Puente reinvents fast, free tax program for the Covid era

Every participant who had their taxes done at Puente this year received a bin to help organize their essential documents.
Cada participante que tuvo sus impuestos en Puente este año recibió un contenedor para ayudar a organizar sus documentos esenciales.

The COVID-19 pandemic brought massive changes to many of Puente’s core programs, and its free tax preparation program was no exception. Back in March 2020, Puente Community Development Specialist Laura Rodriguez watched fear and confusion build around safety measures and regulations as the pandemic engulfed the country. She and her tax team wondered: could they switch to doing everything by phone and online? Would it be safe to ask people to send photos of their sensitive documents via text message? In the end, it was clear it wasn’t going to work.

“We decided to pause the program because of Covid at that point. We didn’t know how it was going to play out, and we needed to keep the community safe. We finished the returns we had pending prior to the pandemic, but that was it,” says Rodriguez.

One year later, with no end to the pandemic in sight, her team had a new plan. They set up four canopies outside Puente and made mini kiosks where participants could sit down with a Puente IRS certified tax preparer outdoors, fully masked, and be done in about an hour.

“We wanted to make it a one-stop shop where we would put everything in the system and work in the hour that the participant was there,” says Rodriguez.

Unless there was a complication requiring follow-up, the participant would be able to e-file their taxes in real time and walk away with a complete tax return. Best of all, they would know right away whether they were getting a refund, and for how much.

It was a massive success. Puente processed around 130 returns in six days, with a few still pending, and garnered over $250,000 in refunds for community members.

“It feels good,” shares Rodriguez. “We were only going to set aside four days for taxes, but due to community demand, we ended up with six days.”

They were long cold, windy days, which often lasted until 8pm for Puente staff. The well organized process started with a phone call the night before to remind participants to bring all the necessary documents to their appointments. A Puente team member did the intake, scanning and photocopying the forms using sanitary methods. Then the Puente tax preparer sat down with the participant and entered their information into an electronic system that could be assessed for quality control in real time.

“Omar Ortega, Puente’s Junior Accountant, former tax preparer, and I would do quality review after someone else would do the intake. Participants would sit in their car or close by. Once we reviewed everything, we would call the participant to let them know whether they were getting a refund or if they owed money. This was all in real time, while they were still at Puente,” explains Rodriguez. “And then we would get signed authorization to e-file the return.” As an added incentive, Puente gave the first 100 participants who e-filed a $50 Visa gift card.

To be able to do all of this effectively, Puente needed to have at least five staff complete a training to be IRS-certified tax preparers, which meant taking three tests.

It was totally worth it. “Our biggest goal is to make sure that our community is able to file accurately prepared tax returns and get back any money they have overpaid.. I think during the pandemic, a lot of folks were either left without employment, or their work hours were reduced. So, money has been tight,” adds Rodriguez.

Unemployment, rent and bills

Money has been tight all over. The U.S. unemployment rate spiked at 14.7% in April 2020—a ten-point increase over the previous month, which left 23.1 million Americans unemployed. The current unemployment rate in California is 8.3%, one of the highest in the nation. But those numbers belie the true impact of the pandemic recession, which has left the country’s workforce nowhere near full employment for parts of the economy that include the service and agricultural sectors.

You can see it in and around Pescadero, where many residents are still out of work, or can’t get work full-time.

Ana Pérez knows that struggle. The Pescadero mom has been out of work for months. “Two months ago, I was told we could come back to work for a few hours, but it hasn’t happened yet. And because my housing is linked to my job, we do have to pay bills and make money,” she says. Pérez’s name has been changed for this story to protect her privacy.

She admits to feeling worried that her unemployment checks were not going to cover all her family’s expenses. “That brought me some stress in the beginning,” she says. “But I’ve been very thankful that Puente has been providing us with food and gift cards for groceries. And, we’ve been able to get some support though Puente’s COVID relief fund.”

Puente continues to distribute monthly food cards, between $100 and $200 depending on family size, to over 300 local individuals and families, made possible by generous donations to its COVID-19 emergency relief efforts. It also provides ongoing support with utility bills and rent payments as needed.

Pérez filed her taxes with Puente this year, as did her adult daughter. She found it well-run—maybe even better than ever.

“My experience was good, and I think the way they prepared it was done well too. Actually, it was better than other years. The appointment only took like 20 to 30 minutes. Everything was quicker, and people were very separated so we weren’t all together in one area,” she says.

“I feel good about getting my taxes prepared at Puente. I’ve been doing that for the past four or five years now and they’re very helpful,” Pérez adds. “Previously I had been doing my taxes in Watsonville, and I had issues over there and they didn’t help me out. So, it’s been a good change.”

Happily, Pérez did receive a refund on her 2020 taxes. Following a year of economic uncertainty, she has a plan to set aside most of it for a rainy day.

“I’ll be putting it on hold and kind of saving it, so that I can use it for future rent and bills. I haven’t been working, and even though I was told through my employer that I would be returning to work sometime soon, I want to be prepared in case of an emergency,” she says.

One important change to the tax code this year was a provision that allowed filers like Pérez to receive larger refunds after receiving unemployment in 2020. Laura Rodriguez credits the American Rescue Plan Act of 2021, which President Biden recently signed into law, for a provision shielding the first $10,200 of unemployment benefits from income tax.

“Unfortunately, at the beginning of our filing season—even after they had taxes extracted for their unemployment benefits—we noticed people were having to pay income tax on their unemployment,” she says. But after the law passed, “It really alleviated the financial burden on our participants, because those who received less than $10,200 didn’t have to pay taxes on it.”

A habit of saving

Puente didn’t only process tax returns this year. Its tax services included an important financial literacy component as well. Every participating household received three items to take home with them: a storage bin with special compartments to store important documents—like birth certificates, passports and tax forms—to reach for in an emergency; an envelope container for setting aside a cash budget for specific expenses; and a piggy bank, to encourage participants to save.

“We weren’t able to have our usual financial literacy classes this year, so we did it in a different way,” explains Rodriguez. “For the envelope, we told them to use it as a budget tool. The purpose was to help people see, ‘here is what I’ll use for rent this month, here is what I use for bills, and this what I have left over’—so that they can begin to create an emergency savings.”

The envelope budget organizer was immediately helpful to Pérez. “We have different tabs for bills and utilities, rent, and so on. So, what I did is I distributed my tax refund into different months. I just want to be prepared for any future emergencies,” she explains.

Speaking of emergencies, the storage bin was also a huge boon. “I have been able to organize everything. I’ve been living here for 25 years—and I always had just papers here, papers there, papers in plastic bags. And when the fires happened (last summer), I just had a mess of all these documents that were all over the place,” says Pérez, adding: “And I don’t know who thought of giving us these bins or who donated them, but I am very thankful to whoever planned this out, because it’s actually been very helpful. And not only for me, but I hope that other community members who received it also feel the same way as I do.”

The tax time gifts were funded by a grant obtained by Puente. In return for doing the envelope budget activity, all participants had the opportunity to participate in filling out a survey on how the tax program helped their families, to receive a $50 Visa gift card in April.

Pérez observes that the pandemic has become something more than just a time of deprivation for her family. It’s forced her to rethink her relationship to money and spending. As a result, she now views questions of abundance and scarcity through a different lens.

“I was definitely worried that what we were going to bring in wasn’t going to cover all of those things, food, bills. But later on, I thought that maybe we didn’t need as much money as some of what we were making,” says Pérez. “Sometimes we have money that we spend on things that that are not necessary. And so, I really try to look at what is the most important thing to buy, making sure that we were paying the utilities and the other bills first. But really, just thinking about how to manage my money.”

The saving habit has rubbed off on other family members. The piggy bank that Puente gave away during tax appointments has been a big hit in Pérez’s household—especially with her young son.

“Even though it’s a simple gift, it’s brought a lot of joy to my family, to my son,” she remarks. “What we started doing was that every time he would do his homework, we would give him a quarter or a dollar, and that would be his reward. And he is very happy when he gets to put his money into the piggy bank! He always says, ‘Oh, I’ll put it into my piggy bank that Puente gave us.’ So, that’s also been a nice little incentive for our family.”

This cycle of saving and learning to save is exactly what Puente aspires to facilitate. And the improvised outdoor tax prep taught Rodriguez that there are many ways to organize that process. Next year’s effort will be smaller, she says, and it may be equally efficient—the design is in flux. “We don’t know how the next year will look, each year we keep learning,” she says.

“The biggest thing is I’m really proud of our team. They offered to brainstorm creative ways in how we can continue to support our community, especially during a pandemic,” adds Rodriguez. Their commitment made it possible to redistribute crucial refunds to the community.

Thanks to your contributions, your generosity has given many families the opportunity to organize their personal belongings and continue receiving support during emergencies. We continue to raise funds to provide relief for families and individuals impacted by COVID-19. Please consider donating today.


Puente reinventa un programa de impuestos rápido y gratuito para la era Covid

La pandemia de COVID-19 trajo cambios masivos a muchos de los programas centrales de Puente, y su programa de preparación de impuestos gratuita no fue una excepción. En marzo de 2020, la especialista en desarrollo comunitario de Puente, Laura Rodríguez, observó cómo se acumulaba el miedo y la confusión en torno a las medidas y regulaciones de seguridad mientras la pandemia envolvía al país. Ella y su equipo de impuestos se preguntaron: ¿podrían cambiar a hacer todo por teléfono y en línea? ¿Sería seguro pedirles a las personas que envíen fotos de sus documentos confidenciales por mensaje de texto? Al final, estaba claro que no iba a funcionar.

“Decidimos pausar el programa debido a Covid en ese momento. No sabíamos cómo se desarrollaría y necesitábamos mantener a la comunidad segura. Terminamos las declaraciones que teníamos pendientes antes de la pandemia, pero eso fue todo”, dice Rodríguez.

Un año después, sin un final a la vista de la pandemia, su equipo tenía un nuevo plan. Instalaron cuatro estacioness afuera de Puente e hicieron mini quioscos donde los participantes podían sentarse con un preparador de impuestos de Puente al aire libre, completamente enmascarado, y terminar en aproximadamente una hora.

“Queríamos que fuera una ventanilla única en la que pusiéramos todo en el sistema y trabajáramos en la hora en que el participante estaba allí”, dice Rodríguez.

A menos que hubiera una complicación que requiriera un seguimiento, el participante podría presentar electrónicamente sus impuestos en tiempo real y terminar con una declaración de impuestos completa. Lo mejor de todo es que sabrían de inmediato si estaban recibiendo un reembolso y por cuánto.

Fue un gran éxito. Puente procesó alrededor de 130 devoluciones en seis días, con algunas aún pendientes, y obtuvo más de $ 250,000 en reembolsos para miembros de la comunidad.

“Se siente bien”, comparte Rodríguez. “Solo íbamos a reservar cuatro días para impuestos, pero debido a la demanda de la comunidad, terminamos con seis días”.

Fueron días largos, fríos y vientosos, que a menudo duraban hasta las 8pm para el personal de Puente. El proceso bien organizado comenzó con una llamada telefónica la noche anterior para recordar a los participantes que trajeran todos los documentos necesarios a su cita. Un miembro del equipo de Puente hizo la toma de temperatura, escaneo y fotocopiado de los formularios utilizando métodos sanitarios. Luego, el preparador de impuestos de Puente se sentó con el participante e ingresó su información en un sistema electrónico que podría evaluarse para el control de calidad en tiempo real.

“Omar (Ortega, contador de Puente) y yo haríamos una revisión de documentos después de que alguien más hiciera la admisión. Los participantes se sentaban en su automóvil o cerca. Una vez que revisamos todo, llamaríamos al participante para informarle si estaba recibiendo un reembolso o si debía dinero. Todo esto fue en tiempo real, mientras aún estaban en Puente”, explica Rodríguez. “Y luego obtendríamos una autorización firmada para presentar electrónicamente la declaración”. Como incentivo adicional, Puente les dio a los primeros 100 participantes que presentaron electrónicamente una tarjeta de regalo Visa de $50.

Para poder hacer todo esto de manera efectiva, Puente necesitaba que al menos cinco miembros del personal completaran una capacitación para ser preparadores de impuestos, lo que significaba tomar tres exámenes para obtener la certificación. Al final, el esfuerzo abarcó varios departamentos de Puente.

Valio completamente la pena. “Nuestro mayor objetivo es asegurarnos de que nuestra comunidad pueda recuperar ese dinero. Creo que durante la pandemia, muchas personas se quedaron sin empleo o se redujeron sus horas de trabajo. Entonces, el dinero ha sido escaso”, agrega Rodríguez.

Desempleo, alquiler y facturas

El dinero ha sido escaso en todas partes. La tasa de desempleo de EE. UU. se disparó al 14,7% en abril de 2020, un aumento de diez puntos con respecto al mes anterior, lo que dejó a 23,1 millones de estadounidenses desempleados. La tasa de desempleo actual en California es del 8.3%, una de las más altas del país. Pero esas cifras desmienten el verdadero impacto de la recesión pandémica, que ha dejado a la fuerza laboral del país lejos del pleno empleo para partes de la economía que incluyen los sectores de servicios y agrícola.

Puede verlo en Pescadero y sus alrededores, una economía del sector de servicios donde decenas de residentes todavía están sin trabajo o no pueden conseguir trabajo a tiempo completo.

Ana Pérez conoce esa lucha. La mamá de Pescadero lleva meses sin trabajo. “Hace dos meses, me dijeron que podíamos volver a trabajar unas horas, pero aún no ha sucedido. Y como mi vivienda está vinculada a mi trabajo, tenemos que pagar las facturas y ganar dinero”, dice. El nombre de Pérez ha sido cambiado para esta historia para proteger su privacidad.

Admite sentirse preocupada porque sus cheques de desempleo no cubrirían todos los gastos de su familia. “Eso me trajo algo de estrés al principio”, dice. “Pero estoy muy agradecido de que Puente nos haya proporcionado la distribución de alimentos y tarjetas de regalo para alimentos. Y hemos podido obtener algo de apoyo a través de los fondos de ayuda de Puente COVID “.

Puente continúa distribuyendo tarjetas de alimentos mensuales, entre $ 100 y $ 200 dependiendo del tamaño de la familia, a más de 300 personas y familias locales, gracias a las generosas donaciones a sus esfuerzos de ayuda de emergencia COVID-19.También brinda apoyo continuo con facturas de servicios públicos y pagos de alquiler según sea necesario.

Pérez presentó sus impuestos a Puente este año, al igual que su hija adulta. Lo encontró bien administrado, tal vez incluso mejor que nunca.

“Mi experiencia fue buena y creo que la forma en que lo prepararon también lo hizo bien. De hecho, fue mejor que otros años. La cita solo tomó de 20 a 30 minutos. Todo fue más rápido y la gente estaba muy separada, por lo que no estábamos todos juntos en un área”, dice.

“Me siento bien de haber preparado mis impuestos en Puente. Lo he estado haciendo durante los últimos cuatro o cinco años y son muy útiles”, agrega Pérez. “Anteriormente había estado haciendo mis impuestos en Watsonville, y tuve problemas allí y no me ayudaron. Entonces, ha sido un buen cambio”.

Felizmente, Pérez recibió un reembolso de sus impuestos de 2020. Después de un año de incertidumbre económica, tiene un plan para dejar de lado la mayor parte para un día lluvioso.

“Lo pondré en espera y de alguna manera lo guardaré, para poder usarlo para el alquiler y las facturas futuras. No he estado trabajando, y aunque mi empleador me dijo que volvería a trabajar pronto, quiero estar preparada en caso de una emergencia”, dice.

Un cambio importante en el código tributario de este año fue una disposición que permitió a los contribuyentes como Pérez recibir reembolsos más grandes después de recibir el desempleo en 2020. Laura Rodríguez acredita la Ley del Plan de Rescate Estadounidense de 2021, que el presidente Biden recientemente promulgó como ley, por una disposición que protege los primeros $ 10,200 de beneficios por desempleo del impuesto sobre la renta.

“Desafortunadamente, al comienzo de nuestra temporada de presentación de impuestos, incluso después de que les extrajeron los impuestos por sus beneficios de desempleo, notamos que la gente tenía que pagar impuestos sobre la renta por su desempleo”, dice. Pero después de que se aprobó la ley, “Realmente alivió la carga financiera de nuestros participantes, porque aquellos que recibieron menos de $ 10,200 no tuvieron que pagar impuestos por ello”.

Un hábito de ahorrar

Puente no solo procesó declaraciones de impuestos este año. Sus servicios tributarios también incluyeron un importante componente de educación financiera. Cada hogar participante recibió tres artículos para llevar a casa: un contenedor de almacenamiento con compartimentos especiales para guardar documentos importantes, como certificados de nacimiento, pasaportes y formularios de impuestos, para alcanzar en caso de emergencia; un contenedor de sobres para reservar un presupuesto de caja para gastos específicos; y una alcancía, para animar a los participantes a ahorrar.

“No pudimos tener nuestras clases habituales de educación financiera este año, así que lo hicimos de una manera diferente”, explica Rodríguez. “Para el sobre, les dijimos que lo usaran como una herramienta de presupuesto. El propósito era ayudar a las personas a ver, “esto es lo que usaré para alquilar este mes, esto es lo que uso para las facturas y esto es lo que me sobra”, para que puedan comenzar a crear ahorros de emergencia “.

El organizador del presupuesto del sobre fue de ayuda inmediata para Pérez. “Tenemos diferentes pestañas para facturas y servicios públicos, alquiler, etc. Entonces, lo que hice fue distribuir mi reembolso de impuestos en diferentes meses. Solo quiero estar preparada para futuras emergencias”, explica.

Hablando de emergencias, el contenedor de almacenamiento también fue una gran ayuda. “He podido organizar todo. He estado viviendo aquí durante 25 años, y siempre tuve solo papeles aquí, papeles allá, papeles en bolsas de plástico. Y cuando ocurrieron los incendios (el verano pasado), tenía un desorden de todos estos documentos que estaban por todos lados”, dice Pérez, y agrega: “ Y no sé quién pensó en darnos estos contenedores o quién los donó. , pero estoy muy agradecido con quien planeó esto, porque en realidad ha sido muy útil. Y no solo por mí, sino que espero que otros miembros de la comunidad que lo recibieron también sientan lo mismo que yo”.

Los obsequios en tiempo de impuestos fueron financiados por una subvención obtenida por Puente. A cambio de realizar la actividad del presupuesto del sobre, todos los participantes tuvieron la oportunidad de participar en el llenado de una encuesta sobre cómo el programa de impuestos ayudó a sus familias a recibir una tarjeta de regalo Visa de $50 en abril.

Pérez observa que la pandemia se ha convertido en algo más que un tiempo de privación para su familia. La ha obligado a reconsiderar su relación con el dinero y el gasto. Como resultado, ahora ve las cuestiones de abundancia y escasez a través de una lente diferente.

“Definitivamente estaba preocupadade que lo que íbamos a traer no cubriera todas esas cosas, comida, facturas. Pero luego pensé que quizás no necesitábamos tanto dinero como parte de lo que estábamos ganando”, dice Pérez. “A veces tenemos dinero que gastamos en cosas que no son necesarias. Entonces, realmente trato de ver qué es lo más importante para comprar, asegurándome de que paguemos los servicios públicos y las demás facturas primero. Pero en realidad, solo estoy pensando en cómo administrar mi dinero”.

El hábito de ahorrar se ha contagiado a otros miembros de la familia. La alcancía que Puente regaló durante las citas fiscales ha sido un gran éxito en la casa de Pérez, especialmente con su hijo pequeño.

“Aunque es un simple regalo, ha traído mucha alegría a mi familia, a mi hijo”, comenta. “Lo que empezamos a hacer fue que cada vez que hiciera su tarea, le dáramos una coras o un dólar, y esa sería su recompensa. ¡Y se pone muy feliz cuando pone su dinero en la alcancía! Él siempre dice: ‘Oh, lo pondré en mi alcancía que nos dio Puente’. Entonces, ese también ha sido un pequeño incentivo para nuestra familia “.

Este ciclo de ahorrar y aprender a ahorrar es exactamente lo que Puente aspira a facilitar. Y la preparación improvisada de impuestos al aire libre le enseñó a Rodríguez que hay muchas formas de organizar ese proceso. El esfuerzo del próximo año será menor, dice, y puede ser igualmente eficiente: el diseño está cambiando. “No sabemos cómo será el próximo año, cada año seguimos aprendiendo”, dice.

“Lo más importante es que estoy muy orgulloso de nuestro equipo. Se ofrecieron a intercambiar ideas sobre formas creativas de cómo podemos continuar apoyando a nuestra comunidad, especialmente durante una pandemia”, agrega Rodríguez. Su compromiso hizo posible redistribuir reembolsos cruciales a la comunidad.

Gracias a sus aportes, su generosidad ha brindado a muchas familias la oportunidad de organizar sus pertenencias personales y seguir recibiendo apoyo durante las emergencias. Continuamos recaudando fondos para brindar alivio a las familias y las personas afectadas por COVID-19. Considere hacer una donación hoy.


Puente refocuses tutoring program during the pandemic

Right about now, Luz and Laura Gomez were supposed to be finishing up their first year at a four-year university. They were going to have their first taste of on-campus living away from Pescadero, make new friends, attend in-person classes and get to know their professors one-on-one.

None of that happened, of course. Instead, the Gomez twins are living at home with their parents and brother and enrolled at Cañada College, a public community college in Redwood City, and taking all their classes virtually.

“When the pandemic hit, I realized it was going to be cheaper for me to go to Cañada College since I knew that, with remote learning, I wasn’t going to have the kind of experience I had wanted at a four-year college,” says Laura. Her sister felt the same way. It helped that they both received two years of free tuition through the Promise Scholars Program, a scholarship Cañada College makes available to students who are the first in their families to go to college full-time.

Like so many others in the early phase of the COVID-19 pandemic, they changed their life plans. But keeping up with a full slate of online-only classes brought with it a whole new set of challenges.

“When I was writing, my papers were all over the place,” says Laura. “The other thing is, I’m a visual learner… and on Zoom, it’s been pretty hard.”

Puente launched a writing coach program for college students in 2021 to supplement it’s tutoring programs for students from elementary to high school. “A surge of struggling local high school and college students asking for help made it clear there was a problem,” says Monica Resendiz, Education Associate at Puente.

A generous Puente donor has been paying retired English teacher Peg Hunter to work as a writing coach with some local students. This gift was unexpected and very welcome, because it has given four students the chance to enjoy the benefits of Peg’s dedication and experience.

Peg tutors both Luz and Laura Gomez. Laura says Peg has helped her gain confidence with her English assignments. “She’s always available, so that’s really helpful. She helps me brainstorm ideas and works with me on my grammar sometimes. And she always reviews my assignments after they’re done to tell me what I got wrong and suggests what I need to improve.”

Peg has had many years of experience in the classroom teaching elementary grades to college-level English. She’s also participated in and administered a wide variety language-learning support programs across the United States and internationally.

“I love being connected with young people and find that coaching remotely enhances my life as well as providing a needed academic “boost” for my students” she says.

“Peg has been meeting with them once a week virtually, and she’s also accessible via email and text. Students send her all their work, anything that’s due. Peg tracks all their assignments,” Resendiz explains. “It’s a process. She understands the next assignment, she goes through the brainstorming and editing process with them.”

Peg mentions her process “All my students have said that it really helps them to talk through their ideas before they start to write. In a dialogue with me, they can clarify their thesis and supporting ideas when I ask questions and they explain their thoughts to me. The shaping of an essay is really the hardest part, and I see my students taking more time to think and talk through ideas, taking notes and organizing instead of just sitting down and starting to write.”

For Laura, who is studying educational development and biology, learning online is often an isolating and awkward experience.

“Sometimes the professor is talking and you can’t really ask questions—the cameras are off and it’s kind of weird. I’m a visual learner, and sometimes the professor does not use much visual stuff. And you also can’t really make connections with other people in your class because sometimes they don’t respond to you.”

Neither sister has yet had an in-person class or met any of the students or teachers they talk to on the computer each week at Cañada College. Luz feels it’s kept her from giving the work her best effort.

“I feel like when you’re in the class, in person, you know what you’re doing. You can stay after class if you need to. In person, I didn’t feel like I wasted my time in school, but now I feel like I do.”

Luz is majoring in political science. Most of her classes call for a lot of reading and writing, especially personal and creative writing. That’s been a bit of a challenge for her, and it’s a key area where Peg  has been able to help.

“I think she helps me the most with the brainstorming. I’m more of a research kind of person, and less comfortable with personal essays, so she helps me with the ideas for things that are more personal,” says Luz.

For all its challenges, being obliged to learn in a new way has had a bright side. Both sisters have discovered their own hidden strengths. For Luz, all that writing has paid off.

“I didn’t know that I could write. I felt like I wasn’t good at writing until I got to college. Now I know that I can write, and I can write fast too—which is great,” she says.

And Laura has found some affinity groups online through her school that have helped her connect to new people. “I can join clubs and support groups. I feel like I can talk more. If it was in person, I would not have had the courage to join clubs or be in groups,” she says.

Peg has also found it rewarding to work with the students. “I think the highlight of this work for me is seeing the growth in confidence in the eyes and smiles of the students. Even before they are graded on their papers, they seem to feel a self-assuredness that they can do the work and do it well,” she says. “Of course, higher marks in English are great, but I think the confidence-building nature of our work together is most important, and the knowledge that these writing skills are also critical thinking skills that transfer to other subject areas. The students who have continued with me are bright, motivated, and fun to teach. And I have the opportunity to use my teaching skills and apply my love of language and writing to this work.”

It’s unclear when Cañada College will resume in-person learning. For now, the education team will continue offering tutoring for the college students who reach out and ask for support. The work will continue as the education team is receiving calls from students and parents in the lower grades from Elementary to high school who also need tutoring support.

“This a growing program, and I don’t see it stopping anytime soon. There’s going to be a greater need as time goes on. In fact, I see us working to make it a better program as we bring in more students,” adds Monica Resendiz.

Join Puente in supporting local youth this year with a contribution to the 2021 Coastside Gives campaign. Funds will provide leadership development and workplace skills training for youth ages 14-21, as well as college scholarships, and funds for tutoring, among other essential services.

Puente reenfoca su programa de tutoría durante la pandemia

En este momento, se suponía que Luz y Laura Gómez estaban terminando su primer año en una universidad de cuatro años. Iban a tener la primera experiencia de vivir en el campus lejos de Pescadero, hacer nuevos amigos, asistir a clases presenciales y conocer a sus profesores personalmente.

Nada de eso sucedió.. En cambio, las gemelas Gómez viven en casa con sus padres y su hermano y están inscritas en Cañada College, un colegio comunitario público en Redwood City, y toman todas sus clases virtualmente.

“Cuando golpeó la pandemia, me di cuenta de que iba a ser más barato para mí ir a Cañada College porque sabía que, con el aprendizaje remoto, no iba a tener el tipo de experiencia que hubiera querido en una universidad de cuatro años.”, Dice Laura. Su hermana sintió lo mismo. Ayudó que ambos recibieron dos años de matrícula gratuita a través del Programa Promise Scholars, una beca que Cañada College pone a disposición de los estudiantes que son los primeros en sus familias en ir a la universidad a tiempo completo.

Como tantos otros en la fase inicial de la pandemia de COVID-19, cambiaron sus planes de vida. Pero mantenerse al día con una lista completa de clases solo en línea trajo consigo un conjunto completamente nuevo de desafíos.

“Cuando estaba escribiendo, mis papeles estaban por todos lados”, dice Laura. “La otra cosa es que soy un aprendiz visual … y en Zoom, ha sido bastante difícil”.

Puente lanzó un programa de capacitación en escritura para estudiantes universitarios en 2021 para complementar sus programas de tutoría que etenia actualmente para questudiantes de la escuela primaria hasta la secundaria. “Una oleada de estudiantes universitarios y de la escue secundaria atravesando dificultades quepedían ayuda dejó en claro que había un problema”, dice Monica Resendiz, Asociada de Educación de Puente.

Un generoso donante de Puente ha estado pagando para que la maestra de inglés Peg Hunter trabaje con algunos estudiantes locales. Este obsequio fue inesperado y muy bienvenido, porque les ha dado a cuatro estudiantes la oportunidad de disfrutar de los beneficios de la dedicación y experiencia de Peg.

Peg es tutora tanto de Luz como de Laura Gómez. Laura dice que Peg la ha ayudado a ganar confianza en sus tareas de inglés. “Ella siempre está disponible, así que eso es realmente útil. Ella me ayuda a pensar en ideas y a veces trabaja conmigo en mi gramática. Y siempre revisa mis tareas después de que están terminadas para decirme en qué me equivoqué y sugiere lo que necesito mejorar”.

Peg ha tenido muchos años de experiencia en lass aula enseñando inglés desde la primaria hasta el nivel universitario. También participó y administró una amplia variedad de programas de apoyo al aprendizaje de idiomas en los Estados Unidos e internacionalmente.

“Me encanta estar conectada con los jóvenes y encuentro que la ayuda de forma remota mejora mi vida, además de proporcionar un“ impulso ”académico necesario para mis estudiantes”, dice.

“Peg se ha reunido con ellos una vez a la semana de forma virtual y también se puede acceder a ella por correo electrónico y mensaje de texto. Los estudiantes le envían todo su trabajo, lo que sea debido. Peg rastrea todas sus asignaciones ”, explica Resendiz. “Es un proceso. Ella comprende la siguiente tarea, pasa por el proceso de lluvia de ideas y edición con ellos “.

Peg menciona su proceso “Todos mis estudiantes han dicho que realmente les ayuda a hablar sobre sus ideas antes de comenzar a escribir. En un diálogo conmigo, pueden aclarar sus tesis e ideas de apoyo cuando les hago preguntas y me explican sus pensamientos. Dar forma a un ensayo es realmente la parte más difícil, y veo que mis alumnos se toman más tiempo para pensar y hablar sobre las ideas, tomar notas y organizarse en lugar de simplemente sentarse y comenzar a escribir “.

Para Laura, que está estudiando desarrollo educativo y biología, aprender en línea es a menudo una experiencia incómoda y aislada.

“A veces, el profesor está hablando y realmente no puedes hacer preguntas, las cámaras están apagadas y es un poco extraño. Soy un aprendiz visual y, a veces, el profesor no usa mucho material visual. Y tampoco puedes establecer conexiones con otras personas de tu clase porque a veces no te responden “.

Ninguna hermana aún ha tenido una clase en persona ni ha conocido a ninguno de los estudiantes o maestros con los que hablan en la computadora cada semana en Cañada College. Luz siente que le ha impedido esforzarse al máximo en el trabajo.

“Siento que cuando estás en la clase, en persona, sabes lo que estás haciendo. Puedes quedarte después de clases si es necesario. En persona, no sentí que perdiera el tiempo en la escuela, pero ahora siento que sí “.

Luz se especializa en ciencias políticas. La mayoría de sus clases requieren mucha lectura y escritura, especialmente escritura personal y creativa. Eso ha sido un desafío para ella, y es un área clave en la que Peg ha podido ayudar.

“Creo que ella es la que más me ayuda con la lluvia de ideas. Soy más una persona investigadora y menos cómoda con los ensayos personales, así que ella me ayuda con las ideas para cosas que son más personales ”, dice Luz.

A pesar de todos sus desafíos, estar obligado a aprender de una nueva manera ha tenido un lado positivo. Ambas hermanas han descubierto sus propias fortalezas ocultas. Para Luz, toda esa escritura ha valido la pena.

“No sabía que podía escribir. Sentí que no era bueno escribiendo hasta que llegué a la universidad. Ahora sé que puedo escribir y también puedo escribir rápido, lo cual es genial ”, dice.

Y Laura ha encontrado algunos grupos de afinidad en línea a través de su escuela que la han ayudado a conectarse con gente nueva. “Puedo unirme a clubes y grupos de apoyo. Siento que puedo hablar más. Si fuera en persona, no habría tenido el valor de unirme a clubes o estar en grupos ”, dice.

Peg también ha encontrado gratificante trabajar con los estudiantes. “Creo que lo más destacado de este trabajo para mí es ver el aumento de la confianza en los ojos y las sonrisas de los estudiantes. Incluso antes de que se les califique en sus trabajos, parecen tener la seguridad de que pueden hacer el trabajo y hacerlo bien ”, dice. “Por supuesto, las calificaciones más altas en inglés son excelentes, pero creo que la naturaleza de fomento de la confianza de nuestro trabajo conjunto es más importante, y el conocimiento de que estas habilidades de escritura también son habilidades de pensamiento crítico que se transfieren a otras áreas temáticas. Los estudiantes que han continuado conmigo son brillantes, motivados y divertidos de enseñar. Y tengo la oportunidad de usar mis habilidades de enseñanza y aplicar mi amor por el lenguaje y la escritura a este trabajo “.

No está claro cuándo Cañada College reanudará el aprendizaje en persona. Por ahora, el equipo de educación continuará ofreciendo tutoría para los estudiantes universitarios que se acerquen y pidan apoyo. El trabajo continuará ya que el equipo de educación está recibiendo llamadas de estudiantes y padres de los grados inferiores desde la escuela primaria hasta la secundaria que también necesitan apoyo de tutoría.

“Este es un programa en crecimiento y no veo que se detenga pronto. Habrá una mayor necesidad a medida que pase el tiempo. De hecho, nos veo trabajando para que sea un mejor programa a medida que atraemos a más estudiantes ”, agrega Monica Resendiz.

Únase a Puente para apoyar a la juventud local este año con una contribución a la campaña 2021 Coastside Gives. Los fondos proporcionarán desarrollo de liderazgo y capacitación en habilidades laborales para jóvenes de 14 a 21 años, así como becas universitarias y fondos para tutoría, entre otros servicios esenciales.

Our pandemic year: Puente managers describe the most challenging time in Puente’s history

It’s been a year since the world went into lockdown due to the COVID-19 pandemic. It was a time of both disruption and innovation for Puente, where we quickly found ways to adapt in serving the community. In March, Puente’s managers sat down to share some personal stories from the past year and to reflect on the work they have done with Puente. In a sometimes emotional roundtable conversation, they shared the highlights and lowlights of this unprecedented time. They also looked ahead to the ways in which Puente will continue to change and adapt.

The participants included Rita Mancera, Executive Director; Arlae Alston, Program Director; Lizeth A. Hernandez, Education Director; Ophelie Vico, Community Health Specialist; Laura Rodriguez, Community Development Specialist; Jill Anderson, Interim Clinical Director; and Alejandra Ortega, Development Manager. Their conversation has been edited for length.

What was a highlight from the past year for you? What was one thing you were most proud of?

Rita Mancera: I think if there’s one thing that I am probably the proudest of, it was going to the farms with COVID-19 vaccines: going to the farms, not just having people come to us. And for farm workers, not being the last ones on the list. It was just the amount of work that happened to get to that day – months of advocacy, emails and calls. As the leader of the organization, I always feel that this team is together in everything we accomplish. And on that day, I was like, this is good work we’re doing. With people that often are at the bottom of the list, and here they are at the top of the list. We have done our part. We have great partners!

Arlae Alston: I agree with Rita, the vaccine effort, bringing it to Pescadero, really has been my biggest highlight. Just being a part of it, being there through a historic year—I have said this before—we’re so thankful for our donors. But buckets and buckets of money would mean nothing if we didn’t have our staff too. We have had to stretch them, and they have responded with so much heart. And so that has also been a highlight—to be a part of this team that has shown up for evacuations, for vaccines, for tests, for grocery deliveries. That’s just been incredibly humbling, and a privilege.

Lizeth Hernandez: Early on we partnered with the high school to put on an amazing, special graduation for the class of 2020. And so that was a nice way to see the community coming together to put on, for the very first time, this virtual outdoor graduation that would be memorable for the families. For me personally, that was the first cohort of students who I got to see from freshman year all the way to senior year. And so, that was super important.

Ophelie Vico: For me, one of the highlights was at the very beginning of the pandemic. I was grocery shopping for a lot of the seniors in Pescadero and in La Honda in those were scary times. I just remember that at the time, we didn’t know much about the virus. I was scared going to the grocery store. But what really made it worth it was knowing that the people, that we understood initially were most at risk, were safe at home.

Laura Rodriguez: I think the biggest highlight has been just seeing our team go on and exceed expectations of really serving our community, from food distribution, which was just created in a week, to scheduling appointments, provide financial assistance, unemployment assistance, fill in for wage gaps. Our team has been able to brainstorm ideas for how programs can work for everyone during COVID, and how they could be in the future as well.

Jill Anderson: I think that the counseling team, much like our teachers out there on the front lines, everyone has needed to adjust how they did the fundamentals of their work. Counseling was always really thought to be best if delivered in person. And being able to make that shift in the way that the team did. Embracing all the creative ways of engaging people online and really providing comprehensive and accessible mental health treatment. This is was huge shift, and it is the highlight for me.

Alejandra Ortega: I think for me the highlight was really when I could be of some help in the various programs. Much of my work is fundraising and planning for campaigns so doing something different was nice. So, I think of what we did for Día de Los Reyes (Epiphany) in January. We gave out warm socks to kids in little bags, along with a little chocolate and a positive note. For me, that was really nice, because there are many families in the community that don’t have the right heating/cooling systems in their households. Growing up in the community, I know what that’s like. So, giving kids a little something meant a lot to me.

What has Puente’s on-the-ground work shown about our strengths and weaknesses in meeting the needs of participants, in your opinion?

Rita Mancera: I think a point of strength was the Puente team. Our resilience, and our ability to ask ourselves how we were doing first – not just how we were going to be taking care of our community members, but also our staff team. But the weakness that I saw in this challenging pandemic in general, is that clearly there’s a lot of people that still don’t understand the contributions of farm workers, of immigrants to this country. How low-income families subsidize services for others. And when the Trump administration approved the first stimulus package and left out undocumented people and people associated with undocumented people… It was like “you don’t deserve this”. We were able to transform it into a strength for our community when we launched our COVID-19 Relief Fund right away to fill that unjust gap.

Arlae Alston: Because we have such a flexible team, we have stretched them. And I think that’s not right. I think that, yes, we do take care of them, but also, we have asked them to go beyond. So, I think that’s a weakness that we have. We need more people, and we need to not lean so hard on the ones that we’re always ready to do the work. We also should be able to partner with other organizations. How much can the county do? How much should we do?

Lizeth Hernandez: I was just going to echo Arlae’s sentiment. We are so good at our job that we set a pretty high standard for ourselves and those we work with. We are the only community resource center in the entire region. The pandemic just pushed us to discuss and think about a more meaningful, sustainable way long-term.

Ophelie Vico: I think we have supported each other. It hasn’t just been the health team working on distributing vaccines, for instance. And I think there’s good communication across teams. And that makes things go smoothly. In terms of weaknesses: I think the small number of staff that we have is kind of a weakness, in the way that it puts a lot more work on certain people, like bilingual people and those that have been vaccinated.

Laura Rodriguez: Our strength is our team being adjustable and creative. At the beginning of the pandemic, we were in the middle of our tax program. Unfortunately, we had to pause it. Now it’s tax season again, and we’re finding creative ways to provide these in-person services. We are following CDC guidelines, making sure our participants are feeling comfortable and our team members are also. Our tax return preparation day right now is a 12-hour shift.

Jill Anderson: I think about the successes of the BHRS (Behavioral Health) team in general, around their creativity – from creating the online therapy rooms to the wellness kits. Their ability to start thinking differently about mental health services in the community, flexing how they think about psychotherapy, to be more around counseling and wellness; these have been some of the areas that I’ve seen the team really stretch in that way.

Alejandra Ortega: Having a team that’s ready to jump on any given ship and take off, even if it’s one day before an event has to happen, is an incredible point of strength for us. But it does bring out a weakness where we expect other agencies to have the same level of preparation for our community – whether it’s translation work, interpretation at online events. And we know that sometimes it’s not going to happen right away. And so thinking about, how do we give that constructive criticism to our partners, so that they’re able to use it working with communities? So that it does not always land on us? I think that’s a way that we can lessen the load on our teams.

It’s been a really challenging year for our communities, but also for Puente staff personally. Puente has a commitment to trauma-informed care for its staff as well as the community. As community members AND Puente managers, how have you been exposed to trauma in the past year? What personal care strategies did you develop to cope with that? And how did Puente provide support?

Rita Mancera: I’ve seen more trauma around the community in general for sure, both in terms of people asking for resources and their own circumstances. I’m even surprised how open they have been to share their struggles. When most people are going through a pandemic, they’re going through many other things. Relatives who are sick, or not being able to go say goodbye to their parents when they’re passing on in other countries, because of the immigration system. And I think overall, it just builds up. And I have to say this is the first time in a long, long time that I have felt overwhelmed. Things pile up.

Arlae Alston: Before the pandemic, it felt like I was coming to work to support and to do service for the community. Whatever was needed that day. And then I could remove myself. Once the pandemic hit, it was hard to do that differentiation because I was a part of the pandemic. My colleagues were a part of the pandemic. So, we were all being hit the way our participants were hit. At the beginning, I was one of the people going into the office every day to answer phone calls. So, I received a lot of calls from people, their voices just really scared and desperate.

Lizeth Hernandez: I think the one thing that did weigh on me the most was the wildfire evacuation. I would go staff the evacuation center [in Half Moon Bay] and my husband would say, you’re not a firefighter, why are you doing this kind of work? I understood where he was coming from. But for me, I made a commitment to my job. And it was a point of tension between him and I, because he did not think it was safe for me to be doing this kind of work. I think last year I was exposed four times to a positive COVID-19 case. That was super stressful, knowing that I was taking a personal risk like that, and that my husband was not okay with it.

Ophelie Vico: Me and my husband made the decision to move away from the Midwest for multiple reasons, the weather included. But it makes it hard being away from family.

After the fires, I was depressed, and I reached out to our partner organization and got a therapist. And I feel like maybe things are getting better for me. I am just not yet in the healing phase, just because there’s not much to look forward to. Like, when am I going to see my family? And when are we going to be able to see friends and socialize, which I love to do? I don’t know.

Laura Rodriguez: Listening to participants’ stories is always difficult because sometimes you have had similar experiences or have been in similar situations. And at that moment, you’re need to be their rock, because they’re seeking assistance from you. But I think what I’ve learned is I can be their rock at the time of that conversation, but afterwards it’s okay to feel what I need to feel. Arlae has supported me when I’ve called her and I’ve cried. Because some of our participants are going through very difficult times. Like Rita mentioned, they have family members who are in Mexico or in their home countries. And I’ve gone through that, when family members have passed away and we couldn’t go.

Jill Anderson: From my perspective in the mental health world, one of the beautiful things is that when we used to talk about trauma, people would say oh, yeah, the people with trauma and the people without trauma. And now we have a collective experience of trauma. I would say we all had experienced trauma, whether we internalized it or not. But now there’s a universal understanding around trauma, and terms like “self-care” don’t sound so hokey.

One of our counselors started doing mindfulness at all the Puente the staff meetings. That’s an incredibly trauma-informed approach, and to come together and to sit with some mindfulness and some self-care is huge.

Alejandra Ortega: This year was a roller coaster. It was definitely hard balancing my three roles, as a mom, a “teacher,” having two children at home for months, and then also trying to be a professional. And I think at one point it was just worth recognizing that it was okay not to do all the three things as expected. I grew up with a single mother. Working, working, working all the time, doing your best. And the pandemic showed us we can’t do everything as moms. So being okay with that was definitely a turning point.

The forthcoming Strategic Plan pledges to center equity, empowerment and transparency as core values. What will these values mean for Puente in concrete terms?

Rita Mancera: the goal is to use that lens not only externally in the services that we provide in the community, but also internally. These values are not new, but we called them out because we wanted to continue practicing them. In thinking about the transparency part, for instance, I’m proud that Puente has its reports and audits on our website and available for anybody. One example of using an equity lens is that it wasn’t until this year that we started making our staff meetings bilingual, in English and Spanish. We now have a professional interpreter, and we alternate. It’s not that one language takes priority over the other, we are just recognizing that our team has different cultural backgrounds and language preferences. And so, we’re addressing those in a way that it seems equitable.

Arlae Alston: It allows us to engage in conversations around equity and advocacy. We were already doing advocacy, and we want to do it at a bigger system level. Because we have grown, our focus is to start going outside the community. What’s why we’re hiring an advocacy person, to take on that role.

So, it finally felt like the right time, not only because Puente is in a good place, but also because the times are calling for it. We can no longer stand by and see the inequalities that are happening. If we had said, “Well, vaccines aren’t really our thing,” I assure you that those farm workers would not be vaccinated by now. And so, we are playing this role.

Laura Rodriguez: I think about transparency in the sense of being transparent with our participants, stating why they’re eligible for something and why some are not eligible. So that they don’t end up seeing it as, you know, “Puente doesn’t want to support me or my family.” So, we really want to work on that transparency with our participants… And within even our team as well. I think we’ve had a lot of conversations within managers’ meetings and within my team, where we create space for people to just be transparent about their opinion about our programs or our rollout.

Though there is much that remains on hold for now, one thing Puente’s managers are certain about is that we’ll continue to create spaces to have the difficult conversations, reflecting on what works well and what doesn’t, and most importantly, continue sharing the strengths of each staff member to make our programs and services available to the community. As a team, they are also working on ways to continue to support and promote the wellness of all our team members.

Nuestro año de pandemia: los gerentes de Puente describen el momento más desafiante en la historia de Puente

Ha pasado un año desde que el mundo se bloqueó debido a la pandemia de COVID-19. Fue un momento de disrupción e innovación para Puente, donde rápidamente encontramos formas de adaptarnos al servicio de la comunidad. En marzo, los gerentes de Puente se sentaron para compartir algunas historias personales del año pasado y para reflexionar sobre el trabajo que han hecho con Puente. En una conversación de mesa redonda a veces emotiva, compartieron los aspectos más destacados y los aspectos más destacados de esta época sin precedentes. También miraron hacia adelante a las formas en que Puente continuará cambiando y adaptándose.

Los participantes incluyeron a Rita Mancera, Directora Ejecutiva; Arlae Alston, directora de programas; Lizeth A. Hernandez, directora de educación; Ophelie Vico, especialista en salud comunitaria; Laura Rodríguez, Especialista en Desarrollo Comunitario; Jill Anderson, directora de consejeriaclínica ; y Alejandra Ortega, Gerente de Desarrollo. Su conversación ha sido editada para mayor extensión.

¿Qué fueron los acontecimientos más memorables del año pasado para ti? ¿De qué estaba más orgulloso?

Rita Mancera: Creo que si hay algo de lo que probablemente estoy más orgullosa es de ir a las granjas con vacunas COVID-19: ir a las granjas, no solo que la gente venga a nosotros. Y para los trabajadores agrícolas, no ser los últimos en la lista. Fue solo la cantidad de trabajo que se logró ese día: meses de promoción, correos electrónicos y llamadas. Como líder de la organización, siempre siento que este equipo está unido en todo lo que logramos. Y ese día, pensé, este es un buen trabajo que estamos haciendo. Con personas que a menudo están al final de la lista, y aquí están al principio de la lista. Hemos hecho nuestra parte. ¡Tenemos grandes socios!

Arlae Alston: Estoy de acuerdo con Rita, el esfuerzo de la vacuna, llevarlo a Pescadero, realmente ha sido mi mayor acontecimiento. Simplemente ser parte de ello, estar allí durante un año histórico. Ya lo he dicho antes: estamos muy agradecidos con nuestros donantes. Pero baldes y baldes de dinero no significarían nada si no tuviéramos nuestro personal también. Hemos tenido que esforzarnos y han respondido con mucho corazón. Y eso también ha sido un punto culminante: ser parte de este equipo que se ha presentado para evacuaciones, vacunas, pruebas, entregas de comestibles. Ha sido increíblemente humillante y un privilegio.

Lizeth Hernandez: Al principio nos asociamos con la escuela secundaria para organizar una graduación especial para la clase de 2020. Y esa fue una buena manera de ver a la comunidad unirse para presentar, por primera vez, este evento virtual. graduación al aire libre que sería memorable para las familias. Para mí, personalmente, esa fue la primera cohorte de estudiantes que pude ver desde el primer año hasta el último año. Y eso fue muy importante.

Ophelie Vico: Para mí, uno de los aspectos más destacados fue el comienzo de la pandemia. Estaba comprando comestibles para muchos de los mayores en Pescadero y en La Honda en esos tiempos de miedo. Solo recuerdo que, en ese momento, no sabíamos mucho sobre el virus. Tenía miedo de ir al supermercado. Pero lo que realmente hizo que valiera la pena fue saber que las personas, que entendimos inicialmente eran las que estaban en mayor riesgo, estaban seguras en casa.

Laura Rodríguez: Creo que lo más destacado ha sido ver a nuestro equipo continuar y superar las expectativas de servir realmente a nuestra comunidad, desde la distribución de alimentos, que se creó en una semana, hasta programar citas, brindar asistencia financiera, asistencia de desempleo, completar para las brechas salariales. Nuestro equipo ha podido intercambiar ideas sobre cómo los programas pueden funcionar para todos durante COVID, y cómo podrían serlo también en el futuro.

Jill Anderson: Creo que el equipo de consejería, al igual que nuestros maestros en primera línea, todo el mundo ha necesitado ajustar la forma en que hacían los fundamentos de su trabajo … Siempre se pensó que la consejería era mejor si se es en persona. Y poder hacer ese cambio en la forma en que lo hizo el equipo. Adoptar todas las formas creativas de involucrar a las personas en línea y brindar realmente un tratamiento de salud mental integral y accesible. Este fue un gran cambio y es lo más destacado para mí.

Alejandra Ortega: Creo que para mí lo más destacado fue realmente cuando pude ayudar en personacuando era posible. Mucho de mi trabajo es planear campanas y recuadacion de fondos. Entonces, pienso en lo que hicimos para el Día de Los Reyes (Epifanía) en enero. Repartimos calcetines calientes a los niños en bolsitas, junto con un poco de chocolate y una nota positiva. Para mí, eso fue muy agradable, porque hay muchas familias en la comunidad que no tienen los sistemas de calefacción / aire acondicionado adecuados en sus hogares. Al crecer en la comunidad, sé lo que es eso. Entonces, darles algo a los niños significó mucho para mí.

¿Qué nos ha mostrado el trabajo de campo de Puente sobre nuestras fortalezas y debilidades para satisfacer las necesidades de los participantes, en su opinión?

Rita Mancera: Creo que un punto fuerte fue el equipo Puente. Nuestra capacidad de recuperación y nuestra capacidad de preguntarnos primero cómo lo estábamos haciendo, no solo cómo íbamos a cuidar a los miembros de nuestra comunidad, sino también a nuestro equipo de personal. Pero la debilidad que vi en esta desafiante pandemia en general, es que claramente hay mucha gente que todavía no entiende las contribuciones de los trabajadores agrícolas, de los inmigrantes a este país. Cómo las familias de bajos ingresos subsidian los servicios para otros. Y cuando la administración Trump aprobó el primer paquete de estímulo y dejó fuera a las personas indocumentadas y las personas asociadas con personas indocumentadas … fue como “no te mereces esto”. Pudimos transformarlo en una fortaleza para nuestra comunidad cuando lanzamos nuestro Fondo de Ayuda COVID-19 de inmediato para llenar ese vacío injusto.

Arlae Alston: Debido a que tenemos un equipo tan flexible, los hemos ampliado. Y creo que eso no está bien. Creo que sí los cuidamos, pero también les hemos pedido que vayan más allá. Entonces, creo que esa es una debilidad que tenemos. Necesitamos más personas y no debemos apoyarnos tanto en aquellos que siempre estamos listos para hacer el trabajo. También deberíamos poder asociarnos con otras organizaciones. ¿Cuánto puede hacer el condado? ¿Cuánto debemos hacer?

Lizeth Hernandez: Estoy deacuerdo con el sentimiento de Arlae. Somos tan buenos en nuestro trabajo que establecemos un estándar bastante alto para nosotros y para aquellos con quienes trabajamos. Somos el único centro de recursos comunitarios en toda la región. La pandemia simplemente nos empujó a discutir y pensar en una forma más significativa y sostenible a largo plazo.

Ophelie Vico: Creo que nos hemos apoyado mutuamente. No ha sido solo el equipo de salud el que trabaja en la distribución de vacunas, por ejemplo. Y creo que hay una buena comunicación entre los equipos. Y eso hace que las cosas vayan bien. En términos de debilidades: creo que la pequeña cantidad de personal que tenemos es una especie de debilidad, en la forma en que pone mucho más trabajo en ciertas personas, como las personas bilingües y las que han sido vacunadas.

Laura Rodríguez: Nuestra fortaleza es que nuestro equipo es adaptable y creativo. Al comienzo de la pandemia, estábamos en medio de nuestro programa de impuestos. Desafortunadamente, tuvimos que pausarlo. Ahora es la temporada de impuestos nuevamente y estamos encontrando formas creativas de brindar estos servicios en persona. Estamos siguiendo las pautas de los CDC, asegurándonos de que nuestros participantes se sientan cómodos y los miembros de nuestro equipo también. Nuestro día de preparación de la declaración de impuestos en este momento es un turno de 12 horas.

Jill Anderson: Pienso en los éxitos del equipo de BHRS (salud mental) en general, en torno a su creatividad, desde la creación de las salas de terapia en línea hasta los kits de bienestar. Su capacidad para comenzar a pensar de manera diferente sobre los servicios de salud mental en la comunidad, flexionando su forma de pensar sobre la psicoterapia, para estar más en torno al asesoramiento y el bienestar … estas han sido algunas de las áreas que he visto que el equipo realmente se extiende de esa manera.

Alejandra Ortega: Tener un equipo que esté listo para saltar en cualquier barco y despegar, incluso si es un día antes de que suceda un evento, es un punto de fortaleza increíble para nosotros. Pero sí pone de manifiesto una debilidad en la que esperamos que otras agencias tengan el mismo nivel de preparación para nuestra comunidad, ya sea en el trabajo de traducción o interpretación en eventos en línea. Y sabemos que a veces no va a suceder de inmediato. Y entonces, pensando, ¿cómo damos esa crítica constructiva a nuestros socios, para que puedan usarla trabajando con las comunidades? Creo que esa es una forma en que podemos reducir la carga en nuestros equipos.

Ha sido un año realmente desafiante para nuestras comunidades, pero también para el personal de Puente personalmente. Puente tiene un compromiso con la atención basada en el trauma para su personal y la comunidad. Como miembros de la comunidad Y administradores de Puente, ¿cómo han estado expuestos al trauma el año pasado? ¿Qué estrategias de cuidado personal desarrolló para hacer frente a eso? ¿Y cómo brindó Puente?

Rita Mancera: Seguro que he visto más traumas en la comunidad en general, tanto en términos de personas que piden recursos como en sus propias circunstancias. Incluso me sorprende lo abiertos que han sido para compartir sus luchas. Cuando la mayoría de las personas atraviesan una pandemia, atraviesan muchas otras cosas. Los familiares que están enfermos o que no pueden ir se despiden de sus padres cuando están falleciendo en otros países, por culpa del sistema migratorio. Y creo que, en general, simplemente se acumula. Y tengo que decir que esta es la primera vez en mucho, mucho tiempo que me siento abrumado. Las cosas se amontonan.

Arlae Alston: Antes de la pandemia, sentía que venía a trabajar para apoyar y prestar servicio a la comunidad. Lo que fuera necesario ese día. Y luego podría retirarme. Una vez que golpeó la pandemia, fue difícil hacer esa diferenciación porque yo era parte de la pandemia. Mis colegas fueron parte de la pandemia. Entonces, todos estábamos siendo golpeados de la forma en que nuestros participantes fueron golpeados. Al principio, yo era una de las personas que iba a la oficina todos los días para contestar llamadas telefónicas. Entonces, recibí muchas llamadas de personas, sus voces realmente asustadas y desesperadas.

Lizeth Hernández: Creo que lo único que me pesó más fue la evacuación de incendios forestales. Iba al personal del centro de evacuación [en Half Moon Bay] y mi esposo me decía, no eres bombero, ¿por qué estás haciendo este tipo de trabajo? Entendí de dónde venía. Pero para mí, me comprometí con mi trabajo. Y fue un punto de tensión entre él y yo, porque él pensó que no era seguro para mí estar haciendo este tipo de trabajo. Creo que el año pasado estuve expuesto cuatro veces a un caso positivo de COVID-19. Eso fue muy estresante, saber que estaba tomando un riesgo personal como ese y que mi esposo no estaba de acuerdo con eso.

Ophelie Vico: Mi esposo y yo tomamos la decisión de mudarnos del Medio Oeste por múltiples razones, incluido el clima. Pero hace que sea difícil estar lejos de la familia. Después de los incendios, estaba deprimido y me comuniqué con nuestra organización socia y busqué un terapeuta. Y siento que tal vez las cosas estén mejorando para mí. Todavía no estoy en la fase de curación, simplemente porque no hay mucho que esperar. ¿Cuándo voy a ver a mi familia? Y cuándo vamos a poder ver amigos y socializar, que me encanta hacer? No sé.

Laura Rodríguez: Escuchar las historias de los participantes siempre es difícil porque a veces has tenido experiencias similares o has estado en situaciones similares. Y en ese momento, debes ser su roca, porque están buscando tu ayuda. Pero creo que lo que he aprendido es que puedo ser su roca en el momento de esa conversación, pero después está bien sentir lo que necesito sentir. Arlae me ha apoyado cuando la llamé y lloré. Porque algunos de nuestros participantes están pasando por momentos muy difíciles. Como mencionó Rita, tienen familiares que están en México o en sus países de origen. Y he pasado por eso, cuando los miembros de la familia fallecieron y no pudimos ir.

Jill Anderson: Desde mi perspectiva en el mundo de la salud mental, una de las cosas hermosas es que cuando solíamos hablar sobre el trauma, la gente decía oh, sí, la gente con trauma y la gente sin trauma. Y ahora tenemos una experiencia colectiva de trauma. Diría que todos hemos experimentado un trauma, lo internalicemos o no. Pero ahora existe un entendimiento universal sobre el trauma, y términos como “autocuidado” no suenan tan cursis.

Uno de nuestros consejeros comenzó a hacer mindfulness en todas las reuniones de personal de Puente. Ese es un enfoque increíblemente informado sobre el trauma, y reunirse y sentarse con algo de atención plena y algo de cuidado personal es enorme.

Alejandra Ortega: Este año fue una montaña rusa. Definitivamente fue difícil equilibrar mis tres roles, como madre, “maestra”, tener dos hijos en casa durante meses y luego también tratar de ser una profesional. Y creo que en un momento valió la pena reconocer que estaba bien no hacer las tres cosas como se esperaba. Crecí con una madre soltera. Trabajar, trabajar, trabajar todo el tiempo, dar lo mejor de ti. Y la pandemia nos mostró que no podemos hacer todo como mamás. Así que estar de acuerdo con eso fue definitivamente un punto de inflexión.

El próximo Plan Estratégico se compromete a centrar la equidad, el empoderamiento y la transparencia como valores fundamentales. ¿Qué significarán estos valores para Puente en términos concretos?

Rita Mancera: el objetivo es usar esa lente no solo externamente en los servicios que brindamos en la comunidad, sino también internamente. Estos valores no son nuevos, pero los mencionamos porque queríamos seguir practicándolos. Al pensar en la parte de la transparencia, por ejemplo, me enorgullece que Puente tenga sus informes y auditorías en nuestro sitio web y esté disponible para todos. Un ejemplo del uso de una lente de equidad es que no fue hasta este año que comenzamos a hacer que las reuniones de nuestro personal fueran bilingües, en inglés y español. Ahora tenemos un intérprete profesional y nos alternamos. No es que un idioma tenga prioridad sobre el otro, solo estamos reconociendo que nuestro equipo tiene diferentes antecedentes culturales y preferencias de idioma. Y entonces, nos dirigimos a ellos de una manera que parece equitativa.

Arlae Alston: Nos permite entablar conversaciones sobre equidad y promoción. Ya estábamos haciendo incidencia y queremos hacerlo a un nivel de sistema más grande. Debido a que hemos crecido, nuestro enfoque es comenzar a salir de la comunidad. ¿Por qué estamos contratando a una persona encargada de la promoción para que asuma ese papel?

Entonces, finalmente se sintió como el momento adecuado, no solo porque Puente está en un buen lugar, sino también porque los tiempos lo requieren. Ya no podemos quedarnos al margen y ver las desigualdades que están ocurriendo. Si hubiéramos dicho: “Bueno, las vacunas no son lo nuestro”, les aseguro que esos trabajadores agrícolas no estarían vacunados a estas alturas. Y entonces, estamos desempeñando este papel.

Laura Rodríguez: Pienso en la transparencia en el sentido de ser transparentes con nuestros participantes, indicando por qué son elegibles para algo y por qué algunos no son elegibles. Para que no terminen viéndolo como, ya sabes, “Puente no quiere apoyarme a mí ni a mi familia”. Entonces, realmente queremos trabajar en esa transparencia con nuestros participantes … e incluso dentro de nuestro equipo también. Creo que hemos tenido muchas conversaciones dentro de las reuniones de gerentes y dentro de mi equipo, donde creamos un espacio para que las personas sean transparentes sobre su opinión sobre nuestros programas o nuestra implementación.

Aunque hay mucho que queda pendiente por ahora, una cosa de la que los gerentes de Puente están seguros es que continuaremos creando espacios para tener las conversaciones difíciles, reflexionando sobre lo que funciona bien y lo que no, y lo más importante, seguir compartiendo. las fortalezas de cada miembro del personal para que nuestros programas y servicios estén disponibles para la comunidad. Como equipo, también están trabajando en formas de continuar apoyando y promoviendo el bienestar de todos los miembros de nuestro equipo.