity of stakeholders. Can you explain how Puente approached its Strategic Plan, and what was done to make sure that this truly was an equitable and inclusive process?

RITA: We had a lot of conversations and input from community members, stakeholders, from our own staff and volunteer board members. We had the planning steering committee meet on a regular basis to process all the information and evaluate the voices included. We wanted to hear from English and Spanish speaking community members.

MARK: I think we would have originally expected that this kind of process would have taken a year. We pretty much shut down during the fires, with pretty good gaps in between during the pandemic, like in March. . And then in April, we figured out how to move this along while also responding to the pandemic.

RITA:When people read this plan, I want them to imagine that it is farm workers talking to them, seniors talking to them, youth, participants, board members, partners – that they can see all that input in the final document.

Q: What was the impetus for a re-examination of the fundamentals, like why Puente exists, who it serves, and why?  

MARK: We’ve taken the time to define a lot of things we think are very important. We realized that we were considered the go-to agency for everything, and because of that we had a bit of a problem describing our work to people. We ended up just getting into a long list of services we’d provide. There was also an absence of the bigger ‘why’ of Puente –It was all about the ‘what.’ 

RITA: I think before the ‘what are we going to do’ or ‘what do we want to accomplish’ conversations could happen, we revisited who we are and who we serve. We know we are the bridge to independence. There’s a bigger story to tell. It’s not that Puente is “giving all of this to community members”, it’s that Puente is providing the tools and tapping into all the strength that our community members have. That’s our road to success. That’s the bigger impact story.

MARK: Right. We wanted to shine a light on the successes and resiliency of participants, not on what Puente can do for them. And then the vision here is really important too: it’s dignity, it’s self-sufficiency for all South Coast residents.

Q: Why was it important to define Puente’s populations of interest, and what can you say about them?

RITA:  We went through a process to think very clearly about who needs us the most. From now on, when we have to align resources with activities, projects and staffing, we know what comes first. Today, if someone asks us, who do we serve? We can say we serve farm workers,  children aged zero to five, kids in the school district, first generation college students, low-income families, and seniors – regardless of immigration status.To take an example, we just readjust who is going to be eligible for the child care co-op program. And so, who has priority? Children of farm workers, and low income households.

A Broader Vision of Impact, Advocacy and Equity for All 

MARK: Puente continues to do an amazing job of representing the community during an unprecedented time of challenge though fires, potential mudslides, pandemics, everything. A new strategic direction means we know where we’re going to be aiming. It doesn’t mean Puente is not going to be here to support the community when the community needs that support, but it might mean making sure we foster ways to ensure that the traditional support gets handled somewhere else if it doesn’t align with our strategy. I don’t think our intention is to make anything drop. 

Q: Puente has chosen three new areas of strategic focus. How did they come to be?

RITA: As we’ve said, we used to be known as that agency that would say yes to everything and we’d have an endless list of programs. We’ve gotten more strategic. And what we want to have is a bigger impact in the community. And so, we have selected these three areas to focus on. And each one connects to one or more of our populations of interest. That’s how we are likely to improve economic security for the community in a way that it becomes a long-term endeavor and not just some support here and there, patching it up.

MARK: I think it is a narrowing of focus to broaden the impact. Where can we put our efforts such that we create the biggest positive change? And as you see from the document, the mission has, in some ways, narrowed.

Q: What are some concrete examples of ‘thinking bigger’ in this context?

RITA: Take financial assistance. Can we think just bigger than offering financial assistance? Can we think of a longer-term economic security strategy? We had the same conversation while talking about our college students. Why do we leverage scholarships of two or three hundred dollars for students that just graduated from high school, when we know that the year is going to cost them six thousand dollars? And we know their financial mobility will improve significantly by this investment in post high school education.

Q: It seems like one of the areas that Puente is going to tackle early on is housing, and specifically farm labor housing.

RITA: We’ve known for years that Puente wanted to immerse itself into housing and help partners to develop it, but we never hired anyone to really take that as a priority and to play that role and convene other local groups that were interested in furthering housing development. Now, we have hired someone – Puente’s new Housing Advocacy Director, Kevin Feeney. We were so fortunate to hire someone who is fully bilingual, so that he can communicate directly with community members, who will be his primary source of information.

MARK: We’ve talked about getting directly involved in actual brick and mortar construction, but we have the connections within the community to be able to both advocate and to be a broker – to bring expertise together in order to make things happen. So, I look at Puente as an intermediary in this process. We’re a switchboard where we can make connections with different groups.

Q: Puente is also going to take an advocacy role when it comes to improving landlord-tenant relations in the community, especially when it comes to farm workers and their landlords. What led to that decision?

RITA: The other part of the housing piece is to help our community have a more realistic written relationship between landlords and tenants. That’s why a lot of people end up requesting financial assistance: because a lot of people do not have a rental agreement and don’t know their responsibilities and rights.

And that’s actually one of the low-hanging fruits, because we have partners that can create templates and can help people get a rental agreement in place. So, some of these things are a little bit simpler, but they will bring security to a family that is afraid about speaking up because the stove is not working or the power is off, and so on.

Q: You’ve been talking about creating a second early childhood co-op and running it as well. The existing co-op has been shut down since last March. What is your vision for this?   

RITA: At any given time, we’ve had between 15 and 20 children that did not qualify for or did not have a spot in our co-op, because we only have room for the eight children that we can provide support to. And so, it’s time for us to do this. And I feel that we are well positioned to get funding for those programs with the foundations that currently support us. So, yes, I think that having a second co-op will be a good solution to cover the current childcare gap.

MARK: I think the other thing to keep in mind is, going back to ‘normal,’ and with the Delta varant, the state regulations for space requirements after the pandemic will be very different. That’s a fluid equation right now. So, it doesn’t make sense to solve it right away because we have no idea where it’s going to end up. That’s why our plan is for the next five years.

Q: To stay with the education theme for a moment, this document signals a rethink of Puente’s youth program to include students in elementary and middle school for the first time. This seems like a big change. Can you say more?

RITA: We’re thinking about the full pipeline for education, from the early years through high school. A lot of this feedback really came from a focus group on education, one in English and one in Spanish, with parents asking, how come you don’t offer something for middle schoolers? And parents that had kids in the youth program and were struggling with their own elementary school students were asking, how can we support them at that younger age?

We have these robust early childhood education programs, and then we have this really great youth program for high school students. The next step is to develop/identify a strong culturally relevant curriculum for parents and students at the elementary school level. So by the time they get to the youth program for high school students, they already have a lot of support and a lot of resources, which will help them achieve even more.

Q: You mentioned that some programs may no longer be within Puente’s new strategic purview from now on. Can you explain what might change or be handed off to another partner?

RITA: First of all, we are not running half of the programs that we have run in the past, because a lot of our efforts right now are health related and economic security-related. I think once the pandemic is under control, we’re going to start defining whether there’s something our community says we don’t need to do anymore.

MARK: The local farmer’s market was the best example of something that’s already happened that you can point to. We are not administering the entire farmer’s market anymore, but we are still providing support for it to happen and have a presence to match low-income families money to afford it. And for the longest time, I think everybody thought that if Puente didn’t run it, it was not going to happen. But we made a transition, and it worked and now is led by farmers. 

RITA: I also think about our backpack program. If families are already going to go to a store to buy other things that their kids need for the beginning of the school year, do we still want to put them through a line to pick up a backpack, or can we just give a gift card to the family so that they buy the supplies they need. Maybe the backpack from last year is still in good shape but they need other supplies and clothes? It’s about asking the community what they would prefer.

MARK: Right. There is a certain amount of dignity that comes with the independence of being able to spend and make decisions for yourself.

RITA: I think we should close by saying that, as always, Puente will continue to respond when a need arises and will be an equal partner to community members to seek solutions together. We will share our tools and they will share their strength and resilience and together we will build a thriving and inclusive community.

We invite you to join Puente on this journey to provide equitable access to education, health and economic security. Please consider donating today. 

Nuevas fortalezas, nuevas historias: una mirada al futuro de Puente con un nuevo Plan Estratégico

Puente se fundó hace 23 años. Como centro de recursos que ahora atiende a mas de 2,500 residentes anualmente en las cuatro comunidades de la Costa Sur, ha crecido para ofrecer una larga lista de servicios integrales que van desde atención médica y cuidado infantil hasta apoyo con el alquiler y comida de emergencia, inmigración, programas para jóvenes y más.

Cuando comenzaron a crear un nuevo Plan Estratégico, el equipo de liderazgo de Puente aprovechó la oportunidad para repensar su marco programático y sus prioridades estratégicas. Adoptaron un proceso con el personal y la junta de Puente para definir más claramente qué representa Puente y por qué existe, así como qué datos demográficos específicos deberían constituir el enfoque principal de Puente desde ahora hasta el 2025.

Docenas de miembros de la comunidad de todos los orígenes y socios estratégicos también desempeñaron un papel en la aportación para elaborar la nueva visión de Puente. Finalmente, Puente desarrolló un nuevo lenguaje interno en torno a Puente, los valores y la población de interés … y así como un hermoso logotipo nuevo.

El trabajo ha resultado en una nueva y emocionante declaración de misión y visión, un nuevo conjunto de valores articulados, poblaciones de interés claramente nombradas y tres nuevas prioridades estratégicas que mantendrán a Puente ocupado durante los próximos 5 años. Todo el Plan Estratégico posicionan a Puente como el puente confiable hacia la independencia en la Costa Sur, un medio para que los miembros de la comunidad obtengan las habilidades, los recursos y la confianza que necesitan para construir la autosuficiencia con Puente como sus socios.

Para una vista previa de los cambios y las razones detrás de ellos, nos sentamos con Rita Mancera, Directora Ejecutiva de Puente, y Mark Velligan, Presidente del Consejo Directivo de Puente. Lo que sigue es una conversación abreviada.

Puede acceder al Plan Estratégico completo ahora.Visita este enlace. 

P: Este fue un proceso largo y cuidadoso, que involucró a una multiplicidad de partes interesadas. ¿Puede explicar cómo se acercó Puente a su Plan Estratégico y qué se hizo para asegurarse de que este fuera realmente un proceso equitativo e inclusivo?

RITA: Tuvimos muchas conversaciones y aportes de miembros de la comunidad, partes interesadas, de nuestro propio personal y miembros voluntarios de la mesa directiva. Hicimos que el comité directivo de planificación se reuniera periódicamente para procesar toda la información y evaluar las voces incluidas. Queríamos escuchar a los miembros de la comunidad de habla inglés y español.

MARK: Creo que originalmente hubiéramos esperado que este tipo de proceso hubiera tomado un año. Prácticamente cerramos durante los incendios, con brechas bastante buenas durante la pandemia, como en marzo. Y luego, en abril, descubrimos cómo hacer avanzar esto y al mismo tiempo responder a la pandemia.

RITA: Cuando la gente lea este plan, quiero que se imaginen que son los trabajadores agrícolas que les hablan, las personas mayores que les hablan, los jóvenes, los participantes, los miembros de la mesa directiva, nuestros socios, que pueden ver toda esa información en el documento final.

P: ¿Cuál fue la razón para reexaminar los fundamentos, como por qué existe Puente, a quién sirve y por qué?

MARK: Nos hemos tomado el tiempo para definir muchas cosas que creemos que son muy importantes. Nos dimos cuenta de que se nos consideraba la agencia a la que acudir para todo, y por eso teníamos un pequeño problema para describir nuestro trabajo a la gente. Terminamos entrando en una larga lista de servicios que brindaremos. También hubo una ausencia del “por qué” más grande de Puente: se trataba del “qué”.

RITA: Creo que antes de que sucedan las conversaciones sobre “qué vamos a hacer” o “qué queremos lograr”, revisamos quiénes somos y a quién servimos. Sabemos que somos el puente hacia la independencia. Hay una historia más grande que contar. No es qué Puente esté “dando todo esto a los miembros de la comunidad”, es qué Puente está proporcionando las herramientas y aprovechando toda la fuerza que tienen los miembros de nuestra comunidad. Ese es nuestro camino hacia el éxito. Esa es la historia de mayor impacto.

MARK: Correcto. Queríamos arrojar luz sobre los éxitos y la capacidad de recuperación de los participantes, no sobre lo que Puente puede hacer por ellos. Y luego la visión aquí también es realmente importante: es dignidad, es autosuficiencia para todos los residentes de la Costa Sur.

P: ¿Por qué fue importante definir las poblaciones de interés de Puente y qué puede decir sobre ellas?

RITA: Pasamos por un proceso para pensar muy claramente sobre quién nos necesita más. A partir de ahora, cuando tengamos que alinear los recursos con las actividades, los proyectos y la dotación de personal, sabemos qué es lo primero. Hoy, si alguien nos pregunta, ¿a quién servimos? Podemos decir que atendemos a trabajadores agrícolas, niños de cero a cinco años, niños del distrito escolar, estudiantes universitarios de primera generación, familias de bajos ingresos y personas mayores, independientemente de su estado migratorio. ser elegible para el programa cooperativo de cuidado infantil. Y entonces, ¿quién tiene prioridad? Hijos de trabajadores agrícolas y hogares de bajos ingresos.

MARK: Puente continúa haciendo un trabajo increíble al representar a la comunidad durante un tiempo de desafíos sin precedentes a través de incendios, posibles deslizamientos de tierra, pandemias, todo. Una nueva dirección estratégica significa que sabemos hacia dónde vamos a apuntar. No significa que Puente no estará aquí para apoyar a la comunidad cuando la comunidad necesite ese apoyo, pero podría significar asegurarse de que fomentemos formas de garantizar que el apoyo tradicional se maneje en otro lugar si no se alinea con nuestras estrategias. No creo que nuestra intención sea dejar caer nada.

Una visión más amplia de impacto, promoción y equidad para todos

P: Puente ha elegido tres nuevas áreas de enfoque estratégico. ¿Cómo llegaron a ser?

RITA: Como hemos dicho, solíamos ser conocidos como esa agencia que decía que sí a todo y teníamos una lista interminable de programas. Nos hemos vuelto más estratégicos. Y lo que queremos tener es un mayor impacto en la comunidad. Por eso, hemos seleccionado estas tres áreas en las que centrarnos. Y cada uno se conecta a una o más de nuestras poblaciones de interés. Así es como es probable que mejoremos la seguridad económica de la comunidad de una manera que se convierta en un esfuerzo a largo plazo y no solo en un apoyo aquí y allá, reparándolo.

MARK: Creo que es una reducción del enfoque para ampliar el impacto. ¿Dónde podemos poner nuestros esfuerzos para crear el mayor cambio positivo? Y como puede ver en el documento, la misión, de alguna manera, se ha reducido.

P: ¿Cuáles son algunos ejemplos concretos de “pensar en grande” en este contexto?

RITA: Acepta ayuda financiera. ¿Podemos pensar en algo más grande que ofrecer asistencia financiera? ¿Podemos pensar en una estrategia de seguridad económica a más largo plazo? Tuvimos la misma conversación mientras hablábamos de nuestros estudiantes universitarios. ¿Por qué apalancamos becas de doscientos o trescientos dólares para estudiantes recién egresados ​​de la escuela secundaria, cuando sabemos que el año les va a costar seis mil dólares? Y sabemos que su movilidad financiera mejorará significativamente con esta inversión en la educación postsecundaria.

P: Parece que una de las áreas que Puente abordará desde el principio es la vivienda, y específicamente la vivienda para trabajadores agrícolas.

RITA: Sabemos desde hace años que Puente quería sumergirse en la vivienda y ayudar a los socios a desarrollarla, pero nunca contratamos a nadie para que realmente tomara eso como una prioridad y desempeña ese papel y convocará a otros grupos locales que estaban interesados ​​en promover desarrollo de vivienda. Ahora, hemos contratado a alguien: el nuevo Director de Defensa de la Vivienda de Puente, Kevin Feeney. Tuvimos la suerte de contratar a alguien que es completamente bilingüe, para que pueda comunicarse directamente con los miembros de la comunidad, quienes serán su principal fuente de información.

MARK: Hemos hablado de involucrarnos directamente en la construcción real de ladrillos y mortero, pero tenemos las conexiones dentro de la comunidad para poder defender y ser un intermediario, para reunir la experiencia y hacer que las cosas sucedan. Entonces, veo a Puente como un intermediario en este proceso. Somos una centralita donde podemos hacer conexiones con diferentes grupos.

P: Parece que una de las áreas que Puente abordará desde el principio es la vivienda, y específicamente la vivienda para trabajadores agrícolas.

RITA: Sabemos desde hace años que Puente quería sumergirse en la vivienda y ayudar a los socios a desarrollarla, pero nunca contratamos a nadie para que realmente tomara eso como una prioridad y desempeñara ese papel y convocara a otros grupos locales que estaban interesados ​​en promover desarrollo de vivienda. Ahora, hemos contratado a alguien: el nuevo Director de Defensa de la Vivienda de Puente, Kevin Feeney. Tuvimos la suerte de contratar a alguien que es completamente bilingüe, para que pueda comunicarse directamente con los miembros de la comunidad, quienes serán su principal fuente de información.

MARK: Hemos hablado de involucrarnos directamente en la construcción real de ladrillos y mortero, pero tenemos las conexiones dentro de la comunidad para poder defender y ser un intermediario, para reunir la experiencia y hacer que las cosas sucedan. Entonces, veo a Puente como un intermediario en este proceso. Somos una centralita donde podemos hacer conexiones con diferentes grupos.

P: Puente también asumirá un papel de defensa cuando se trata de mejorar las relaciones entre propietarios e inquilinos en la comunidad, especialmente cuando se trata de los trabajadores agrícolas y sus propietarios. ¿Qué llevó a esa decisión?

RITA: La otra parte de la pieza de vivienda es ayudar a nuestra comunidad a tener una relación escrita más realista entre propietarios e inquilinos. Es por eso que muchas personas terminan solicitando asistencia financiera: porque muchas personas no tienen un contrato de alquiler y no conocen sus responsabilidades y derechos.

Y esa es en realidad una de las frutas más fáciles, porque tenemos socios que pueden crear plantillas y pueden ayudar a las personas a conseguir un contrato de alquiler. Entonces, algunas de estas cosas son un poco más simples, pero brindarán seguridad a una familia que tiene miedo de hablar porque la estufa no funciona o la energía está apagada, etc.

P: Has estado hablando de crear una segunda cooperativa para la primera infancia y administrarla también. La cooperativa existente ha estado cerrada desde marzo pasado. ¿Cuál es tu visión para esto?

RITA: En un momento dado, hemos tenido entre 15 y 20 niños que no califican o no tenían un lugar en nuestra cooperativa, porque solo tenemos espacio para los ocho niños a los que podemos brindar apoyo. Entonces, es hora de que hagamos esto. Y siento que estamos bien posicionados para obtener fondos para esos programas con las bases que actualmente nos apoyan. Entonces, sí, creo que tener una segunda cooperativa será una buena solución para cubrir la brecha actual del cuidado infantil.

MARK: Creo que la otra cosa a tener en cuenta es que, volviendo a la “normalidad” y con la variación del Delta, las regulaciones estatales para los requisitos de espacio después de la pandemia serán muy diferentes. Esa es una ecuación fluida en este momento. Entonces, no tiene sentido resolverlo de inmediato porque no tenemos idea de dónde terminará. Es por eso que nuestro plan es para los próximos cinco años.

P: Para quedarnos con el tema de la educación por un momento, este documento señala un replanteamiento del programa juvenil de Puente para incluir a los estudiantes en la escuela primaria y secundaria por primera vez. Esto parece un gran cambio. ¿Puedes decir más?

RITA: Estamos pensando en el proceso completo de educación, desde los primeros años hasta la escuela secundaria. Gran parte de esta retroalimentación realmente provino de un grupo de enfoque sobre educación, uno en inglés y otro en español, con los padres preguntando, ¿por qué no ofrecen algo para los estudiantes de secundaria? Y los padres que tenían niños en el programa para jóvenes y estaban luchando con sus propios estudiantes de la escuela primaria preguntaban, ¿cómo podemos ayudarlos a esa edad más temprana?

Tenemos estos sólidos programas de educación infantil y luego tenemos este gran programa para jóvenes para estudiantes de secundaria. El siguiente paso es desarrollar / identificar un plan de estudios fuerte y culturalmente relevante para padres y estudiantes en el nivel de la escuela primaria. Entonces, cuando llegan al programa juvenil para estudiantes de secundaria, ya tienen mucho apoyo y muchos recursos, lo que los ayudará a lograr aún más.

P: Usted mencionó que es posible que algunos programas ya no estén dentro del nuevo ámbito estratégico de Puente a partir de ahora. ¿Puede explicar qué podría cambiar o pasar a otro socio?

RITA: En primer lugar, no estamos ejecutando la mitad de los programas que ejecutamos en el pasado, porque muchos de nuestros esfuerzos en este momento están relacionados con la salud y la seguridad económica. Creo que una vez que la pandemia esté bajo control, comenzaremos a definir si hay algo que nuestra comunidad dice que ya no necesitamos hacer.

MARK: El mercado de agricultores local fue el mejor ejemplo de algo que ya sucedió y que puede señalar. Ya no administramos todo el mercado de agricultores, pero seguimos brindando apoyo para que suceda y tengamos una presencia que iguale el dinero de las familias de bajos ingresos para pagarlo. Y durante mucho tiempo, creo que todos pensaron que si Puente no lo dirigía, no iba a suceder. Pero hicimos una transición, funcionó y ahora está dirigida por agricultores.

RITA: También pienso en nuestro programa de mochilas. Si las familias ya van a ir a una tienda a comprar otras cosas que sus hijos necesitan para el comienzo del año escolar, ¿todavía queremos ponerlos en línea para que recojan una mochila o podemos simplemente darles una tarjeta de regalo? a la familia para que compren los suministros que necesitan. ¿Quizás la mochila del año pasado todavía está en buen estado pero necesitan otros suministros y ropa? Se trata de preguntarle a la comunidad qué preferirían.

MARK: Correcto. Hay una cierta cantidad de dignidad que viene con la independencia de poder gastar y tomar decisiones por sí mismo.

RITA: Creo que deberíamos cerrar diciendo que, como siempre, Puente seguirá respondiendo cuando surja una necesidad y será un socio igual para los miembros de la comunidad para buscar soluciones juntos. Compartiremos nuestras herramientas y ellos compartirán su fuerza y ​​resistencia y juntos construiremos una comunidad próspera e inclusiva.

Lo invitamos a unirse a Puente en este viaje para brindar acceso equitativo a la educación, la salud y la seguridad económica. Considere hacer una donación hoy.